Note:   Chào mừng bạn đã đến với diễn đàn Sweet Dream !

You are not connected. Please login or register

Chuyển đến trang : 1, 2, 3  Next

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Tên: NT phần 2

Tác giả: GB (GB đang dùng nick này)

Thể loại: Phiêu lưu huyền ảo

Rating: 15

Summary: câu chuyện tiếp nối sau NT phần 1
Những người nào chưa đọc có thể đọc ở đây: http://www.vnsweetdream.com/t5882-topic

Đôi lời nhắn gửi tới những người đã đọc và chưa từng đọc: đừng để giấc mơ chết ở nơi nào đó trong trái tim để rồi sau này lại hối tiếc vì nó.



P/S: Hãy tiếp tục theo dõi nhé Very Happy



Được sửa bởi lão già ngày Fri May 17, 2013 1:04 am; sửa lần 2.

Message reputation : 100% (3 votes)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Phần này tập trung khá nhiều vào Xích Qủy...
nếu ai để ý thấy nó có khá nhiều điểm tương đồng với VN...
đọc phần này thì có nhiều suy nghĩ trái chiều nhau hơn nên ai cảm nhận thế nào thì com nhé


Chương 1
Nơi người chết không yên nghỉ



Năm năm trước…

Đó là một ngày giữa mùa đông. Không có tuyết, nhưng mưa. Mưa dai dẳng phủ màu ảm đạm khắp thành phố Phi Thiên. Tấm bia tưởng niệm vong hồn binh sĩ ở quảng trường lún sâu trong không gian mờ đục.

Một bóng người hướng về khu tưởng niệm, bước chân giẫm nước lép bép, áo khoác xám đẫm hơi ẩm lạnh. Gã chợt dừng lại đoạn châm lửa đốt điếu thuốc rồi đặt nó trước tấm bia, khói thuốc chưa kịp bốc đã lụi tàn dưới làn mưa lạnh. Người đó bắt đầu cầu nguyện.

Không phải Vạn Thế hay đấng thánh thần, gã đang cầu xin người chết.

Cách đây vài năm, gã coi sự quỵ lụy trước thế lực siêu nhiên chỉ dành cho kẻ yếu đuối. Song từ ngày nhậm chức thủ lĩnh tiểu đoàn kiếm sắt, gã bỗng hiểu rằng khi địa vị càng cao, con người càng lệ thuộc vào cái gọi là “số phận”. Gã cũng không thoát khỏi quy luật ấy. Nhưng gã nương nhờ sức mạnh vô hình không phải vì mưu cầu lợi ích cá nhân…

… mà chỉ mong hàng chữ trên tấm bia đừng dài thêm nữa.

Gã tôn trọng những cái tên trên tấm bia. Nhưng gã không hiểu họ mặc dù bản thân gã đang đi cùng một con đường như họ từng đi. Tại sao họ chết? Tại sao họ chiến đấu?

Tại sao họ trở thành người chết?

Một ngày nào đấy, tên của gã có thể sẽ xuất hiện trên tấm bia này, rồi bọn trẻ con sinh sau đẻ muộn sẽ nhìn vào và không biết gã chết vì lý do gì. Chúng nó được giáo dục rằng phải tôn trọng “anh hùng quốc gia”, song để làm chi khi mà đó chỉ là sự tôn trọng mang theo vô số câu hỏi không lời giải đáp?

Thế hệ sau không bao giờ thấu hiểu thế hệ trước. Người sống không bao giờ thấu hiểu người chết. Đó là quy luật.

Kẻ thăm viếng rời đi rồi bước lên chiếc phi thuyền vận tải đang hạ cánh bên ngoài khu tưởng niệm. Trong khoang tàu là hơn chục người thuộc tiểu đoàn kiếm sắt. Gã nhìn mọi người một lượt, gương mặt vốn đăm chiêu bỗng nở nụ cười:

-Tươi tỉnh lên! Hai tiếng nữa chúng ta sẽ có mặt ở biên giới!

Những ánh mắt của đám quân nhân chất đầy nỗi lo lắng, sự hồ nghi và nuối tiếc. Họ quay sang chú mục gã áo xám như tìm kiếm sự che chở bởi gã là thủ lĩnh của họ. Nhưng chiến trường khắc nghiệt không có sự che chở, muốn sống sót chỉ còn biết trông chờ may rủi.

-Chúng ta… sẽ về nhà chứ? – Một người lên tiếng.

Gã áo xám cười:

-Chúng ta được huấn luyện nghiêm ngặt để chiến đấu và trở về nhà, không phải để trở thành cái thứ kia!

Gã vừa nói vừa chỉ tay về tấm bia. Mấy người khác nhăn mặt trước lời bông đùa thái quá của gã, họ nói:

-Nhạo báng anh hùng quốc gia không hay đâu, sếp à!

-Chúng ta cũng chiến đấu như họ, làm việc như họ, chẳng có gì là bất kính cả! Vả lại người sống có ích hơn người chết nhiều! – Gã áo xám cười.

Phi thuyền cất cánh rồi hòa mình vào hạm đội bay rợp trời Phi Thiên thành. Toàn bộ tiểu đoàn kiếm sắt đang trên đường ra mặt trận. Gã áo xám chống thái dương, ánh mắt tìm kiếm chốn vô định.

Ngày mới nhậm chức, gã tự hứa sẽ bảo vệ tất cả, từ những người quen biết đã lâu tới những kẻ chưa bao giờ gặp mặt. Thời gian qua đi và gã nhận ra đôi lúc mình chỉ là kẻ đớn hèn. Gã chẳng thể bảo vệ ai. Gã quá nhỏ bé. Từ đó, gã bắt đầu nghĩ đến thứ niềm tin vô hình. Đã thành lệ, gã luôn tới thăm khu tưởng niệm vong hồn binh sĩ trước lúc ra trận. Gã đành cầu xin người chết và mong họ che chở cho người sống.

Rốt cục người chết cũng không thể yên nghỉ.

Hạm đội bay lên cao. Trong mắt gã áo xám, quảng trường khuất dần dưới làn mây mờ đục. Gã lẩm bẩm cầu mong người đã khuất nghe thấy lời cầu nguyện của gã. Nhưng gã không thấy màn sương mờ vương vấn như âm hồn hiện hữu. Gã không thấy nước đọng trên từng hàng chữ khắc chìm rồi ngấn những dòng lê thê ướt đẫm mặt bia xám. Như khóc. Như buồn.

Người chết như đang tiếc thương kẻ sống.



Vài ngày sau chiến tranh biên giới, người ta phải dựng thêm một tấm bia mới cạnh tấm bia cũ, hàng chữ mới dài hơn hàng chữ cũ. Gã áo xám lại đến viếng thăm và đặt một điếu thuốc cháy dở dưới cơn mưa ngày đông.

Mưa lạnh vùi lấp điếu thuốc cháy dở, vùi lấp những giấc mơ dang dở.

*
* *

Bất Vọng giật mình tỉnh giấc. Gã rên hừ hừ như bị cảm lạnh dù tiết trời đương oi bức khó chịu vô cùng. Gã ngó quanh. Không phải mưa đông rét buốt, không phải Phi Thiên thành, không phải ký ức năm năm trước. Gã đang nằm trong một căn phòng chật hẹp ở Cửu Long. Gã đang ở thực tại.

Một tiếng gọi từ phòng bên vọng qua:

-Cha sao thế?

-Không có gì đâu! – Bất Vọng trả lời.

Gã lập cập bật lửa châm điếu thuốc. Làn khói đầu tiên bốc cao lởn vởn quanh nóc nhà. Gã rít một hơi, làn khói thứ hai cuộn lên dồn ép làn khói thứ nhất. Rít thuốc, khói bốc, cứ như thế cho tới khi khoảng không gian ít ỏi bị mùi thuốc lấp đầy, hương vị sầu muộn bám chặt quanh mái tóc màu sắt gỉ và lởn vởn như âm hồn. Bất Vọng ngước đầu phóng tầm mắt qua ô cửa sổ, tâm hồn vùng vẫy cố gắng thoát khỏi cái lạnh của những ngày mưa từ năm năm trước.

Người chết vẫn chưa yên nghỉ.

Bất Vọng rời khỏi căn phòng chật hẹp. Gã cần không gian để thở, để bước, để trốn tránh ký ức. Hèn nhát chăng? Có thể. Cứ gọi gã là thằng hèn hay bất cứ từ ngữ cay độc nào cũng được bởi gã chẳng quan tâm. Gã đã năm mươi tuổi, cái tuổi mà thái độ ứng xử với thế giới xung quanh chỉ chốt lại trong một câu: “kệ mẹ nó”. Thứ duy nhất Bất Vọng quan tâm là một phương thuốc khiến gã quên đi quá khứ.

Bất Vọng bước xuống đường. Ngay lúc ấy trời đổ mưa, người người hối hả chạy về nhà hoặc tìm nơi trú chân. Thời tiết xứ này như trêu ngươi, mới đây còn nóng chảy mỡ, giờ mưa trắng xóa như gáo nước lạnh xối lò than. Bất Vọng kéo mũ trùm đầu rồi châm lửa hút thuốc, bóng dáng mờ dần dưới làn nước nặng hạt. Trong bầu trời đục ngầu kia, gã nhìn thấy những vong hồn chưa yên nghỉ.

Tại sao người chết chưa yên nghỉ?

Message reputation : 100% (2 votes)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Quận 4 giống chợ Rác nhưng lại có vẻ mất tự do hơn chợ Rác Shocked
cảm giác như khu chứa mặt trái của XH ấy nhỉ Shocked

Chương 2
Quận 4


Đặc khu Cửu Long thuộc quyền quản lý của nước Xích Quỷ. Nó sở hữu vô số danh xưng như “lệ châu phương đông” hay “hòn ngọc lục địa”, nhưng đằng sau những cái tên mỹ miều ấy là một giai đoạn lịch sử đầy biến động. Tuy nhiên có hai gã không hứng thú với chuyện lịch sử mà chỉ lưu tâm mấy cặp mông đầy đặn của các thiếu nữ trên đường phố Cửu Long. Bọn họ ăn vận quần là áo lượt, đầu tóc bóng mượt, tay xách cặp da, trông qua chẳng khác gì các quý ông thành đạt đã một vợ hai con. Một gã tóc đỏ ngoái cổ ngó theo mấy cô nàng trẻ đẹp, tay gãi cằm cười dâm tà:

-Ở đây lắm “hàng” đẹp nhỉ, Hỏa Nghi?

Gã tên Hỏa Nghi lắc đầu thở dài:

-Quan trọng là tiền. Chỉ cần tiền, hàng tá em gái tươi non sẽ bám lấy cậu!

-Đến đây bao giờ chưa mà nói thế?

-Rồi! Ngày trước tôi máu đánh bạc nên qua Cửu Long suốt! Đàn bà nơi đâu cũng thế… – Hỏa Nghi nhún vai – Mà chúng ta đến đây để làm việc, thế nên bớt chảy dãi về mấy cái mông dùm tôi!

Sau trận chiến tại ngôi đền hủy diệt, nhóm công chúa chia hai hướng: Vô Phong và Hỏa Nghi tới Cửu Long tìm Bất Vọng, những người còn lại truy bắt bọn Liệt Giả. Hoàng đế Băng Hóa quốc cuối cùng phải chấp nhận thực tế là không thể tóm Liệt Giả một cách dễ dàng. Nếu tình trạng này tiếp diễn, quân đội Băng Hóa sẽ trở thành trò cười cho thiên hạ. Đội Thổ Hành cũng tham gia cùng nhóm công chúa nhưng bị kiểm soát khá chặt chẽ. Dù vậy, đây được coi là động thái đáng ghi nhận trong mối quan hệ lằng nhằng đầy sóng gió giữa hai quốc gia.

Dòng người tấp nập như sông lớn tràn ngập đường phố, những tòa nhà cao ngất che khuất mặt trời và đổ bóng lên một không gian đặc quánh ánh đèn biển hiệu nhấp nháy theo tiếng nhạc ồn ào. Du khách nườm nượp ra vào khu vui chơi nghỉ dưỡng, hàng ngàn bàn tiệc với giá cả trên trời phục vụ nhu cầu ăn uống, nam thanh nữ tú thỏa sức tiêu pha cho những trang phục hoặc món đồ đắt tiền – một vòng quay không ngừng nghỉ nhờ được tiền bạc bôi trơn liên tục. Vô Phong thấy không thoải mái lắm vì cảm giác mọi thứ quá chật chội và hơi thiếu tự nhiên. Song hắn không thể phủ nhận rằng nơi đây đích thực là thiên đường, so với khu trung tâm giải trí Phi Thiên Thành chỉ có hơn chứ không kém. Tuy nhiên chẳng ai tới Cửu Long chỉ để thưởng thức mấy thú vui kể trên. Vô Phong và Hỏa Nghi đi một quãng thì nghe thấy giọng nữ ngọt ngào từ chiếc loa phóng thanh mời mọc:

-Chào mừng quý khách đến với khu giải trí! Bạn có muốn trở thành triệu phú? Bạn có muốn các cô gái xinh đẹp vây quanh? Hãy đến với chúng tôi để thử vận may và tận hưởng phong cách phục vụ đế vương! Và hãy chắc chắn rằng bạn có tài khoản dự trữ! Xin cảm ơn!

Gọi là “khu giải trí” chứ thực chất đó là hệ thống sòng bạc – thứ tạo nên thương hiệu Cửu Long. Thuở ban đầu, chính quyền nghiêm cấm ngành kinh doanh này và bác bỏ mọi đề xuất xây dựng hệ thống sòng bạc. Song hoàn cảnh chính trị khi đó đã tạo ra bước ngoặt lớn.

Nhiều thập kỷ trước, Xích Quỷ quốc quyết định thành lập đặc khu Cửu Long nhằm giải quyết tình hình kinh tế suy thoái kéo dài bởi dư chấn của thời kỳ chiến tranh. Qua nhiều năm phát triển, thành tựu không phải không có nhưng Xích Quỷ vẫn kém xa các quốc gia láng giềng. Ở thời điểm ấy, nguy cơ chiến tranh luôn hiện hữu, đất nước buộc phải tìm ra một đòn bẩy kinh tế nếu không muốn tụt hậu quân sự. Sau nhiều tác động cả trong lẫn ngoài, cuối cùng chính quyền cũng triển khai kế hoạch xây dựng sòng bạc; ngày trước họ ngăn cấm là vì lý do “băng hoại đạo đức xã hội” song thực tế trò đỏ đen đã tồn tại trong xã hội Xích Quỷ từ rất lâu, việc làm trên chẳng qua chỉ là hình thức hợp pháp hóa mà thôi.

Vô Phong và Hỏa Nghi bước vào dãy phố dài chưa đến một cây số nhưng sở hữu hàng chục tòa nhà cao tầng cùng hàng ngàn sòng bạc, đi đâu cũng bắt gặp những nhóm tụm năm tụm ba bàn tán chuyện đỏ đen gồm cả nam lẫn nữ, từ trẻ đến già. Kẻ sung sướng cười khanh khách vì mới thắng tiền, người mặt mũi ỉu xìu như cơm thiu quyết gỡ gạc ván sau. Bỗng đâu một kẻ hộc tốc chạy tới thở không ra hơi:

-Vừa… vừa… có… tai nạn…

Đám đông lập tức vây quanh gã đó rồi nhao nhao lên:

-Tai nạn à? Ở đâu? Đã chết chưa?

Gã kia lắc đầu nguầy nguậy:

-Ở cầu vượt… chưa chết hẳn… nhưng chắc sắp chết rồi… bị phi thuyền đè lên…

Cả đám nháo nhào chạy vội đến nơi xảy ra tai nạn. Con phố đông đúc bỗng chốc vơi đi trong nháy mắt, Vô Phong gật gù tỏ ý khen ngợi:

-Tính cộng đồng của họ cao đấy chứ?

Hỏa Nghi mím môi cười sặc đoạn phẩy tay:

-Không phải đâu! Bọn họ đang xem biển số phi thuyền. Chẳng hạn cái biển là “12345” thì họ sẽ áp dụng vài công thức để tìm ra con số “đẹp” nhất, sau đó đặt nó vào mấy trò chơi như tung xúc xắc hoặc chọn cửa. Nhưng điều kiện là thằng cha kia phải chết, chứ không chết thì không thiêng! Dân xứ này tin người chết sẽ giúp họ thắng bạc!

Nghe ông bạn giải thích vấn đề, Vô Phong thộn mặt hồi lâu rồi hỏi:

-Vậy là họ mong gã kia chết chứ không phải cứu hắn à?

-Ờ, đôi khi người ta sẵn sàng vớ gạch ghè vỡ đầu nạn nhân nữa vì chết mới thiêng!

-Nhưng người chết liên quan gì chứ?

-Không chỉ cờ bạc, dân Cửu Long nói riêng và lục địa Đông Thổ nói chung đều tin người chết sẽ phù hộ cho người sống, họ thờ cả Vạn Thế và người chết. Phong tục tập quán mà! – Hỏa Nghi nhún vai.

Ở thế giới Tâm Mộng, ai cũng biết linh hồn người chết có tồn tại; Tụ Hồn Hải – vùng biển vô tận tại đất thánh với những oan hồn chờ ngày siêu thoát là một ví dụ điển hình. Tuy nhiên Vô Phong chỉ biết người sống cầu nguyện cho người chết chứ chưa từng nghe điều ngược lại. Tên tóc đỏ cười lớn:

-Dân ở đây điên tập thể à?

-Bé mồm chứ! Để dân bản xứ nghe thấy, họ sẽ biến cậu thành thịt sốt cà chua!

Hai gã lắc đầu, trong lòng cười mỉa dân chúng Cửu Long ấu trĩ rồi chuyển chủ đề khác. Dù sao bọn họ đến đây tìm Bất Vọng chứ không phải bàn luận chuyện ma quỷ thần thánh.

Thông tin tình báo cho biết Bất Vọng đang sống tại “chung cư số 4”. Điều lạ lùng là khu vực đó không hề xuất hiện trên bản đồ hay phương tiện thông tin đại chúng. Hỏa Nghi từng đến Cửu Long vài lần nhưng chưa bao giờ biết đến nó. Vô Phong đã hỏi dân bản xứ về chung cư số 4 song hầu hết đều nhận được câu trả lời thế này:

-Không biết đâu, hỏi người khác đi!

Không riêng dân bản địa, những người nhiệt tình nhất với du khách như cảnh binh hay hướng dẫn viên cũng né tránh câu hỏi của Vô Phong. Tên tóc đỏ bắt đầu nghi ngờ hình ảnh một đất nước thân thiện hiếu khách trên mấy tấm biển quảng cáo to tổ bố treo khắp thành phố. Nhưng không phải tự nhiên mà người ta lại sợ hãi chung cư số 4 đến thế, vạn sự đều có căn nguyên cả.

Hai người rời khu sòng bạc rồi đi bộ về phía nam thành phố. Sau nửa tiếng, họ dừng lại trước tuyến ngã tư đông người qua lại, chỗ này chung quy cũng giống như bao tuyến đường nhộn nhịp khác ngoại trừ sự tồn tại của một con hẻm nằm chen lấn giữa những cửa hàng sang trọng. Hẻm sâu hút, bên ngoài có rào chắn đề hàng chữ “Nguy hiểm, cấm vào!” cùng đội cảnh binh thường xuyên túc trực. Cảnh tượng giới nghiêm này khiến Vô Phong chợt nhớ về chợ rác Phi Thiên Thành. Nếu chung cư số 4 giống như chợ rác thì chả trách tại sao cư dân Cửu Long kinh hãi nó đến vậy.

Hỏa Nghi bước vào hẻm và đưa ra một tấm thẻ đã chuẩn bị từ trước cho đội trưởng cảnh binh. Đội trưởng cảnh binh là một gã to béo, quả bụng vĩ đại như vón lại thành cục mỡ thồi lồi che kín thắt lưng. Gã đọc xong rồi đưa cho cấp dưới xem qua, cả đám nọ chăm chú đọc, thi thoảng lại cười khúc khích như nhóm bạn nữ tuổi mới lớn đang trao đổi chuyện giới tính. Kiểm tra tấm thẻ xong, bọn họ lục soát hai gã Phi Thiên để chắc chắn rằng không có máy ảnh – ở đây cấm chụp hình chung cư số 4. Tay đội trưởng cảnh binh nói:

-Trình giấy thông hành cho bọn bảo kê, chúng sẽ bảo đảm hai vị an toàn nhưng cẩn thận vẫn hơn, kẻo bị lột đồ! Nếu gặp khó khăn, xin liên lạc bộ đàm nhưng chúng tôi không đảm bảo đội cứu hộ sẽ đến kịp thời. Hãy rời khỏi đó trước nửa đêm, nhớ đấy!

Vô Phong và Hỏa Nghi được phép thông qua. Hai gã đi xa rồi mà vẫn nghe thấy tiếng cười vọng lại. Tên tóc đỏ thấy lạ bèn ngó tấm thẻ trên tay Hỏa Nghi, hắn nhận ra đó là giấy phép đặc biệt dành cho phóng viên nước ngoài đang điều tra tỉ lệ… nạo phá thai. Vô Phong ngắn mặt nhìn ông bạn quý hóa:

-Bộ cậu không tìm được chức danh nào nghe hợp tai hơn cái “nạo phá thai” à?

-Phù hợp tình hình thực tế đấy chứ! – Hỏa Nghi nhún vai – Chung cư số 4 là ổ gái điếm, vì thế số lượng trẻ con chết trước khi ra đời cao khủng khiếp!

Hẻm sâu tuột dẫn tới điểm đích tối om tựa đường tới địa ngục. Mùi ẩm nồng lởn vởn quanh hẻm, những vũng nước tù trên mặt đất nhuộm màu ủ dột từ không gian mờ đục, hai bức tường lở sơn như đôi tay ghẻ lở giang tay nồng nhiệt chào đón những kẻ chán sống. Vài cư dân đầu tiên của chung cư số 4 lộ diện: lũ chuột. Chúng thò đầu ra khỏi thùng rác, miệng ngáp lớn ngái ngủ, cặp mắt đen ngòm dòm ngó hai vị khách lạ. Vừa thấy chúng, Vô Phong nhăn răng cười toe toét như tái ngộ bạn cũ. Theo quan điểm của hắn, con người nên yêu thương bảo vệ hơn là kỳ thị loài chuột. Nếu không nhờ chúng, chợ rác Phi Thiên Thành sẽ bốc mùi thối gấp trăm lần vì cả đống xác chết chẳng ai đem chôn. Chuột ở đây trông con nào con nấy to bằng bắp chân, tên tóc đỏ khẳng định chúng đánh chén thịt người không ít.

Chật chội bẩn thỉu, dăm ba trận đánh nhau lẻ tẻ tranh giành miếng ăn, gái điếm xếp hàng dài chờ khách, xã hội vô kỷ luật – một bức tranh quá đỗi quen thuộc ở chợ rác Phi Thiên Thành và Vô Phong đoán chung cư số 4 cũng chẳng khá hơn bao nhiêu. Tuy nhiên, những gì tên tóc đỏ sắp chứng kiến hoàn toàn khác với tưởng tượng.

-Ê mày, đưa tao quả bóng!

-Đưa tao chứ, thằng ngu!

-Câm đi, mấy thằng lắm mồm!

Một đám trẻ con đang cố tranh giành nhau quả bóng da cũ kỹ, chúng chơi hăng say, chửi bới cũng nhiệt tình. Mười mấy cái bóng loắt choắt chạy tới chạy lui trên khu đất nham nhở cát sỏi rộng mênh mông. Song khu đất không có nghĩa lý gì nếu so với và tòa chung cư khổng lồ nằm phía sau. Vô Phong và Hỏa Nghi lặng người ngắm nhìn khối kiến trúc với bề rộng gần hai cây số và bị sắc vàng ố bao phủ cùng vô số đường nứt nẻ chân chim xé ngang xẻ dọc. Chung cư đã tồn tại hơn nửa thế kỷ, khá lâu, nhưng điều đáng nói là đến bốn vạn nhân khẩu hiện đang sinh sống trong đó. Vô Phong chưa từng thấy công trình dân sự nào to lớn nhường ấy. Do số lượng dân cư quá đông, chính quyền đặc khu coi nó như một quận riêng biệt; ngay phía trước cổng chính tòa nhà treo tấm biển xiêu vẹo bám rêu xanh đề hàng chữ “Quận 4”. Chính quyền nhiều lần ra quyết định phá dỡ chung cư nhưng chưa thực hiện được, thay vào đó họ cho xây dựng rất nhiều tòa nhà chọc trời bao quanh khu vực nhằm che mắt du khách về sự tồn tại của khu vực kỳ lạ này.

Khu chung cư sở hữu độ cao đủ thách thức mọi cái cổ khỏe nhất và đôi mắt tinh tường nhất. Vô Phong để ý mỗi tầng của tòa nhà đều treo dây phơi quần áo chằng chịt. Hỏa Nghi giải thích rằng cư dân ở đây phơi đồ “lộ thiên” như vậy để hứng nắng thay vì ủi đồ. Phiền thay đám nhóc đá bóng bên dưới cứ quần thảo mặt đất, bụi bay mù mịt bám lên những chiếc quần áo mới giặt còn sực nức mùi xà phòng. Bỗng đâu ở tầng hai, một bà cô sồn sồn thò đầu qua lan can nạt nộ lũ trẻ:

- Mấy thằng ranh! Bà mới giặt xong, chúng mày định làm bẩn hết à? Lũ mất dạy, cút ngay!

Bọn trẻ dừng đá bóng đoạn nhỏng cổ lên chửi:

-Câm mồm đi, con mụ già! Giỏi xuống đây “bụp” nhau coi?

-Con bà chúng mày, mấy thằng mất dạy! Ăn đi, bọn mất dạy!

Bà cô đỏ mặt tía tai chửi bới, tay vớ chậu nước đầy bọt xà phòng hất xuống, bọn quỷ con cười hô hố rồi chạy té khói. Hỏa Nghi ngó đám chửi nhau rồi ngước nhìn chung cư khổng lồ:

-Vậy ra… ông già Bất Vọng sống ở đây.

Hai vị phóng viên khảo sát vấn đề nạo phá thai tiến vào tòa nhà. Vừa bước qua cửa chính, một khung cảnh kỳ lạ ập tới mắt họ. Toàn bộ tầng một của chung cư là khu chợ rộng mênh mông kinh doanh đủ loại mặt hàng thượng vàng hạ cám: ăn uống, mua sắm, thực phẩm, thậm chí cả buôn bán vũ khí. Người ta tận dụng từng khoảnh diện tích để dựng cửa hàng và chỉ chừa lối nhỏ cho khách bộ hành di chuyển. Hai vị khách Phi Thiên quốc khó khăn lắm mới len được trong dòng người đương mải mua bán, Vô Phong dặn dò Hỏa Nghi thủ tay thật kỹ trong túi đề phòng trộm cắp vặt. Mất tiền không sao, lỡ mất giấy thông hành thì hai gã xác định tá túc qua đêm. Tên tóc đỏ vốn hành nghề đạo chích lâu năm nên thừa biết mọi thủ đoạn của bọn hai ngón.

Cấu trúc khu chợ hết sức tạp nham và lộn xộn. Một cửa hàng ăn có thể nằm ngay cạnh cửa hàng quần áo, cửa hàng quần áo nằm cạnh hàng bán thịt chuột tươi nguyên con, hàng bán thịt chuột lại sát vách hàng trưng bày đao kiếm. Các mặt hàng không đề bảng giá, giá trị vật phẩm được xác định thông qua mặc cả và… chửi nhau. Cảnh mua bán tại gian hàng đao kiếm trước mắt Vô Phong là ví dụ điển hình, một gã đang kiểm tra thanh kiếm rồi hỏi người bán:

-Bao nhiêu?

-Hai trăm đồng vàng! – Chủ hàng xòe tay hai ngón – Thép đặc chủng pha thêm ít quang tố (), hiếm lắm!

-Bao nhiêu? – Kẻ mua hàng hất hàm hỏi, vờ như chưa nghe thấy.

-Hai trăm! Không mặc cả!

-Hai trăm con bà mày! – Gã kia chửi lớn – Hạng mày đào đâu quang tố để rèn kiếm? Cái này chỉ đáng mười đồng vàng thôi nhé, thằng bịp bợm!

-Mày nói ai bịp hả?

Tay chủ quán nhảy ra đấm đá khách hàng túi bụi. Gã kia to con hơn bèn lấy sức vật ngửa đối thủ rồi thụi thật lực, vừa đánh vừa chửi, gã chủ hàng gào rống lên như bị cắt tiết. Dân tình xúm đông xúm đỏ coi đám đánh lộn, người này chỉ trỏ, người kia bàn tán, số khác cười ngặt nghẽo nhưng tịnh không có ai ra can ngăn. Mãi lúc sau mới có người lôi cả hai ra ngoài, tay chủ hàng sưng vêu mồm mà vẫn cật lực chửi bới. Cuối cùng bỗng từ đâu lòi ra một tên đầu trọc mặt mũi bặm trợn, thân hình loẻo khoẻo xăm trổ vằn vện làm trọng tài hòa giải:

-Anh em cùng sống ở quận 4 thì nên giữ hòa khí chứ nhỉ? Thanh kiếm này… chắc chẳng đến hai trăm đồng, lấy đâu ra quang tố mà rèn chứ, đúng không bà con? Nhưng cái công rèn cũng mắc tiền lắm, phải chứ? Thôi thì trả giá ba mươi đồng vàng đi, coi như thuận mua vừa bán nhé?

Gã nói rất lịch sự, trái ngược hẳn cái vẻ bặm trợn đáng sợ. Đám đông im re, kẻ bán người mua đồng thuận giá cả và không khí trật tự được vãn hồi. Hỏa Nghi ghé đầu hỏi nhỏ Vô Phong:

-Bảo kê à?

-Ờ, là chúng nó.

Chung cư số 4 thuộc tầng đáy của xã hội. Nhưng dù thấp hơn chăng nữa, nó vẫn cần người quản lý. Chính quyền và cảnh binh không can thiệp vào cuộc sống của chung cư, do đó các băng nhóm xã hội đen đứng ra bảo đảm trật tự trị an. Dân tình đồn đại rằng các nhà tài phiệt đã chống lưng cho bọn băng đảng và chính họ mới là chủ nhân đích thực của quận 4. Chợ rác Phi Thiên Thành cũng bị quản lý bởi xã hội đen, tuy nhiên Vô Phong thấy chỗ này trật tự quy củ hơn nhiều.

Nhớ lời dặn dò của đội trưởng cảnh binh, Vô Phong và Hỏa Nghi bám theo tay bảo kê. Có điều dòng người dồn ứ như con sông tắc dòng, hai gã buộc phải dùng sức gạt bớt đám đông chắn đường. Nhiều người bắt đầu để ý hai vị khách lạ, ánh mắt hau háu chỉ chực ăn tươi nuốt sống bộ y phục bóng lộn. Hầu hết dân chúng ăn mặc khá tuềnh toàng nên sự xuất hiện của những kẻ ăn vận sang trọng khiến họ bị kích động. Như một hệ quả tất yếu, quân đoàn ăn xin xuất hiện rồi bám theo hai người như ruồi bâu mật. Hàng chục cái miệng gồm cả già lẫn trẻ than vãn vẻ thống khổ khôn xiết:

-Cháu ơi, thương già này, già không có gì ăn, cho già ít tiền đi!

-Ông ơi thương cháu, mẹ cháu bệnh nặng lắm, mong ông mở lòng từ bi thương xót!

Bọn Vô Phong từ chối khéo và nhanh chân chuồn sang chỗ khác song đám nọ lại lâu nhâu đuổi theo, nhìn qua cứ ngỡ đám người hâm mộ phát cuồng vì hai nam ca sĩ nổi tiếng. Tên tóc đỏ gặp xin đểu đã nhiều nhưng chưa từng thấy kiểu ăn xin nào dai như thế. Đám đông càng lúc càng đông hơn, lắm kẻ chẳng phải ăn xin cũng chen chân vào hòng dây máu ăn phần. Vô Phong ban đầu còn nói năng lịch sự, về sau gã nổi điên do không chịu nổi trăm cái mồm liên tục tra tấn lỗ tai:

-Tổ sư các người, đã nói là tôi không có tiền! Biến hết đi, bọn khốn nghèo nàn mạt hạng!

Hỏa Nghi vột bịt mồm ông bạn nhưng không kịp nữa. Không khí bỗng dưng im phăng phắc, đám đông chẳng nói chẳng rằng mà lừ lừ tiến đến, ai nấy nắm chặt tay xem chừng muốn dần nhừ tử hai thằng bóng lộn. Bọn Vô Phong giật mình thon thót do cả hai đều không mang vũ khí, đánh nhau với hàng trăm người thì chỉ có nước nằm yên trong hòm. Có vẻ dân xứ này thích làm mấy việc mất thể diện song không cho phép đứa nào chửi mình là “mạt hạng”. Giữa lúc tình thế nguy hiểm, Hỏa Nghi nhanh trí giơ cao tấm giấy thông hành đoạn hét toáng lên:

-Chúng tôi là phóng viên, chúng tôi có giấy thông hành!

Đám người hung hãn dừng bước, họ nhìn vật trên tay Hỏa Nghi và xì xầm bàn tán với thái độ nghi hoặc. Bọn Vô Phong dựa lưng nhau theo dõi tình hình, mặt mũi xám ngoét không còn hột máu. Chừng vài phút sau, tay bảo kê đầu trọc ban nãy xuất hiện. Gã cẩn thận dò xét Hỏa Nghi rồi giật phắt tấm giấy, cặp môi xám ngoét của gã cong lên vẻ khinh thị:

-Phóng viên… giấy thông hành đặc biệt… đúng là phóng viên, bà con ạ! Nhưng là phóng viên chuyên viết chuyện sinh đẻ!

Những tràng cười ầm ĩ từ tứ phía dội thẳng xuống đầu hai vị phóng viên lịch thiệp. Tâm trạng Vô Phong lẫn lộn giữa việc muốn tìm cái hố để chui xuống cùng niềm khao khát đấm gãy răng mấy thằng cười to nhất. Thời đại nam nữ bình quyền, cớ gì đàn ông không được viết chuyện sinh đẻ? Cần lắm một cuộc cách mạng cho phép đàn ông nghiên cứu vấn đề sinh đẻ như cuộc cách mạng giải phóng nữ quyền vậy! – Hắn tự nhủ.

-Đây là khách của quận 4, chúng ta cần tiếp đãi trọng thị! – Gã đầu trọc tiếp lời – Bà con chớ đụng mấy anh phóng viên này nhé, không là mấy thằng cảnh binh bụng phệ sẽ gô cổ đấy!

Cư dân xung quanh gật gù nghe lời gã bảo kê, ai nấy đều tỏ rõ sự e ngại pha lẫn căm thù bọn “cảnh binh bụng phệ”. Từng tốp người rời đi, vài kẻ quay lại tiếc rẻ bộ y phục đắt tiền trên người Vô Phong. Tên tóc đỏ dám cá hắn sẽ bị lột sạch quần áo nếu gã đầu trọc không kịp thời giải vây. Bất quá vì cái nghèo như giống ký sinh trùng bám vấy chốn này nên con người cũng chẳng coi trọng danh dự nữa. Những kẻ ăn xin tuy lắm mồm song họ không nói dối. Vô Phong thấy rõ cánh tay tong teo của một đứa nhỏ lấp ló sau chiếc áo rộng thùng thình – dấu hiệu của tình trạng suy dinh dưỡng lâu ngày. Giữa thành phố Cửu Long ê hề tiền bạc và thừa thãi thức ăn, cái từ “suy dinh dưỡng” không khác gì chuyện bi hài tầm cỡ.

Do không biết lối lên tầng hai chung cư, bọn Vô Phong nhờ gã bảo kê dẫn đường nhưng gã này từ chối bằng cách đấm bóp chân tay ra chiều mỏi mệt:

-Đi đi lại lại nhức xương lắm, ông anh ơi!

Hỏa Nghi biết ý bèn xòe ra xấp giấy bạc coi như tiền mãi lộ nhưng gã kia bĩu môi chê ít. Tên tóc đỏ cắn răng chìa thêm vài tờ nữa, lúc này gã bảo kê mới chịu dẫn hai người ra khỏi khu chợ. “Được voi còn đòi cá voi! Sau này mày sẽ chết trôi ống cống, thằng trọc ạ!” – Hỏa Nghi rủa thầm.

Chung cư số 4 cao ngất trời nên thang máy là phương tiện di chuyển tối ưu, chúng nằm phía sau dãy hàng bán đồ tạp hóa. Nhưng vừa thấy mấy chiếc thang máy ọp ẹp rỉ sét cùng dây cáp mỏng dính, Hỏa Nghi nằng nặc đòi cuốc bộ chứ không chịu đặt chân lên đó. Ngay cả Vô Phong quen thói liều mạng cũng phát hãi khi nhìn vào mấy thứ máy móc này, dường như chúng thích hợp cho việc giảm bớt dân số hơn là chức năng chuyên chở. Riêng gã đầu trọc được dịp nhếch mép cười nhạo lũ ngoại quốc nhát gan.

Tay bảo kê dẫn hai gã ngoại quốc tới cầu thang bộ, từng bước chân chậm rãi đi qua những bậc đá xám nứt nẻ mọc đầy rêu xanh. Bức tường dọc theo cầu thang bị phun sơn chi chít, hàng trăm dòng chữ màu xanh đỏ chằng chịt quảng cáo đủ món thập cẩm. Nào bán cái nọ nào mua cái kia, chỗ thuê nhân công, người cần việc làm; nhiều dòng quảng cáo vả bôm bốp vào mặt nhau như “Cho vay – lãi suất hợp lý” trong khi cái khác thì “Đòi nợ thuê – nhanh chóng – hiệu quả”. Các tấm áp phích của băng đảng cũng chiếm khá nhiều diện tích bức tường, chủ yếu là thông báo tăng giá tiền bảo kê hoặc tuyển thêm thành viên. Bên cạnh đó, nhiều tờ bướm cắt ra từ báo giấy hoặc tạp chí được dán lên nhằm phục vụ nhu cầu thông tin, Vô Phong thấy cả bài báo về vụ hỗn loạn tại Vinh Môn quốc cách đây một tháng. Mặc dù kiểu truyền tin này đã lỗi thời nhưng nó chứng tỏ rằng quận 4 không thờ ơ với thế giới bên ngoài, ít nhất là văn minh hơn chợ rác. Tên tóc đỏ chợt nhớ lại quãng thời gian chỉ quanh quẩn trong chợ rác và chẳng biết mình sống ở đất nước nào.

Cả lố người túm tụm xem tin tức trước bức tường hổ lốn. Nhác thấy tên đầu trọc, bọn họ liền cung kính chào hỏi, người trẻ kêu gã là “anh Sáu”, ai già hơn gọi gã là “chú Sáu”. Gã chẳng chào hỏi ai, chỉ gật gù ra vẻ chiếu trên với người dân thấp cổ bé họng. Thực sự chú Sáu (hay anh Sáu hoặc bất cứ cái tên khỉ gió nào đấy có chữ “Sáu”) chỉ thuộc hạng tôm tép trong băng đảng, nhưng gã làm công việc của đám “cảnh binh bụng phệ”. Người dân sợ cảnh binh bao nhiêu thì ngán bọn bảo kê bấy nhiêu, bởi lẽ hai hạng này đều đại diện cho luật lệ. Và những thằng đại diện luật lệ thường rất thích thị uy quyền hạn nhỏ nhoi của chúng.

Ba người đến tầng hai sau vài phút đi thang bộ, họ đang đứng trên một hành lang dài với dãy căn hộ nằm bên trái, bên phải ngồn ngộn quần áo trĩu nặng trên dây phơi dọc lan can. Bên kia lan can là ba hành lang đối mặt nhau, chừa lại khoảng không gian hình trụ xuyên suốt từ tầng hai tới đỉnh chung cư. Đi hết dãy căn hộ này sẽ gặp một hệ thống bốn hành lang khác, cứ thế nối tiếp nhau và toàn bộ tòa nhà có sáu mươi tư khoảng không gian như vậy sắp xếp theo sơ đồ bàn cờ. Bọn Vô Phong dần mường tượng ra quy mô nơi đây khủng khiếp ra sao. Theo quy định, cứ bốn hành lang xếp thành một cụm dân cư. Băng đảng xã hội đen luôn ra sức chiếm hữu các cụm đó, băng nào càng sở hữu nhiều cụm thì thanh thế lẫn kinh tế càng mạnh.

Gã đầu trọc hất hàm dặn dò bọn Vô Phong:

-Muốn điều tra cái gì tùy, nhưng chớ chọc ngoáy những chỗ nhạy cảm, kẻo bị úp sọt! Khó khăn gì thì đưa giấy thông hành ra, nhưng nhớ cất giữ cẩn thận. Không có nó, chúng mày sẽ bị thọc và không thể chuồn khỏi đây.

Hỏa Nghi gật đầu tỏ ra hiểu biết:

-Chúng tôi biết rồi, cảm ơn anh Sáu!

Anh Sáu cười hềnh hệch rồi lủi nhanh, mặt hí hửng với đống tiền mãi lộ. Tên tóc đỏ ngoái đầu nhìn đoạn nói:

-Tôi muốn táng vỡ mặt thằng đó!

-Nó sẽ chết trôi ống cống, tôi đảm bảo! – Hỏa Nghi nhún vai.

Bọn họ tiếp tục đi sâu hơn vào khu chung cư. Ánh sáng lọt qua đỉnh tòa nhà bé bằng cái mắt muỗi rồi tản mác đâu đó khiến cảnh vật phía dưới lờ mờ như chiều tà. Hầu hết người dân đã lo việc mưu sinh, quanh quẩn chốn này chỉ còn phụ nữ, trẻ con và đám thất nghiệp lông bông tối ngày. Vài thằng du thủ du thực phát hiện ra hai vị khách lạ liền xồ lại định chôm chỉa nhưng đành cúp đuôi quay về khi gặp giấy thông hành trên tay Hỏa Nghi. Tấm giấy nhỏ bé ấy là lá chắn vững chắc bảo vệ bọn Vô Phong. Giấy thông hành có sự bảo hộ của cảnh binh và xã hội đen, vì vậy không kẻ nào dám phá luật.

Bên tình báo nói rằng Bất Vọng hiện sống ở tầng ba mươi tư. Vô Phong chột dạ bèn bảo Hỏa Nghi đi thang máy, khổ nỗi ông bạn quý hóa gan bé giữ vững lập trường cuốc bộ ba mươi tầng. Và hai gã mất cả tiếng mới lết nổi xác đến nơi cần đến, chưa kể trên đường đi gặp vô số bọn bảo kê từ băng đảng khác nên lại tốn thêm thời gian phân bua giải thích. Vô Phong vừa thở hồng hộc vừa nắn bóp đầu gối mỏi nhừ, lòng thầm rủa thằng Hỏa Nghi gan bé sợ chết. Đương mải hớp hơi lấy sức, bỗng đâu vài giọng nói êm ru xuất hiện rồi bao vây tên tóc đỏ:

-Đi đâu vậy anh chàng đẹp trai, rảnh rỗi không, đi chơi với em nha?

-Phải đấy, đẹp trai thế kia mà, vui vẻ tí nhé anh trai?

Vô Phong quay sang thì thấy vài cô nàng xinh đẹp đang ôm lấy tay mình, đôi mắt hắn rớt dần xuống những bộ ngực căng tròn lấp ló sau lớp y phục thoáng mát khêu gợi. Chốn thiên đường nào vậy? – Hắn lơ mơ tự hỏi.

Nhưng rất nhanh sau đó Vô Phong nhận ra đây không phải thiên đường, đây là tầng ba mươi tư – ổ gái điếm lớn nhất quận 4. Hàng trăm biển hiệu lấp lóe đèn treo khắp nơi, các tụ điểm “sung sướng” nằm lẫn cùng nhà dân. Dàn gái điếm đủ độ tuổi tựa mình bên lan can, ánh mắt hờ hững chờ khách. Giờ là ban ngày nên chẳng mấy ai mò qua chỗ này, mấy cô nàng mặt mũi buồn thiu, đám bảo kê vì thế mà hung dữ như chó ngồi vêu mõm suốt ngày mà chưa được miếng xương. Tại tầng này, các băng đảng gây chiến tranh giành địa bàn như cơm bữa, nhà cửa của người dân cũng hỏng hóc thường xuyên do phải chịu cảnh trâu bò đánh nhau ruồi muỗi chết.

Hỏa Nghi lôi tên tóc đỏ rời khỏi vòng tay âu yếm của mấy cô nàng son phấn đoạn đi tìm nơi ở của Bất Vọng. Việc tìm kiếm chẳng khó khăn vì địa chỉ đã có sẵn. Đáng nói là căn hộ của Bất Vọng lọt thỏm giữa rừng biển hiệu quảng cáo xanh đỏ tím vàng, xung quanh đầy bảo kê bặm trợn hơn cả “anh Sáu”. Hai anh chàng phóng viên cố gắng giữ thái độ bình tĩnh rồi xâm nhập vùng nguy hiểm. Hàng trăm ánh mắt đổ dồn khiến họ nóng gáy khôn tả và chỉ mong thoát khỏi tình trạng này càng sớm càng tốt.

“Phòng hai trăm sáu mươi tám… đây rồi!” – Hỏa Nghi ngước nhìn biển số treo trước cánh cửa tróc sơn rồi gõ cửa, lòng thấp thỏm chờ đợi. Chẳng ai ra mở cửa, hắn gõ cửa thêm lần nữa, đôi chân bồn chồn vì bị dăm ba tên bảo kê để ý. Vô Phong ghé đầu nói nhỏ:

-Cậu nhún nhảy làm gì thế, muốn chết à?

-Bảo mấy thằng kia đừng nhìn nữa, tôi hết nhún liền! – Hỏa Nghi nghiến răng đáp.

Cánh cửa cọt kẹt mở và chủ nhân căn hộ xuất hiện. Không phải gã đàn ông năm mươi tuổi với khuôn mặt khắc khổ mà là một cô gái trẻ, tóc ngắn màu đen buông ngang gáy còn lờ xờ dấu vết của cơn ngái ngủ, trên người khoác chiếc áo sơ mi hơi nhàu dài quá thắt lưng che lấp một phần cặp chân nõn nà trắng bóc, thành thử Vô Phong chẳng dám chắc cô ta có mặc quần hay không. Gương mặt cô gái mang đường nét nhỏ nhắn đặc trưng của phụ nữ Đông Thổ với cái mũi cao của lục địa Hoa Thổ. “Chắc là con lai!” – Vô Phong dợm nghĩ.

-Mấy người là ai? Có chuyện gì? – Cô gái gãi đầu hỏi.

Hỏa Nghi đờ mặt nhìn nàng ta hồi lâu sau lắp bắp trả lời:

-À… à… chào cô, chúng tôi là phóng viên…

-Không phóng viên gì hết, biến đi!

-Xin lỗi… cô cho phép chúng tôi vào được không, có vài việc…

Hỏa Nghi nói nhỏ nhẹ, tay vén áo cố tình để lộ tập tiền dày cộp với hy vọng cô gái hồi tâm chuyển ý. Cô nàng bỗng cười duyên với hắn, xong quay sang gọi mấy tay bảo kê gần đó:

-Mấy thằng này đến phá việc làm ăn kìa!

Chỉ đợi có thế, bọn bảo kê liền lao vào túm cả hai gã lôi đi. Hỏa Nghi vội vàng gào rõ to:

-Chúng tôi tìm Bất Vọng! Chúng tôi cần gặp ông ấy!

Cô gái nọ chột dạ bèn kêu đám kia ngừng tay rồi hỏi:

-Các người là ai?

Hỏa Nghi ghé đầu thì thầm to nhỏ với cô gái hồi lâu. Một lát sau cô nàng gật đầu hiểu ý đoạn nói với đám cục súc bặm trợn kia:

-Có chút hiểu nhầm, đây là người quen của tôi! Xin thứ lỗi!

Bọn bảo kê thở dài tiếc hùi hụi vì mất đi hai bao cát tập luyện cơ tay miễn phí. Bọn Vô Phong nhanh chóng chuồn vào nhà theo cô gái, tên tóc đỏ ghé đầu hỏi Hỏa Nghi:

-Ả này là ai?

-Con gái Bất Vọng.

-Hả? Tôi tưởng bên tình báo nói ông ta sống độc thân?

Hỏa Nghi nhìn theo cô gái, đôi mắt dán chặt lên cặp chân trắng muốt, vài tia sét chợt nổ đùng đoàng trong não bộ. Hắn bất giác cười:

-Tình báo… toàn lũ ăn hại…

-----------------------------------

() quang tố: loại đá phép thuật không thể thiếu của thánh sứ, vật phẩm giá trị nhất ở thế giới Tâm Mộng, đã từng đề cập trong bộ 1

Message reputation : 100% (2 votes)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
già khóai cô bé Liệt Trúc...
mà nghe cái tên có bác nào thấy giống giống ai ko? =))

Chương 3
Cơn bão



Một ông vua hiếm khi cảm nhận được sự thỏa mãn.

Ở thời đại phi cơ giới, ngọn lửa chiến tranh không bao giờ tắt, dẫu chẳng rực cháy cũng âm ỉ chờ ngày bùng phát. Bởi lẽ các vị hoàng đế không bao giờ thỏa mãn với những gì đã có hoặc đang có. Như những kẻ thường xuyên bị cơn đói khát dằn vặt, họ luôn đi tìm kiếm thứ vinh quang mà phải đánh đổi hàng ngàn sinh mạng. Người đời coi họ là lũ điên biến thái, lịch sử coi họ là bạo chúa.

Nhưng có câu “núi cao còn có núi cao hơn”. Bước lên đỉnh núi không phải tận hưởng cảm giác nhìn xuống mà để thấy những đỉnh núi cao hơn. Bước lên để thấy những thứ mà đôi mắt không thể thấy khi ở dưới mặt đất. Các hoàng đế thời phi cơ giới đã sống như vậy.

Đông Hoàng cũng muốn được như thế.

Tòa tháp cao nhất đặc khu Cửu Long tọa lạc chính giữa khu sòng bạc, một khu phức hợp giải trí nghỉ dưỡng nổi tiếng chỉ phục vụ những kẻ thừa mứa của cải. Mới nghe thì tưởng ít người vãng lai nhưng nơi này kỳ thực là chốn tấp nập nhất thành phố. Các du khách giàu có, hơi giàu có và hơi hơi giàu có từ khắp nơi trên thế giới đổ về đây để thỏa mãn thú vui tiêu tiền. Hàng đống danh từ vô thực sinh ra như “sang trọng”, “quý phái”, “đế vương”, “đẳng cấp”, vân vân và vân vân; chúng chất chồng đống và ngày càng tôn thêm tầng đỉnh tòa tháp – nơi ở của Đông Hoàng. Hãy tưởng tượng cuộc sống của một người như thế này: tỉnh dậy vào buổi sáng với khay thức ăn được dâng tận miệng, nhấm nháp chút đồ uống rồi ngắm nhìn thành phố Cửu Long qua lớp cửa kính và cảm tưởng bàn tay mình có thể chạm bất cứ chỗ nào, xung quanh đầy người đẹp dâng điếu thuốc rót ly rượu, sau đó lắng nghe mấy thằng đại biểu chính quyền khúm núm xin vốn tài trợ dự án. Sống như thế đáng không? Rất đáng, nhất là với gã đàn ông. Đông Hoàng đang hưởng cuộc sống đó. Lão là vua, là hoàng đế không ngai của Cửu Long. Nhưng Đông Hoàng chưa hài lòng.

-Thưa ngài, bữa trưa đã sẵn sàng!

Tiếng gọi vang lên qua máy bộ đàm và Đông Hoàng ừ hữ một cách nhàm chán. Ít giây sau, cánh cửa phòng màu nâu bóng loáng trượt đi trên sàn đá lấp lóa ánh đèn phản chiếu, sau đó một nữ phục vụ xinh đẹp bước vào. Các món thoáng chốc được dọn ra, chỉ một mình Đông Hoàng dùng bữa nhưng bàn ăn đầy ắp của ngon vật lạ trên đời như đại tiệc. Cô gái nọ khi thì rót rượu, khi thì cắt nhỏ miếng thịt nhằm tránh việc hàm răng khổng khểnh của lão già vận động quá nhiều. Đông Hoàng vừa nhai nuốt thức ăn vừa chống cằm ngắm nghía cặp đùi trắng lốp đang lởn vởn trước mắt. Bắt gặp ánh mắt của lão già, cô gái phục vụ vội chụm tay che bớt một phần da thịt lộ thiên. Sự e thẹn đó hoàn toàn tương phản với chiếc váy ngắn cũn cỡn mà cô ta đang mặc. “Bố khỉ! Mày mặc thế để gây tai nạn giao thông à?” – Đông Hoàng cười thầm rồi hỏi:

-Tối nay cô bớt chút thời gian đi dạo cùng tôi, được không?

Lời mời đường đột từ lão già khiến cô gái đứng tim trong giây lát, cô ta ngập ngừng:

-Xin lỗi ngài, tôi có chút việc bận…

-Chỉ vài phút thôi! – Đông Hoàng ngắt lời – Hình như mấy cửa hàng vừa nhập mẫu quần áo mới từ Thượng Cổ lục địa, tôi nghĩ chúng rất hợp với vóc dáng của cô, nếu không phiền…

Đông Hoàng ngừng nói đoạn nhún vai chờ đợi câu trả lời. Cô gái kia khấp khởi vui mừng, đôi môi không thể kìm hãm nụ cười sung sướng trước viễn cảnh khoác trên mình những bộ quần áo thời thượng:

-Vâng, tôi sẽ thu xếp công việc, thưa ngài!

-Tốt, phiền cô lấy giùm tôi mấy tờ báo mới!

Cô nàng dạ dạ vâng vâng rồi bước nhanh ra cửa, cặp eo thon đưa đẩy hòng thu hút Đông Hoàng. Nhưng lão già không hề bận tâm. Công việc? – Lão cười khẩy. Với thân hình nảy nở, công việc của con nhỏ đó chỉ là bay lượn tối ngày cùng những thằng đàn ông mù mắt vì mông vì ngực. Song tối nay ả sẽ gạt bỏ hết mấy thằng lằng nhẵng theo đuôi vì ngài Đông Hoàng quá dễ thương!

Đông Hoàng thừa biết màn tán tỉnh vừa rồi chỉ trên mức thô thiển một chút. Tuy nhiên trong mắt của đàn bà, mọi lời lão nói ra đều có cánh, bay được và bay đến tận mây xanh. Nhưng cần lưu ý rằng chỉ riêng Đông Hoàng sở hữu năng lực thần kỳ ấy, nếu là gã trai nào đó thì coi chừng bị tát vỡ mặt. Chẳng thế mà bất cứ nữ phục vụ nào vào đây cũng đều ăn vận quyến rũ nhằm lôi kéo sự chú ý của người giàu có nhất Cửu Long. Nghĩ đến viễn cảnh sau tối nay sẽ có thêm vài thằng thất tình ra đời, lão già nhếch mép cười. Còn gì tức hơn khi cô gái mình theo đuổi tay trong tay với một thằng già lệu khệu đáng tuổi ông nội? Bản thân lão thời trai trẻ từng trải qua chuyện đó nên rất hiểu. Nhưng lão đang chán nản, lão cần thứ gì đấy mới mẻ để cuộc sống này bớt nhàm chán. Dù sao đây cũng là bài học cho những thằng trai tơ ngây thơ tin vào lòng thủy chung từ con đàn bà đẹp.

Tờ báo mới được đưa tới sau khi Đông Hoàng dùng bữa xong. Chình ình giữa trang nhất là tiêu đề “Nghị quyết an ninh mới từ Đại Hội Đồng” kèm theo ảnh chụp một tòa lâu đài khổng lồ lửng lơ giữa không trung. Phải, tòa lâu đài đó chính là Đại Hội Đồng – trung tâm quyền lực thế giới tề danh cùng Thánh Vực – trung tâm tôn giáo thế giới. Đông Hoàng bất giác nhìn ra cửa sổ, ánh mắt sục sạo tìm kiếm tòa lâu đài ấy một cách bất lực. Nơi lão đang ở cao hơn hết thảy, là đỉnh núi ngự trị Cửu Long. Nhưng Cửu Long bé một mẩu, so với thế giới Tâm Mộng thực chẳng bằng hạt cát. Đông Hoàng không cam tâm.

Đông Hoàng mất non nửa cuộc đời cho việc xây dựng đế chế tại Cửu Long, đáng lý giờ này lão nên nghỉ ngơi, thưởng thức cuộc sống vương giả với thức ăn ngon, gái đẹp và chờ ngày xuống lỗ. Song từ khi giác ngộ đạo lý “được cái nọ mất cái kia”, lão đã sớm ngấy tận cổ dăm ba thứ thành tựu đó. Ừ thì sơn hào hải vị, ừ thì gái đẹp nhưng cái tuổi bảy mươi không cho phép nốc quá nhiều đồ bổ, bổ quá dễ chết; sa vào đàn bà lại càng dễ bất đắc kỳ tử. Hao tâm tổn trí cả đời rốt cục phải nhấm nháp vinh quang theo kiểu ăn ít ngửi nhiều, một cảm giác khó chịu khôn tả. Đông Hoàng không cần vinh quang ở đỉnh núi hiện tại nữa, lão cần nơi nào đó cao hơn thế.

Nhưng liệu có thành công khi tuổi thanh xuân đã tàn?

Lão già lại gần chiếc gương treo tường và ngắm nhìn dung nhan có tuổi đời trên bảy mươi của mình. Một gương mặt dài do lớp da nhăn nheo chảy xệ, gò má phải hơi gồ lên vì phẫu thuật chỉnh hình, tóc trắng lưa thưa không che nổi lốt sẹo dài chạy dọc hộp sọ – những di chứng từ quãng đời thanh xuân khó nhọc, những đối thủ kinh doanh thường chửi lão là “thằng đầu sẹo”. Cuộc sống vương giả đem đến cho Đông Hoàng nhiều giả dối hơn sự thật. Những tay đại biểu chính quyền luôn tâng bốc lão lên tận mây xanh, những cô gái ca ngợi lão phong độ song bọn họ sau lưng đều chửi lão là “thằng đầu sẹo”. Lão chợt nhận ra chúng là thành phẩm từ cuộc đời đầy mưu mô thủ đoạn của bản thân. Vô số người bon chen trên cùng một con đường tới đỉnh núi, kẻ nọ phải giết bớt kẻ kia để đường đi thông thoáng, cuối cùng chỉ còn duy nhất một người đặt chân lên đỉnh cao. Không có chiến thắng nào trong sạch. Đông Hoàng bước đến vinh quang bằng giả dối và cái lão nhận được cũng giả dối tương đương. Học thuyết tâm linh ở Đông Thổ lục địa gọi nó là “quả báo”.

Đông Hoàng biết chắc ở đỉnh núi mang tên Đại Hội Đồng kia không tồn tại sự thật. Giữa vũ đài chính trị, con người sẽ giả dối hơn nữa và thủ đoạn hơn nữa. Nhưng Đông Hoàng khẳng định rằng nếu tới được đó, lão sẽ tìm thấy sự thật.

-Thưa ngài, ông Bất Vọng đã tới!

Giọng nói từ máy bộ đàm cắt ngang dòng suy nghĩ của Đông Hoàng. Vừa lúc ấy Bất Vọng bước vào, ánh mắt dừng lại lâu hơn một phần giây trên người cô gái phục vụ trẻ đẹp. Lão già đầu sẹo chạy ra vẻ vui mừng:

-Ông bạn xuất hiện đúng lúc quá! Ngồi đây, chúng ta tâm sự chút nhỉ?

Lão vừa nói vừa kéo Bất Vọng đến bàn tiệc, Bất Vọng từ chối mấy lần chẳng được nên đành thuận ý lão. Hai người nâng ly chúc tụng hết lượt này tới lượt khác, chai rượu đầy ự giờ trơ đáy không còn một giọt, nhìn qua cứ ngỡ đôi bạn thân hội ngộ sau bao tháng năm cách trở. Đông Hoàng khoanh tay lên bàn đoạn khề khà nói:

-Dạo này thằng Năm “mắt lươn” hay cà khịa lắm! Ta đã nhượng lại vài sòng bạc cho êm chuyện nhưng thằng đó được đà cứ lấn tới. Anh coi xem ta nên xử thế nào?

Bất Vọng xua tay:

-Tôi chỉ làm công tác bảo vệ thôi, mong ngài hiểu.

-Anh hiểu sai rồi! – Đông Hoàng cười lớn – Anh nghĩ rằng ta muốn giết Năm “mắt lươn”? Không, chúng ta đang sống trong kỷ nguyên văn minh, không phải thời đại dã man, anh bạn ạ!

Lão già cười khùng khục, tay cầm dĩa mạnh bạo xiên miếng thịt hầm làm nước sốt đỏ quạch bên trong trào ra. Lão ngắm nghía miếng thịt rồi ăn, nhai thật kỹ và nuốt nó một cách khoan khoái. Nhìn Đông Hoàng thưởng thức đồ ăn, tâm trí Bất Vọng chợt liên tưởng đến loài rắn. Rắn luôn ẩn mình, chờ thời cơ, đớp mồi bằng một cú mổ như chớp giật, sau đó há miệng ngốn kẻ xấu số thật chậm rãi. Và những cú mổ của chúng gần như chính xác tuyệt đối.

-Tôi cần anh quản lý khu phía tây. – Đông Hoàng tiếp lời – Không riêng Năm “mắt lươn”, mấy bọn khác cũng nhăm nhe chiếm chỗ đó. Ta nghe nói gần đây chúng thường sai bọn du thủ du thực phá rối việc kinh doanh của chúng ta, khách hàng phàn nàn nhiều vô kể!

-Ngài có thể nhờ Quạ Đen hoặc Thiên Hải. – Bất Vọng đáp.

Đông Hoàng lắc đầu mệt mỏi:

-Quạ Đen cai quản chung cư số 4, chỉ hắn mới trị nổi lũ khùng ấy. Vả lại Thiên Hải… anh biết đấy, thằng đó ham chơi ưa ăn nhậu, bảo nó trông nom khu phía tây khác nào biếu cỗ cho bọn Năm “mắt lươn”? Coi như ta nhờ vả anh vậy!

Khu sòng bạc phía tây của Đông Hoàng làm ăn cực kỳ phát đạt, do vậy nó như miếng mồi béo bở khiến kẻ khác nhìn vào mà thèm rỏ dãi; trâu buộc ghét trâu ăn, các ông chủ sòng bạc khác như Năm “mắt lươn” thỉnh thoảng đem người tới quậy phá. Cái ghế quản lý an ninh sòng bạc phía tây cũng thay đổi chủ liên xoành xoạch vì đa phần không chịu nổi áp lực công việc. Đông Hoàng thậm chí từng thuê cả đám anh chị giang hồ song tất cả đều bó tay chịu thua, một số gan lỳ hơn chỉ trụ nổi vài tháng rồi bật bãi. Đông Hoàng không thể nhờ cảnh binh vì từ xưa tới nay có luật bất thành văn là chính quyền không can thiệp chuyện đấu đá giữa các ông trùm. Cực chẳng đã, lão đầu sẹo nhiều lần tính nói chuyện phải trái với Năm “mắt lươn”, khổ nỗi hễ đặt lịch hẹn thì y như rằng thằng mắt lươn lại giở trò cáo ốm miễn tiếp khách.

Bất Vọng đăm đăm nhìn ly rượu sóng sánh đỏ. Từ ngày làm việc cho Đông Hoàng đến nay, gã chỉ tham gia công tác bảo vệ, tuyệt đối tránh xa những chuyện đánh giết hay tranh giành địa bàn. Việc quản lý sòng bạc phía tây ít nhiều sẽ dính đến chuyện đổ máu. Bất Vọng định lên tiếng từ chối thì Đông Hoàng cướp lời:

-Không giết ai, không hại ai, ta đảm bảo! Đây là thời đại văn minh, phải không? Chỉ cần anh quét dọn, giống như cầm chổi gạt đám gián ra khỏi nhà vậy. Ta cũng không thích anh cầm chổi đập gián vì chúng hôi lắm, bẩn hết mỹ quan công trình! Còn nữa, ta hứa sẽ tăng gấp năm tiền lương chưa kể thưởng, hài lòng chứ? Cứ suy nghĩ thoải mái, rồi trả lời ta sau!

Đông Hoàng cười khành khạch, tiếng cười nặng trịch mùi tiền bạc. Bất Vọng hơi chột dạ vì gã đang cần tiền. Đông Hoàng đối đãi gã khá hậu, nếu giờ gấp năm lần lương cộng thêm tiền thưởng, con số thực không nhỏ. Phiền nỗi ở đời không có bữa ăn nào miễn phí, gã đã đánh đổi nhiều thứ để có được đồng tiền từ lão già quỷ quái này.

Lão già đầu sẹo cùng Bất Vọng rời phòng, bọn họ bước vào thang máy rồi đi thẳng xuống tầng hầm của tòa tháp. Bất Vọng suy nghĩ mông lung, bàn tay thi thoảng lùa mái tóc rối bù xù như cố gắng tìm kiếm câu trả lời, gương mặt đăm chiêu của gã khiến không khí bên trong thang máy trở nên ngột ngạt. Đông Hoàng vốn ghét không gian bí khí thở nên kiếm chuyện cho đỡ căng thẳng:

-Thanh Nhi dạo này vẫn khỏe chứ? Thằng mắt lươn có gây khó dễ cho nó không?

-Cảm ơn ngài, con bé vẫn ổn. – Bất Vọng đáp.

-Đợi sau khi anh thanh toán hết khoản nợ với thằng mắt lươn, ta sẽ mời Thanh Nhi về làm trợ lý. Thật phí phạm nếu bỏ sót một tài năng như con bé!

Bất Vọng khẽ nhếch mép. Một bộ phận không nhỏ các bậc cha mẹ ở Cửu Long luôn mơ ước rằng con gái mình chen chân vào chức trợ lý của người đàn ông giàu có nhất thành phố. Riêng Bất Vọng không ham. Cứ nhìn con nhỏ phục vụ ban nãy thì biết! Làm việc với Đông Hoàng khá lâu nên Bất Vọng hiểu rõ bản tính thèm hơi đàn bà bất chợt của ông chủ. Gã trả lời:

-Cảm ơn ý tốt. Nhưng tôi tính rồi, sau khi trả hết khoản nợ, tôi sẽ đưa Thanh Nhi sang Phi Thiên quốc. Con bé cũng đồng ý với tôi.

Đông Hoàng cau mặt, lớp da trán già cỗi nhăn nhúm, vết sẹo trên đầu co lại như con rắn thu mình, trong lòng sinh bực bội. Người già khoái nghe lời ngon ngọt dỗ dành chứ chịu sao thấu mấy thằng thẳng tưng ruột ngựa? Dù vậy Đông Hoàng chỉ biết nuốt cục tức rồi cười tươi:

-Một năm nữa mới trả xong khoản nợ, khi đó anh suy nghĩ lại cũng được mà!

Thoáng im lặng trôi qua, rồi hai người họ bỗng cười lớn như thể đã hiểu nhau rất rõ.

Chừng hai phút sau, thang máy mở cửa. Bao quanh hai người là căn phòng rộng cấu thành từ vật liệu hợp kim, những bóng đèn xếp dọc theo phòng tỏa ra ánh sáng màu tím lờ nhờ. Đây là tầng hầm trú ẩn nhằm đề phòng trường hợp động đất hoặc thiên tai bất chợt, thậm chí có thể chống chịu nhiều đợt oanh tạc của phi thuyền. Dạo trước Đông Hoàng vẫn thường cằn nhằn rằng xây cái hầm này chỉ tổ phí tiền và bọn xây dựng rặt một lũ hút máu người lương thiện. Nhưng vài tuần nay ông chủ đầu sẹo hết mực ca ngợi mấy thằng hút máu kia bởi nếu không nhờ cái hầm, lão không thể cất giữ “báu vật” cẩn thận.

Cánh cửa thép phía cuối tầng hầm mở ra lối đi khác, Bất Vọng theo chân Đông Hoàng bước vào trong. Gã để ý vài nữ phục vụ từ đằng xa bước tới, trên tay lích kích đồ chơi trẻ con và tất cả đều vỡ nát, sắc mặt ai nấy xám ngoét như vừa gặp quỷ. Bất Vọng ngoái đầu nhìn đám nữ phục vụ và chắc mẩm nguyên nhân đều do thứ “báu vật” kia gây ra. Riêng Đông Hoàng lại cảm thấy vui thích, lão đầu sẹo rất ưa chuộng các món đồ nguy hiểm như chính mình vậy.

Hai người đi thêm khoảng chục mét nữa thì tới nơi. Tại đây có nhiều người mặc quần áo bảo hộ kín mít, họ là nhóm nghiên cứu được Đông Hoàng thuê. Một số đang thao tác với những cỗ máy tính phức tạp, số khác chăm chú theo dõi qua chiếc cửa kính một chiều – loại kính chỉ có thể nhìn từ bên ngoài vào. Đằng sau tấm cửa kính là một căn phòng mà đứa trẻ con nào cũng mơ ước: đầy ắp đồ chơi, không gian rộng rãi tha hồ chạy nhảy. Đông Hoàng còn cất công nhập cỏ cầu vồng từ vùng thảo nguyên xa xôi của Thượng Cổ lục địa rồi cho người trải thảm khắp phòng, những ngọn cỏ lấp lánh bảy màu hòa quyện khiến cảnh tượng như xứ sở thần tiên. Nhưng tất cả đều không làm một đứa bé gái hài lòng. Đứa bé ấy ngồi thu lu ở góc phòng, mái tóc đỏ rực lơ thơ che đôi mắt vô hồn. Nó – đứa bé đó – là báu vật của lão già đầu sẹo.

Cuộc gặp gỡ với gã vũ công bí ẩn tên Tiếu đã đem đến cho Đông Hoàng đứa trẻ này. Theo lời Tiếu, nó nằm trong kế hoạch phát triển thế lực của Liệt Giả nhưng gã đang bị truy nã rất gắt gao nên phải phân tán bớt lực lượng, đợi đến khi Liệt Giả trốn được tới lục địa Kim Ngân sẽ liền mang đứa trẻ quay về. Hiển nhiên Đông Hoàng đã thỏa thuận với Tiếu rất nhiều thứ trước khi quyết định làm công tác bảo mẫu, có điều Bất Vọng không thể hiểu nổi hành động của lão. Gã biết Đông Hoàng bao năm nay tìm cách len lỏi vào chính quyền đặc khu Cửu Long nhằm đặt chân tới Đại Hội Đồng, giờ lại liên kết cùng Xích Tuyết – một tổ chức khủng bố – khác nào tự tay vả mặt mình? Chẳng ai biết lão đang nghĩ gì. Đông Hoàng sống đủ lâu để biết cách kiềm chế những toan tính trong lòng không bộc lộ lên gương mặt. Song Bất Vọng nhìn ra đôi mắt già cỗi kia tràn đầy khao khát tham vọng trong khi hầu hết đôi mắt của những ông già bảy mươi tuổi chỉ nhăm nhăm tìm nhà vệ sinh.

-Con bé thế nào? – Đông Hoàng ghé đầu hỏi các nhân viên mặc áo bảo hộ, người trưởng nhóm liền trả lời:

-Chúng tôi vừa phát hiện cô bé sở hữu một loại năng lực kỳ lạ! Mời ngài xem…

Nói rồi anh ta mở máy chiếu ba chiều kết nối với hệ thống máy tính, các số liệu phức tạp cùng biểu đồ toán học hiển thị giữa không trung. Một đoạn phim quay lại cảnh tượng trong phòng vừa xảy ra mấy phút khi mà các nhân viên phục vụ mang đồ chơi đến; có lẽ do quá nhiều người lạ vây quanh nên đứa bé tóc đỏ sợ hãi và bị kích động mạnh, đống đồ chơi bất thình lình tự động vỡ nát khiến đám phục vụ sợ hãi chạy ra ngoài. Người nọ tiếp lời:

-Máy tính đã đo đạc thể trạng cô bé lúc đó rất bất thường: tim đập nhanh gấp mười lần, huyết áp tăng đột ngột. Biểu đồ này cho thấy mật độ vật chất tại vùng không gian xung quanh cô bé tăng cường nhanh chóng, tốc độ lưu chuyển không khí…

-Dễ hiểu, anh bạn! – Đông Hoàng ngắt lời – Hãy nói bằng ngôn ngữ dễ hiểu!

-Sóng xung kích, loại sóng phát sinh từ áp lực cực lớn làm thay đổi mật độ vật chất không gian. – Người kia đáp – Chỉ vài giây thôi, nó có thể phá nát một tòa cao ốc!

Đông Hoàng ngẫm nghĩ hồi lâu. Lão thông thạo tiền bạc nhưng hoàn toàn mù tịt mớ kiến thức vật lý. Đông Hoàng hỏi Bất Vọng:

-Liệu cái thứ xung… xin lỗi, anh bạn nói gì nhỉ? – Lão quay sang người mặc đồ bảo hộ – À, xung kích! Liệu thứ xung kích này phải chăng là kiếm thuật?

Bất Vọng lắc đầu:

-Không, thưa ngài. Cái ngài nói là bí kỹ…

-Ồ! Là “bí kỹ”! – Đông Hoàng vỗ tay – Ta từng thấy Quạ Đen, Thiên Hải thi triển bí kỹ, rất ấn tượng! Nghe nói kiếm thuật sâu rộng có rất nhiều loại bí kỹ dị thường, chẳng lẽ nó không thể tạo ra sóng xung kích?

-Về nguyên tắc, bí kỹ phụ thuộc thể chất con người. Song thể chất con người chưa đủ sức tạo ra sóng xung kích. Đó là chuyện bất khả thi.

Lão già đầu sẹo gật gù. Kỳ thực Đông Hoàng không quan tâm quy tắc vật lý hoặc bí kỹ bởi mấy thứ ấy không đẻ ra tiền. Lão cũng bỏ qua luôn tên tuổi của đứa bé. Cái Đông Hoàng cần là con bé sẽ mang lại lợi lộc gì cho mình và cách thức sử dụng mối lợi đó ra sao. Lão liền hỏi đám nhân viên mặc đồ bảo hộ:

-Vậy con bé sẽ phát sóng xung kích khi sợ hãi?

-Chúng tôi không chắc lắm. Vẫn cần thời gian…

-Hãy làm con bé hoảng sợ! – Đông Hoàng cướp lời – Ta muốn tận mắt chứng kiến sóng xung kích!

-Nhưng thưa ngài, tòa tháp sẽ sập mất!

-Ta trả tiển đâu phải nhờ các anh lo lắng giùm ta cái tháp? – Lão già cười khành khạch.

Đám nhân viên nhìn nhau, người này đùn đẩy người kia. Bọn họ nhận cả núi tiền để chăm sóc con bé tóc đỏ nhưng không ai vì tiền mà dám đánh cược mạng sống. Thấy vậy Đông Hoàng bèn đi tới bàn máy tính và bấm loạn xạ. Bất chấp thái độ hoảng hốt cùng lời can ngăn của đám nhân viên, lão nhất quyết đòi xem sóng xung kích bằng được. Đông Hoàng giờ như đứa trẻ sắp sửa gào khóc đến nơi nếu mọi người không làm theo ý nó. Bất Vọng cực chẳng đã phải thì thầm to nhỏ với trưởng nhóm nghiên cứu:

-Cứ làm như ông chủ mong muốn, tôi sẽ có cách.

Nói rồi gã bước vào căn phòng. Con bé tóc đỏ nép mình, ánh mắt dõi theo nhất cử nhất động của người lạ. Cùng lúc ấy nhóm nghiên cứu bắt đầu nhập lệnh máy tính, cảnh tượng căn phòng bắt đầu thay đổi. Ánh sáng mờ dần rồi chuyển màu tối đen, nhiều hình ảnh lập thể ba chiều chưa rõ hình thù nhấp nháy ánh sáng khắp không gian. Cô bé co ro sợ hãi, hàm răng nghiến kèn kẹt, hơi thở gấp do bị kích động. Trong khi đó Đông Hoàng chăm chú theo dõi thể trạng đứa nhỏ, bàn tay vân vê hai con xúc xắc liên hồi khi thấy biểu đồ nhịp tim dao động ngày càng lớn. Bất Vọng nhìn con bé đoạn hất hàm hỏi:

-Nhóc con tên gì?

Những khối ảo ảnh lập thể lắp ghép tạo nên vô số bộ mặt quỷ dữ vây quanh đứa bé. Nó rúm người sợ hãi, đôi mắt lưng tròng chực khóc, nhịp tim thoáng chốc tăng vọt gấp mười lần, không gian xung quanh thân thể con bé biến dạng hình thành những khối bán cầu đồng tâm. Các khối bán cầu lan tỏa bao bọc đứa bé tóc đỏ, mọi vật nằm trong tầm bao phủ của nó bỗng dưng vỡ nát. Bất Vọng vội vàng lui bước, lưng toát mồ hôi lạnh vì lần đầu tiên nhìn thấy loại năng lực này.

-Tới mức nguy hiểm rồi, thưa ngài Đông Hoàng! – Trưởng nhóm nghiên cứu nói.

-Không! Thêm nữa! – Đông Hoàng gạt đi – Làm con bé sợ hãi hơn nữa!

-Nhưng thưa ngài…

-Tăng tiền thưởng gấp một trăm lần cho một người! Chịu không? – Lão già cười lớn.

Người nọ lắc đầu, gã không tham tiền nhưng đã nhận tiền. Đông Hoàng muốn theo lao, gã đành phải theo lao. Đám nhân viên nhập lệnh máy tính, căn phòng lập tức bị vô số hình ảnh ma quỷ bao vây, sống động và rợn tóc gáy. Con bé tóc đỏ bịt mắt đoạn la hét ầm ĩ, buồng phổi thở dồn dập, nhịp tim tăng theo cấp số nhân, khối bán cầu nở rộ rồi phát ra những vòng tròn đồng tâm xẻ rách căn phòng. Cột trụ nứt vỡ, hệ thống máy tính bao quanh căn phòng chập cháy, các màn hình nổ tung xập xòe lửa. Toàn bộ tòa tháp rung lắc dữ dội như gặp động đất, các sòng bạc đang hoạt động bỗng dưng mất điện, khách hàng đổ xô chạy trốn như ong vỡ tổ. Chỉ duy Đông Hoàng vẫn cười, tay bóp chặt hai con xúc xắc. Trước sức mạnh khủng khiếp của một Ngục Thánh, lão không hoảng sợ mà còn vui thích. Gã trưởng nhóm nghiên cứu vừa kéo Đông Hoàng ra ngoài vừa nói:

-Đi thôi, ông chủ! Tòa tháp sắp sập rồi!

-Không, còn nữa! Ta muốn thấy nhiều hơn!

Ánh đèn nhập nhoạng, vạn vật chìm trong cơn hỗn loạn, thanh âm rào rào báo hiệu cơn sụp đổ đã tới. Nhưng một phút, hai phút rồi ba phút trôi đi, mọi thứ vẫn yên bình như vốn có. Chẳng có tảng gạch nào rơi vỡ đầu như Đông Hoàng mong đợi. Bất quá thứ mà lão đang thấy còn hay hơn nhiều lần.

Căn phòng đổ nát vù vù tiếng gió như có bão lớn, tâm bão nằm chính giữa bàn tay của Bất Vọng hút sạch những luồng sóng xung kích. Con bé tóc đỏ há hốc mồm, đôi mắt trong veo trân trân nhìn gã. Bất Vọng cúi đầu, mái tóc màu sắt gỉ chạm mái tóc đỏ của đứa nhỏ:

-Ta hỏi lại, nhóc con tên gì?

Một thứ áp lực khủng khiếp đè lên tâm trí đứa bé khiến nó buột mồm nói – lần đầu tiên sau hàng chục ngày im lặng:

-Liệt Trúc!

Message reputation : 100% (1 vote)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Cái này...đọc + suy nghĩ nhé Very Happy

Chương 4
Lửa đen tái xuất


Trong lúc chính quyền còn chưa biết nguyên nhân gì khiến du khách náo loạn chạy trốn khỏi khu sòng bạc thì giới thạo tin ở quận 4 dường như đã tỏ tường. Người ta bàn tán khắp ngang cùng ngõ hẻm trong chung cư, kẻ nói tòa tháp sắp sập, kẻ tin rằng Đông Hoàng đang thử nghiệm vũ khí, số khác ưa tán chuyện lại bảo ông chủ đầu sẹo sắp thành lập thế lực riêng đối kháng chính quyền. Chuyện rôm rả tới mức người này phải thông báo cho người kia mới chịu, như cô gái tóc nhuộm nhiều màu ăn vận hở hang đang đứng trước căn hộ của Bất Vọng là ví dụ. Cô ta đập cửa liên hồi và gọi:

-Nhi! Thanh Nhi! Ra đây coi nào? Ơ, ngủ nướng à? Dậy đi con điếm!

Đang mải tiếp chuyện bọn Vô Phong nhưng Thanh Nhi đành phải mở cửa, bàn tay lùa đám tóc rối chưa kịp chải, khuôn mặt nhăn nhó:

-Câm mồm giùm được không? Tôi đang tiếp khách.

Cô ả tóc nhiều màu nhíu mày rồi thè lưỡi phấn khích:

-Khách? Cô em giác ngộ chân lý rồi sao? Để chị đây xem nào, ô, dân nước ngoài à?

Ả vừa nói vừa kiễng chân ngó vào săm soi hai gã ngoại quốc. Bắt gặp ánh mắt ấy, Vô Phong biết ngay cô ả đang đánh giá đối tượng có nhiều tiền hay không vì hắn từng gặp những cái nhìn tương tự của gái điếm Phi Thiên Thành. “Cùng nghề nên giống nhau cả!” – Gã tóc đỏ nghĩ thầm.

Ngắm nghía chán, cô ả nọ nói với Thanh Nhi:

-Cô em “gà” quá! Nhìn hai thằng đó mà nghĩ chúng nó có tiền sao?

-Tôi không phải điếm! Họ là khách của cha tôi, còn lèm bèm nữa thì coi chừng! – Thanh Nhi nổi quạu.

-Rồi, rồi! Sao nóng thế? – Cô gái kia cười khanh khách – Này, biết tin tòa tháp sòng bạc suýt đổ chưa? Dân tình hoảng loạn lắm! Chẳng phải ông già của cô làm việc ở đấy sao?

Thanh Nhi chẹp miệng thở phù phù một cách ngao ngán. Dân cư Cửu Long nói chung và quận 4 nói riêng thường rất thích phóng đại vấn đề, qua hàng trăm cái miệng ưa buôn chuyện, một con chuột sẽ nở phình bằng con bò hoặc to hơn. Thanh Nhi phẩy tay xua cô gái tóc nhiều màu:

-Cô đến đây chỉ để nói vậy thôi à? Thế thì biến giùm tôi!

-Ế, từ từ đã! Hi hi, nóng tính quá! Tối nay làm tăng ca, thấy mọi người bảo mấy thằng “bự” sẽ qua chơi bạc. Nhớ ăn mặc đẹp nhé, cô em!

Dứt lời, cô nàng đó liếc mắt đưa tình với bọn Vô Phong sau bỏ đi. Gã tóc đỏ nhíu mày ngó cặp mông của cô ả. Phải công nhận rằng cô ta rất bốc lửa và khêu gợi song trét phấn bả son quá đáng, lột hết lớp mặt nạ ấy liệu rằng còn đẹp? – Hắn tự hỏi.

-Ai vậy? – Hỏa Nghi lên tiếng.

-Bạn. Chúng tôi cùng làm việc tại sòng bạc. – Thanh Nhi đáp.

Hỏa Nghi gõ gõ ngón tay lên đầu gối theo nhịp điệu, tay kia chống cằm nhìn cô gái rồi hỏi:

-Chúng ta nói đến đâu nhỉ? À, tại sao cô không theo cha về làm việc cho Đông Hoàng mà ở lại sòng bạc của Năm mắt lươn?

Thanh Nhi chìa bao thuốc song Hỏa Nghi từ chối lời mời. Cô gái châm thuốc, đôi môi thở dòng khói chảy ngược lên cánh mũi. Dân quận 4 bất kể nam nữ già trẻ đều hút thuốc vì nhờ nó, bọn họ tạm quên đi những chuyện không thể quên. Hơn nữa là con của ông già ống khói như Bất Vọng, lẽ nào Thanh Nhi không biết hút? Nhưng trước khi tiếp tục câu chuyện, cần đính chính rằng giữa cô gái và Bất Vọng không có quan hệ máu mủ.

Mẹ Thanh Nhi tên Cách Lan, sinh trưởng tại Phi Thiên và học chung trường sĩ quan cùng Bất Vọng. Hai người từng phục vụ quân ngũ nhiều năm, sau này vài biến cố xảy ra, Cách Lan chuyển đến Cửu Long rồi kết hôn với một người đàn ông bản địa. Cuộc sống gia đình khá êm đềm cho tới khi cha đẻ Thanh Nhi quyết chí làm giàu bằng con đường kinh doanh theo quan niệm “phi thương bất phú”. Ban đầu ông ta vay mượn nhiều nơi mà không được, rốt cục đành tìm đến Năm mắt lươn. Cha Thanh Nhi không phải không biết Năm mắt lươn khét tiếng cho vay nặng lãi song ông ta có niềm tin sắt đá rằng mình sẽ thành công. Nhưng chuyện làm ăn nào dễ dàng? Kinh doanh vốn dĩ thủ đoạn, ở đất Cửu Long cần phải thủ đoạn gấp trăm lần mới sống nổi. Cha Thanh Nhi chẳng giỏi lừa lọc hay nên nhanh chóng phá sản, khoản nợ chồng chất không sao trả được. Bí bách túng quẫn, ông ta quyết định tự vẫn để giải thoát. Thanh Nhi nhớ như in cái ngày phát hiện ra người cha treo cổ trong căn phòng thấm đẫm ánh chiều tà. Sau tang lễ ảm đạm, toàn bộ tài sản cùng căn nhà bị tịch thu, mẹ con Thanh Nhi buộc phải chuyển về Quận 4 đồng thời gánh lấy khoản nợ. Tới khi ấy Thanh Nhi mới biết gia đình tan nát vì nợ nần là có thật, không phải tiểu thuyết hay phim ảnh.

Năm năm trước, Bất Vọng giải ngũ. Gã tới Cửu Long du lịch cho vơi bớt ký ức hãi hùng về cuộc chiến biên giới, nhân tiện đi thăm cố nhân. Bất Vọng tốn kha khá công sức mới tìm ra địa chỉ của Cách Lan nhưng khi đến nơi, tất cả những gì gã nhận được chỉ là di ảnh của bạn cũ. Cuộc sống chật vật khiến Cách Lan cạn kiệt cả thể xác lẫn tinh thần, người góa phụ ra đi sau nửa năm bị bệnh tật hành hạ và khoản nợ tiếp tục đổ xuống đầu Thanh Nhi. Bất Vọng liền nhận Thanh Nhi làm con nuôi rồi chi trả món nợ, song tiền lãi qua vài năm đã tăng gấp mười lần, gã dốc hết vốn liếng cũng không thể thanh toán, tuy nhiên gã chẳng bỏ cuộc mà quyết định ở lại chung cư số 4 cùng con nuôi. Phi Thiên Quốc từng năm lần bảy lượt ngỏ ý giúp đỡ, bù lại Bất Vọng phải tái nhập ngũ song gã từ chối lời đề nghị đó.

Bước ngoặt xuất hiện khi danh tiếng của Bất Vọng lọt đến tai Đông Hoàng. Ngoài đời gã chẳng mấy nổi bật nhưng trong mắt các nhà chính trị, gã vừa là nhân tài hiếm gặp vừa là đối tượng cần phải thủ tiêu. Nhiều tổ chức hay đảng phái treo giá năm mươi thùng kim cương cho ai lấy được đầu đội trưởng đội kiếm sắt đời ba trăm hai mươi sáu. Có điều phần thưởng khổng lồ ấy đến tận bây giờ vẫn chưa có chủ. Đông Hoàng ngỏ ý Bất Vọng làm vệ sĩ riêng, hàng tháng lão sẽ trả lương đủ cho chi tiêu sinh hoạt và trả nợ bốn năm liên tục. Lão còn đích thân gặp mặt Năm mắt lươn rồi yêu cầu giải phóng Thanh Nhi bởi trước đây, Năm mắt lươn siết nợ và ép cô gái vào làm việc tại sòng bạc của gã. Tuy nhiên sau cuộc gặp gỡ, chỉ Bất Vọng chấp thuận, riêng Thanh Nhi từ chối dù Đông Hoàng liên tục mời chào bằng công việc thư ký với mức lương cao ngất ngưởng.

-Đông Hoàng hay Năm mắt lươn cũng như nhau cả thôi, tôi không thích dính dáng đến sòng bạc nữa. Cha tôi tính sau khi trả hết nợ, chúng tôi sẽ chuyển qua nước khác. Bất cứ chỗ nào, miễn không phải địa phận Xích Quỷ quốc! – Thanh Nhi trả lời.

Hỏa Nghi gật gù tiếp lời:

-Cô có thể định cư vĩnh viễn ở Phi Thiên, việc này không khó.

Hắn nói một cách rất tự tin như thể Thanh Nhi sẽ chấp thuận ngay lập tức. Sở dĩ Hỏa Nghi có thái độ ấy là bởi hắn biết cư dân Xích Quỷ bất kể lớn bé trẻ già đều khao khát nhập cư các nước lớn, điển hình là Phi Thiên quốc. Song những gì hắn nhận được chỉ là nụ cười nhạt của cô gái:

-Định cư kèm theo điều kiện, đúng chứ? Các anh không phải những người đầu tiên, rất nhiều người đã tới và đưa ra rất nhiều đề nghị hấp dẫn. Chưa kể… họ lịch lãm, lịch sự, đẹp trai hơn anh nhiều!

Thanh Nhi nhếch mép cười. Ngó qua ngó lại, Hỏa Nghi mặt mũi trên mức trung bình tí chút, người ngợm gầy nhom nhom, khoác tấm áo đắt tiền cộng thêm thái độ công tử nhà giàu bỗng dưng khiến hắn trở thành một mớ hổ lốn. Thực sự thì hắn đang cố làm vậy để gây ấn tượng với cô gái bất quá kế hoạch đã đổ bể hoàn toàn. Hắn ngượng ngùng rụt đầu, mông lún sâu xuống chiếc ghế đệm, thái độ tự tin ban nãy bốc hơi sạch sẽ. Thanh Nhi cười hắn lần nữa, miệng thở hắt làn khói đặc:

-Nhưng cha tôi từ chối hết! Chẳng lời mời nào làm ông động lòng cả.

-Sao cô không thử khuyên ông ấy? – Vô Phong hỏi.

-Vô ích thôi. Cha thề rằng sẽ không bao giờ quay lại quân đội, tôi tôn trọng quyết định của ông.

-Cô biết lý do chứ?

Thanh Nhi lắc đầu:

-Ông không nói. Mà thôi, mấy anh thuyết phục cha tôi thế nào thì tùy, tôi chẳng giúp được đâu. Thế nhé, cứ ngồi chơi tự nhiên, tôi đi tắm!

Nói rồi cô nàng vào nhà tắm đoạn cởi áo, lưng trần đập thẳng vào mắt hai gã đàn ông. Hỏa Nghi đang uống nước suýt chết sặc, lần đầu tiên hắn gặp một cô gái phó mặc nhà cửa cho đám khách lạ chỉ để… tắm. Thanh Nhi cười:

-Sao hả? Tắm chung không?

Giọng nàng nửa đùa nửa thật khiến Hỏa Nghi đứng ngồi không yên, đầu nghến nghến ngó nghiêng, lòng cầu mong thấy được cái gì đó từ tiếng dội nước rào rào. Nhìn vẻ mặt khấp khởi của hắn, Vô Phong bịt miệng cười khùng khục. Trước đây tên tóc đỏ cứ nghĩ Hỏa Nghi là thứ sinh vật chuyên làm tổ với máy móc và gặm kim loại thay thức ăn. Té ra hắn cũng là người! – Vô Phong cười thầm.

Ngồi mãi buồn chân, Vô Phong bèn thăm thú tình hình xung quanh. Như bao căn hộ khác, nơi này chưa từng được tu sửa kể từ ngày xây dựng; tường bong tróc loang lổ sơn vữa, trần nhà hơi võng tưởng chừng sẽ sập bất cứ lúc nào. Chính quyền thành phố dường như đã bỏ quên quận 4, những kế hoạch cải tạo khu chung cư rốt cục chỉ nằm trên giấy tờ. Điểm sáng duy nhất là vật dụng trong căn hộ khá sạch sẽ, chứng tỏ rằng Thanh Nhi không bê trễ công việc dọn dẹp. Tuy nhiên đồ đạc cũng chẳng nhiều nhặn ngoài thứ giá trị nhất là chiếc máy chiếu ba chiều cổ lỗ nằm ở góc phòng, nó khá kềnh càng chứ không nhỏ gọn như các loại máy chiếu tân thời. Vô Phong ấn nút khởi động, chùm tia sáng xanh từ cỗ máy hiển thị những hình ảnh mờ thi thoảng lại nhòe đi như bị hắt nước vô. Tên tóc đỏ nhận ra máy chiếu đang phát một chương trình phỏng vấn, người hỏi là một nữ phóng viên trẻ đẹp còn người trả lời oai phong bệ vệ với cái bụng phệ tuổi trung niên. Giọng nữ phóng viên ngọt ngào vang lên:

“Xin ông cho biết tình hình dân sinh quận 4 hiện nay?”.

“Tôi xin khẳng định vấn đề trật tự an ninh đã được khống chế, đời sống công dân cải thiện rất nhiều, thu nhập bình quân tăng cao, tệ nạn giảm mạnh! Phong trào xây dựng dân cư văn hóa, gia đình văn hóa phát triển rất mạnh, thưa cô! Nói chung chúng tôi đã quán triệt sâu sắc kế hoạch xây dựng quận 4 trở thành khu đô thị kiểu mẫu!”.

“Xin cảm ơn ông! Vâng thưa quý vị, có thể thấy quận 4 đã thay da đổi thịt từng ngày, phong trào văn hóa đang lan tỏa đến từng công dân…”.


Chiếc máy quay lia tới những cửa hàng sang trọng và tòa nhà cao tầng kèm theo bộ mặt hớn hở của quý ngài bụng phệ. Thứ văn hóa kiểu mẫu kia có lẽ chỉ “lan tỏa” tới phần rìa chứ chẳng len nổi vào khu chung cư. Giữa lúc chương trình đầy ắp tiếng nhạc chúc mừng quận 4 phát triển lên tầm cao mới, bên ngoài bỗng láo nháo tiếng chửi bới của đám gái điếm tranh giành khách. Vô Phong ngẩn tò te một lúc rồi tắt máy chiếu; thực hại não nếu cứ nghe hai loại âm thanh vả đôm đốp vào mặt nhau như vậy.

Căn hộ chỉ có thế: đơn điệu, đôi phần tù túng và Vô Phong nghĩ chẳng còn gì để khám phá. Nhưng hắn chợt nhận ra một cánh cửa nhỏ màu nâu xỉn khép hờ nằm cạnh tủ quần áo. Tên tóc đỏ mon men lại gần đoạn dòm mắt qua khe cửa. Cái khe quá bé nên hắn chỉ thấy không gian bên trong lập lờ màu đỏ quỷ dị. Bản tính tò mò trỗi dậy, hắn liền đẩy cửa bước vào.

Tên tóc đỏ đang đứng giữa một căn phòng nhỏ. Choán gần hết diện tích phòng là chiếc bàn màu đỏ, phần thân chạm trổ hoa văn tạo hình sóng lượn mềm mại. Vô Phong cảm giác chúng như vòng xoáy lửa đang bao vây tâm trí dù những hoạ tiết không hề mô tả ngọn lửa. Trên mặt bàn đặt hai bức ảnh một nam một nữ, mỗi tấm ảnh được đóng khung cẩn thận và đề danh tự cùng năm sinh năm mất. Người đàn ông dung mạo hơi khắc khổ, tên Nguyễn Thanh Hoàng; Vô Phong chưa từng gặp người nào có tên bắt đầu bằng họ “Nguyễn” nhưng nó lại rất phổ biến ở Xích Quỷ quốc. Bức ảnh người phụ nữ trung tuổi tên Cách Lan, gương mặt mang nhiều nét tương đồng với Thanh Nhi. “Ra là bố mẹ cô ta!” – Vô Phong tự nhủ. Phía trước hai tấm ảnh có ba vật mà Vô Phong không biết gọi sao cho đúng. Chúng làm bằng sứ, hình dáng giống cái bát nhưng phần thân cao hơn nhiều, miệng to gần bằng lòng bàn tay, mỗi bát cắm một cái que màu vàng cháy dở tỏa mùi hương nồng. Hắn để ý mấy hoa văn vẽ ở thân bát (hắn tạm gọi thế) rất giống họa tiết ở chiếc bàn đỏ, xem chừng đều cùng một loại. Ngoài ra, mặt bàn còn bày hai lọ cắm hoa nằm hai góc, một cây nến cháy gần hết gốc, chưa kể đĩa bánh kẹo trái cây nằm ngay ngắn trước ba bát hương. Những gì Vô Phong đang chứng kiến là một phần trong phong tục thờ cúng người chết của dân Xích Quỷ. Vô Phong nghe nói dân Xích Quỷ quan niệm rằng người chết sẽ đem đến tài lộc vinh hoa cho người sống và hắn nghĩ nó thật lố bịch. Thân thể người chết sẽ rục xương dưới lớp đất sâu, phần hồn lang thang khắp Tụ Hồn Hải rồi tìm đường quay về Vạn Thế. Chuyện đó ai cũng biết, vậy tại sao người xứ này lại cầu xin những linh hồn đáng thương đang tìm cách siêu thoát kia? Phải chăng họ muốn người chết mãi mãi không được an nghỉ?

Làn hương nồng phủ kín không gian làm Vô Phong cay mắt. Hắn nhổm đầu và thấy mỗi bát sứ cắm chi chít chân que gãy. Bên lục địa Hoa Thổ, hắn thấy khi buổi lễ tạ ơn Vạn Thế kết thúc, các thánh sứ thường đem ngọn lá vẩy nước chúc phúc sau đó phân phát quà cho những người cầu nguyện. Nghĩ phong tục thờ phụng giống nhau, tên tóc đỏ thò tay vặt ba que hương nhúng vào lọ cắm hoa rồi vẩy nước tứ phương tám hướng. Xong xuôi đâu đấy, gã ôm luôn mớ trái cây bánh kẹo, tay cầm quả táo nhai rôm rốp đoạn nói:

-Ê, Hỏa Nghi! Đồ ăn này, “khợp” thôi, đói lắm rồi!

Nhưng vừa bước ra cửa, một cơn đau bụng khủng khiếp khiến Vô Phong dừng bước. Hắn cảm giác ruột gan bị đốt cháy, từng thớ cơ bắp thịt căng phồng muốn nổ tung. Tên tóc đỏ ngã vật xuống sàn, miệng cứng ngắc không thở nổi. Hỏa Nghi tá hỏa chạy đến, tay vả bôm bốp vào mặt ông bạn:

-Sao thế? Này, này! Ngộ độc à?

Nghe tiếng ầm ĩ bên ngoài, Thanh Nhi vội chạy ra xem, trên người mặc đúng chiếc khăn tắm. Vừa thấy tình trạng của tên tóc đỏ, cô gái lập tức hiểu ngay sự tình. Thanh Nhi đem mớ bánh kẹo trái cây trở lại phòng thờ nhưng đã muộn, ánh lửa của ngọn nến chuyển sang màu đen, ngọn lửa lớn dần rồi trườn đi như con rắn cuốn chặt thân thể Vô Phong. Tên tóc đỏ trợn mắt, đồng tử trắng dã căng như dây đàn, miệng sùi bọt mép như kẻ tâm thần lên cơn động kinh. Đúng lúc ấy một người xuất hiện, gã đẩy Hỏa Nghi và Thanh Nhi ra, bàn tay rắn rỏi xách cổ Vô Phong, tay kia nắm chặt cú đấm xuyên thẳng bụng của hắn. Tên tóc đỏ nôn ra một chất dịch sủi bọt màu đen quánh, chất dịch rớt xuống sàn bốc lên ngọn lửa đen thiêu rụi tấm thảm trải sàn. Hỏa Nghi từng thấy ngọn lửa này thổi tung mái đền thờ thần hủy diệt ở đất Thiên Phạn, hắn buột miệng kêu:

-Oán Hồn Dạ Hỏa?!

Người nọ chạy vào phòng thắp thẻ nhang rồi quỳ xuống lầm rầm cầu nguyện. Chiếc bàn thờ rung bần bật, ngọn lửa đen bùng cháy một cách ma quái, không gian rộn rạo âm thanh như tiếng thở từ cõi chết vọng về. Hỏa Nghi thấy rõ những bóng hình lang thang vơ vẩn quanh chiếc bàn chỉ chực nhào ra bóp cổ mình, hắn sợ đến nỗi không dám thở, mồ hôi lạnh chảy ướt đẫm áo. Vài phút sau, ngọn lửa đen tiêu thất và chuyển sang sắc vàng, không gian trở về trạng thái yên tĩnh vốn có. Vô Phong lúc này cũng hồi tỉnh, mặt cắt không còn hột máu; hắn đâu nghĩ quả táo ấy độc hại đến thế.

-Chưa thấy thằng nào ngu hơn! – Người nọ càu nhàu – Ai bảo mày ăn đồ trên bàn thờ khi hương chưa cháy hết?

Nhìn người đàn ông với mái tóc màu sắt gỉ, Hỏa Nghi ngờ ngợ hồi lâu rồi hỏi:

-Ông là Bất Vọng?

-Phải. Thế hai đứa bọn bay là ai?

-Chúng tôi đến từ Phi Thiên.

Bất Vọng nhìn lướt qua bọn họ, ánh mắt dừng lâu hơn phần giây trên gương mặt Vô Phong. Gã quay sang nhìn Thanh Nhi, ánh mắt chẳng mấy vừa lòng trước bộ dạng khó coi của cô con gái. Thanh Nhi gãi đầu:

-Con đang tắm dở…

Nói rồi cô gái quay lại phòng tắm, Hỏa Nghi và Vô Phong lé mắt ngó theo cặp giò đầy đặn trắng muốt. Nhưng chưa kịp ngắm kỹ hơn, Bất Vọng đã túm cổ hai gã lôi xềnh xệch ra ngoài cửa:

-Đến phá rối nhà người khác, được lắm! Tôi sẽ nói chuyện tử tế với hai cậu!

Trông bản mặt hầm hầm của gã, cả Vô Phong lẫn Hỏa Nghi chẳng dám hó hé câu nào. Hỏa Nghi líu ríu miệng lưỡi:

-Nhưng chúng ta nói ngay ở đây được mà!

-Chỗ này tai vách mạch rừng, không tiện!

-Vậy ở đâu chứ?

-Quán nhậu! – Bất Vọng trả lời.

Message reputation : 100% (1 vote)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
kéo...
Một cuộc trò chuyện và một lời....

Chương 5
Bất đồng quan điểm



Cái tội để con gái nhà người ta đứng giữa phòng khách trong tình trạng bán khỏa thân thực to lắm, Hỏa Nghi chắc mẩm khó yên thân với ông già Bất Vọng. Nhưng chỉ sau dăm ba chén rượu, Bất Vọng như biến thành người khác. Gã cười rất to và nói lớn:

-Cạn nào! Ê, không nhấp nhấp môi kiểu đó, như vậy là thiếu tôn trọng tiền bối! Uống hết cho tôi, anh bạn trẻ!

Vô Phong nhệch mồm cười mếu, mặt mũi nhăn nhó nốc hết thứ rượu cay xè. Dòng chất lỏng như nham thạch thiêu cháy cổ họng rồi đọng lại trong ổ bụng. Vô Phong cảm giác ruốt gan nóng bừng, tay vô thức gắp thức ăn. Đồ ăn chỉ có một đĩa lạc, một đĩa đựng món rau xanh chiên xào cùng mùi tỏi nồng. Dù chẳng biết thứ thực vật đó là gì nhưng hắn mặc kệ, tay gắp miệng nhai cho ruột gan đỡ cồn cào. Những cọng rau vỡ rôm rốp dưới sức nghiền của hàm răng, tên tóc đỏ cảm thấy thích thú bèn thuận tay gắp liên tục, chẳng mấy chốc khoắng sạch đĩa. Bất Vọng cười ngất đoạn gọi phục vụ:

-Ê, thêm “mồi”!

-Đã nghe! Bàn số sáu gọi món, khẩn trương lên, bàn khác đang gọi kìa!

Thức ăn nhanh chóng được đưa tới, Bất Vọng lại nâng chén kéo hai gã thanh niên nâng chén theo. Hơi men ngà ngà, Vô Phong quay ra ngắm nhìn quang cảnh quán nhậu. Nơi đây hoàn toàn khác biệt với những định nghĩa thông thường về một địa điểm ăn uống. Sau ít phút trải nghiệm, tên tóc đỏ thừa nhận nó hoàn toàn “kín đáo” dù bề ngoài chẳng kín đáo tẹo nào.

Chốn náo nhiệt này nằm ở tầng bốn mươi, nó tập hợp hàng trăm quán nhậu trên một khoảnh đất rộng mênh mông. Tầng bốn mươi không có nhà ở do trước kia nó vốn là trạm phát điện cung cấp cho toàn bộ chung cư. Nửa thập kỷ trôi đi, trạm phát điện xuống cấp trầm trọng và biến thành bãi phế liệu khổng lồ. Mới đầu dân chúng kiến nghị dọn dẹp song chính quyền nhiều lần chây ì, cuối cùng dân Quận 4 phải tự tay giải quyết vấn đề. Sau đợt tổng dọn dẹp, vài chủ tiệm bắt đầu chuyển đến đây kinh doanh do tầng một quá chật chội. Lác đác một hai quán rồi cứ thế, hàng trăm quán ăn mọc lên như nấm. Qua vài năm, tầng bốn mươi trở nên nổi tiếng khắp chung cư, là chốn nghỉ chân của dân lao động và những kẻ muốn quên ngày tháng. Ngày nào giờ nào cũng có khách đến nhậu nên các quán mở thâu đêm suốt sáng, chủ tiệm cùng người làm thay ca liên tục như nhân công nhà máy công nghiệp.

Không gian thoáng đãng? Nội thất hài hòa? Phục vụ chuyên nghiệp? Thực phẩm tươi ngon? Không cần lằng nhằng thế! Trước nhất bàn ghế, kế tiếp mồi nhậu và rượu, chỉ cần ba thứ đó là có thể mở quán nhậu. Thực khách đa phần là nam giới, họ uống thật nhiều, bàn chuyện rất hăng say, thi thoảng có đám đứng lên chúc tụng rầm trời. Dường như chẳng ai quan tâm rằng mình đang làm phiền người khác hoặc bị người khác làm phiền. Không khí râm ran tiếng nói cười, ngồi bàn này khó mà nghe nổi chuyện ở bàn kia, quả rất thích hợp để bàn chuyện mà không lo bị nghe trộm.

Hỏa Nghi sực nhớ ba người từ nãy tới giờ chỉ mải ăn uống, hắn bèn tự giới thiệu:

-Tôi tên là Hỏa Nghi, hộ vệ thánh sứ.

Bất Vọng nhấp rượu, hàng lông mày nhíu lại một đường nghi hoặc:

-Ta tưởng mấy gã họ Hỏa chỉ biết ăn sắt thép uống dầu nhớt, lòi đâu ra một thằng hộ vệ như chú mày thế?

Hỏa Nghi ngớ mặt, hắn nghĩ thằng cha kia đang chửi xéo mình. Bất Vọng bỗng cười phá lên:

-Đùa thôi, đùa thôi!

Gã vừa nói vừa vỗ lưng Hỏa Nghi thùm thụp. Nghĩ bố già này uống lắm rượu nên sinh hâm dở, Hỏa Nghi bỏ qua đoạn chỉ Vô Phong rồi nói:

-Vô Phong – thành viên Thổ Hành, sau được đặc cách chuyển qua làm hộ vệ.

Tên tóc đỏ cúi đầu tỏ ý tôn trọng nhưng Bất Vọng thì không. Gã nhìn rất lâu, ánh mắt như bóc tách tâm can của người đối diện. Vô Phong ngừng ăn, lòng hoang mang chẳng hiểu mình đã gây tội lỗi gì. Bỗng Bất Vọng lên tiếng:

-Lính Thổ Hành làm hộ vệ… xem chừng anh bạn thành thạo đủ nghề nên mới được cất nhắc.

-Ý ông là…

-Tra khảo, ám sát, mổ xẻ tử thi, xử lý xác, chắc hẳn đội trưởng của cậu đã dạy hết?

Vô Phong ngẩn người. Trước nay Hắc Hùng chỉ dạy hắn kiếm thuật chứ không đề cập đến những thủ pháp đáng sợ như Bất Vọng nói. Tên tóc đỏ gãi đầu:

-Thực ra thì… tôi chỉ ở trong đội hơn một tuần nên không biết nhiều lắm!

-Cậu hoạt động trong quân đội bao lâu?

-À… tôi mới tốt nghiệp trường sĩ quan.

Vừa dứt lời, Vô Phong có thể cảm nhận rõ cái nhìn dò xét đang đâm sâu vào xương thịt mình. Trước mặt gã cựu đội trưởng đội kiếm sắt, những lời hắn nói chẳng khác nào trò hề. Thấy tình hình căng thẳng, Hỏa Nghi liền rót rượu mời Bất Vọng:

-Mọi người biết nhau rồi, vậy nâng ly mừng sức khỏe nhé!

Bất Vọng thôi không dò xét nữa mà vùi mình trong thú vui chè chén. Uống càng nhiều, gã càng nói mạnh. Hết bàn luận chuyện trên trời dưới biển, gã quay sang phàn nàn bọn nhà thổ luôn làm người khác mất ngủ mỗi đêm. Phàn nàn chán chê, gã liền chửi bọn cảnh binh bụng phệ nhân danh pháp luật suốt ngày hạch sách nhũng nhiễu. Gã tiện mồm chửi những thằng thanh niên chỉ nhăm nhăm gắp mồi chẳng chịu nghe người khác nói (bọn Vô Phong nghe đến đây vội vàng nâng chén mời gã). Thoáng chốc gã biến thành một chính trị gia am tường thế sự, một nhà triết học đau đáu về lý tưởng sống và một mụ đàn bà ưa cằn nhằn. Và Bất Vọng không phải trường hợp cá biệt mà tất cả đàn ông đến đây đều vậy. Bọn họ sẽ còn hóa thân vào vô số vai diễn của cuộc đời chừng nào còn rượu để uống, mà xứ Xích Quỷ thiếu nước sạch chứ không bao giờ thiếu rượu. Bất Vọng lắc lắc chai rượu rỗng đoạn vẫy tay:

-Thêm chai nữa!

Tên tóc đỏ tái mét mặt mày, tay lóng ngóng cầm chén, mọi vật trong mắt quay cuồng một cách khó hiểu. Hắn thấy cái chai rượu bay loạn xạ, lúc sang trái lúc sang phải như đang đi trên con tàu dập dềnh sóng. Mớ thức ăn trong bụng hắn bắt đầu nhộn nhạo phun trào lên thực quản. Vô Phong ôm miệng chạy thẳng vào nhà vệ sinh, chân nam đá chân xiêu đụng vô số người. Vài gã say nổi quạu định tính sổ với thằng ranh tóc đỏ nhưng nhờ bọn bảo kê can thiệp nên không xảy ra xô xát. Hỏa Nghi vẫn tiếp tục bám trụ bàn nhậu, tửu lượng của hắn cũng khá song còn lâu mới đuổi kịp Bất Vọng. Tự biết mình sắp gục tại trận, hắn bèn nói:

-Ông cố tình chuốc say bọn tôi phải không, lão già?

-Vui thì uống, chuốc say gì chứ?

Bất Vọng châm điếu thuốc, tàn lửa rơi đầy vào chén rượu. Hỏa Nghi nói tiếp:

-Vậy nói thẳng luôn nhé, cấp trên chỉ thị chúng tôi phải mời ông về Phi Thiên.

-Sao? Mời về để phong huân chương, cấp cho một căn nhà rồi hàng tháng trả lương phụ cấp à? Cũng được đấy, ta đồng ý!

Lời lẽ của Bất Vọng đầy hàm ý mỉa mai. Hỏa Nghi lắc đầu:

-Tôi biết Phi Thiên nhiều lần mời ông. Nhưng lần này chúng tôi không mời ông nhập ngũ mà tham gia công tác đặc biệt.

-Công tác gì?

-Truy bắt Quỷ Vương.

Và rồi Hỏa Nghi kể lại những điều cần thiết. Ngỡ tưởng Bất Vọng nghe xong sẽ sốt sắng trước nguy cơ thế giới diệt vong, nào ngờ gã chỉ phẩy tay:

-Các người tự giải quyết lấy, ta không rảnh.

-Ít nhất ông cũng nên thể hiện trách nhiệm chứ? Ông từng là đội trưởng đội kiếm sắt kia mà!

-Ta phục vụ quốc gia đủ rồi. – Bất Vọng cười.

-Tôi nghe nói tiểu đoàn kiếm sắt thề lấy máu của mình để bảo vệ quốc gia. Là đội trưởng, chẳng lẽ ông đã quên?

Bất Vọng khoanh tay xuống bàn, đầu rướn về phía Hỏa Nghi, miệng thở đầy khói thuốc phả thẳng mặt hắn:

-Cơ thể người có năm lít máu, tiểu đoàn kiếm sắt dưới thời ta có một nghìn người. Một nghìn người chết tương đương năm nghìn lít máu đã tưới xuống mảnh đất Phi Thiên. Năm nghìn lít máu đổ xuống để những thằng ôn như chú mày ngồi đây ba hoa về cái gọi là lòng yêu nước, vậy đã đủ chưa? Sao? Chết chóc chiến tranh là bình thường á? Này nhóc, cái chết của một lão già đau ốm liệt giường hoàn toàn khác cơn đau của một thằng thanh niên bị mất nửa người. Chú mày còn quá trẻ để phân biệt nó. Hiểu chứ?

Hỏa Nghi thầm rủa lão già cứng đầu cứng cổ. Theo luật, đội trưởng đội kiếm sắt luôn có trách nhiệm với đất nước kể cả khi người đó nghỉ hưu. Vấn đề là Bất Vọng hiện tại mang quốc tịch Xích Quỷ, do đó mớ luật pháp Phi Thiên không có tác dụng trên lãnh thổ này. Hội đồng pháp quan đã thử mọi cách, thậm chí là nhắm đến Thanh Nhi nhằm ép buộc gã nhưng đều vô ích. Nghĩ cũng lạ, chỉ cần một cái gật đầu thôi, Bất Vọng có thể thanh toán nợ đồng thời thỏa sức vùng vẫy trong những công việc xứng tầm khả năng của gã. Ấy thế mà gã lại chọn công việc làm vệ sĩ cho ông chủ sòng bạc, tối về chui vào căn hộ chật chội ở quận 4. Cuộc sống vô vị! Hỏa Nghi nốc chén rượu, cười khẩy:

-Chính phủ không bạc đãi ông, binh lính tiểu đoàn được vinh danh đàng hoàng. Ông còn muốn sao nữa? Ông nghĩ rằng chỉ ông và tiểu đoàn kiếm sắt của ông bảo vệ Phi Thiên chắc? Bớt vênh váo đi lão già!

-Chú mày trẻ người non dạ lắm! – Bất Vọng rung đùi hút thuốc, miệng cười khinh khỉnh. Hỏa Nghi bĩu môi, giọng lè nhè thỉnh thoảng đế thêm tiếng nấc:

-Ông gần năm mươi tuổi rồi mà chỉ như thằng trẻ con to đầu! Ợ… Bộ ông tưởng chỉ mình tiểu đoàn kiếm sắt bảo vệ Phi Thiên? Những thằng lính như ông suốt ngày đeo huân chương đi dạo quanh phố phường, ra rả bài ca “anh hùng quốc gia” và bắt mọi người kính nể? Không, ông… ợ… nhầm rồi! Cả đất nước đóng tiền thuế hàng năm để nuôi các ông và nghĩa vụ của các ông là ra mặt trận, đừng lèo nhèo! Này, ông biết thanh trường kiếm phổ thông chứ? Ông biết ai cải tiến nó không… ợ… tôi đây! Nếu tôi… ợ… không thêm vài vật liệu co dãn, các ông còn khốn khổ dài dài!

Hỏa Nghi bắt đầu nói năng xấc xược, phần vì say, phần vì cáu tiết với kiểu trên thông thiên văn dưới tường thông… cống của những lão già trung tuổi. Nhưng Bất Vọng chẳng chấp nhặt. Nhân lúc Hỏa Nghi không để ý, gã nhanh tay đổi chén rượu đầy tàn thuốc sang, Hỏa Nghi cứ thế nâng cái chén ấy lên rồi nói:

-Ông trở nên ích kỷ từ khi nào vậy? Ợ… ông muốn giống những thằng đàn ông đang ngồi đây… ợ… chè chén cho quên ngày tháng à… ợ!

-Uống đi! – Bất Vọng xua tay.

-He he… ông là đội trưởng, ông phải mang những giấc mơ về đích chớ… hơ hơ… tiên sư lão già vô trách nhiệm…

Gã trai trẻ nốc hết chén rượu. Ngay sau đó vài giây, cái bụng hắn lục bục như núi lửa phun trào. Hỏa Nghi vội vàng chạy thẳng tới nhà vệ sinh, tay chân luýnh quýnh đụng lưng bọn bợm nhậu. Đám này tưởng đám kia gây sự liền quay ra chửi:

-Con bà mày thích gây sự à?

-Mày nói lại tao nghe coi!

Những chiếc chén đầu tiên bay veo véo, kế đến là chai rượu văng tóe tòe loe. Hai đám chỉ trỏ mặt nhau, mồm hò hét chửi bới náo trời nhưng chưa thằng nào dám xông lên. Chẳng ai can ngăn song cũng không bỏ trốn, hàng trăm người đứng lại hò hét cổ vũ làm trận không khí càng thêm hỗn loạn. Nhìn mấy gã đàn ông xứ này đánh nhau, Bất Vọng cười sặc. Gã nhớ nếu chuyện này xảy ra ở Phi Thiên thì đó sẽ là trận hỗn chiến khổng lồ, những gã đàn ông đánh nhau tay đôi bằng nắm đấm. Thật sự vui, rất vui! – Gã cười.

Và gã chợt nhớ rằng mình luôn vui vẻ khi nhắc lại chuyện cũ. Gã chợt nhớ gã là đội trưởng đội kiếm sắt, gã phải mang những giấc mơ về đích. Nhưng từ khi nào gã trở nên ích kỷ?

Thâm tâm Bất Vọng chợt nghĩ lại cái ngày mùa đông đầy mưa năm năm trước.

Message reputation : 100% (1 vote)
TsukasaRen

avatar


sẽ làm sao khi ko còn gì ?!?

..:


.:
Meat Bun
Huy Hiệu
ây da thanks trước nè để tối nay đọc rùi sẽ lên cmt sau Razz



lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
đọc mà tưởng ra cái mặt Vô Phong mà... =))

Chương 6
Khách không mời




Đó là một buổi chiều hoàng hôn. Thảm cỏ nhuộm vàng nắng, in bóng từng đôi nam nữ. Những mối tình chớm nở tỏa hương theo gió thổi tới một ô cửa sổ, luồn qua song sắt rồi dừng lại trước mái tóc đỏ.

Lòng người lạnh.

Những đôi nam nữ tựa vai nhau, thủ thỉ cho nhau nghe những lời nồng ấm. Ánh tà dương như mật ngọt chảy trên một ô cửa sổ, thấm đượm song sắt rồi dừng lại trước mái tóc đỏ.

Người cô quạnh.

Mái tóc đỏ phất phơ sau song sắt. Ô cửa sổ nhỏ hẹp. Mái tóc đỏ ở đó, trong bóng tối. Không rõ mặt, không rõ người, không rõ cả ánh mắt. Tâm hồn đã hoen rỉ. Trái tim đã rữa nát. Mái tóc đỏ thấy mình không giống người. Hắn tự thấy mình chỉ là một màu đỏ.

-Cậu vẫn là con người!

Giọng nói bông đùa pha chút châm chọc. Tóc đỏ quay sang, nhận ra đó là một thành viên Thổ Hành. Gã chìa tay ra nhưng tóc đỏ làm ngơ. Gã cười:

-Cậu không thích tôi? Vậy chúng ta bắt tay nhau sau!

Gã bước tới bên Vô Phong, đoạn ghé đầu hỏi nhỏ:

-Cậu thấy gì, Phong?

Tóc đỏ chẳng buồn đáp. Người kia cười, sau tự trả lời:

-Tình yêu, đúng không?

Tóc đỏ im lặng. Bóng tối im lặng. Người kia tiếp lời:

-Nghe đội trưởng nói cậu mới hai mươi tuổi.

-Tuổi tác liên quan gì?

Người nọ vỗ tay:

-Tưởng im lặng mãi chứ? Chịu mở miệng rồi hả? Đó, khi cậu nói được, cậu vẫn là con người!

Tóc đỏ lại quay về ô cửa sổ. Người kia đi quanh hắn, bước chân khiêu vũ cùng bóng tối:

-Trong đầu gã trai hai mươi tuổi chỉ có hai chữ: tình yêu. Chẳng có gì khiến họ quan tâm hơn nó. Những gã trai trẻ luôn phát điên về những chủ đề liên quan tới phụ nữ. Đúng không?

Gã nhún nhảy lắc lư theo một điệu nhạc. Đôi tay gã rờ rẫm song sắt như muốn bứt chúng ra:

-Chuyện bình thường. Không cần giấu giếm! Những gã trai bằng tuổi cậu đều vậy cả. Phần vì nhu cầu sinh lý. Phần vì…

Người đó bỏ lửng câu nói. Mái tóc đỏ bị thu hút, hơi ngọ ngoạy đôi chút rồi hỏi:

-Vì cái gì?

Gã đứng chắn cửa sổ, mặt đối mặt với mái tóc đỏ:

-Trái tim. Trái tim chia thành hai cánh cửa. Một bên là thiên đường, một bên là địa ngục. Tình yêu là thứ mở cả hai cánh cửa đó.

Gã ngó nghiêng mái tóc đỏ đoạn trêu chọc:

-Có ghen tỵ với những con người ngoài kia không? Họ có tình yêu. Cậu không có. Cậu vẫn chỉ là tóc đỏ.

Tóc đỏ lặng lẽ bỏ đi. Người kia bỗng nói với:

-Cậu yêu ai chưa?


*
* *

Vô Phong giật mình tỉnh giấc, đầu đau như búa bổ, khắp người đau nhức như vừa trải qua trận kịch chiến. Hắn nhớ mình đã chạy vào nhà vệ sinh, nôn ọe hàng tá thứ nhão nhoẹt xuống bồn cầu, những gì xảy ra tiếp theo thì hắn không rõ. Chợt có tiếng ngáy pho pho vang lên, tên tóc đỏ chợt thấy Hỏa Nghi nằm chình ình một đống ngay bên cạnh, người nồng nặc mùi rượu. Vậy chỗ khỉ nào đây? Tên tóc đỏ nheo mắt nhìn ngó xung quanh. Đầu óc còn lảng vảng hơi men nên mất một lúc lâu hắn mới nhận ra mình đang nằm trên gác xép ở nhà Bất Vọng. Dù sao ông già ống khói chưa hẹp hòi đến mức để hai thằng thanh niên say bí tỉ ngủ ngoài quán nhậu.

Đầu bớt đau, Vô Phong ngẫm lại giấc mơ ban nãy. Kỳ thực hắn chẳng nhớ gì nhiều ngoài những khối màu đen đỏ lộn xộn. Tuy nhiên Vô Phong dám chắc điệu khiêu vũ kỳ lạ của kẻ lạ mặt trong giấc mơ rất quen thuộc. Nó giống Tiếu – gã vũ công điên khùng mà hắn từng giáp mặt ở Vinh Môn quốc. Chẳng lẽ đó thật sự là Tiếu? Mái tóc đỏ kia là hắn hay ai khác? Tại sao lại có cuộc đối thoại kỳ lạ đó? Hàng trăm câu hỏi dồn đến và hắn chỉ biết đưa tay rờ rẫm đỉnh đầu như tìm kiếm câu trả lời. Mỗi khi những mẩu ký ức vụn vặn xuất hiện, hắn lại muốn thọc tay qua da đầu rồi lôi con nhện ra khỏi bộ não.

Dưới nhà vọng âm thanh rền rĩ sặc mùi kim loại. Vô Phong dỏng tai nghe ngóng đoạn bước xuống cầu thang, hắn thấy Thanh Nhi đang bận rộn với đống máy móc phức tạp. Cô gái đeo kính bảo hộ, tay đeo găng sờn rách đặt một thanh kim loại đỏ lửa vào giữa hai bản thép của một cỗ máy. Động cơ máy rì rì chạy, hai bản thép liên tục ép chặt, các ống xả xì hơi lạnh làm nhiệt độ giảm nhanh chóng, thanh kim loại bị tán mỏng và chuyển màu xám. Thanh Nhi gõ nhẹ lên nó thì phát ra tiếng ngân như chuông đồng. Vô Phong từng xem Hỏa Nghi chế tạo kiếm nên biết rõ để tạo ra thứ hợp kim như thế cần sự kiên trì phi thường lẫn tài năng hơn người. Nhưng có vẻ Thanh Nhi không hài lòng. Cô gái quẳng thanh kim loại vào sọt rác, gương mặt lộ rõ sự chán nản. Bỗng trông thấy tên tóc đỏ, cô nàng cười:

-Mới dậy hả?

Vô Phong nhăn răng cười. Hắn bước tới ngắm nghía cỗ máy rồi hỏi cô gái:

-Cô… là thợ rèn kiếm “tân kỳ”, phải không?

Thanh Nhi gật đầu xác nhận. Thế giới của thợ rèn kiếm hiện nay chia thành hai hướng “truyền thống” và “tân kỳ”. Nhánh truyền thống vẫn trung thành với chiếc búa nặng nề, số này rất ít vì hầu hết đã chuyển sang nhánh tân kỳ. Thợ rèn tân kỳ chủ yếu dựa vào máy móc, quy trình sản xuất được đơn giản hóa tối đa nên năng suất cao gấp nhiều lần kiểu rèn truyền thống. Đại đa số mẫu kiếm trong cuốn Thiên kiếm tịch – bách khoa toàn thư về kiếm thuộc về phái tân kỳ. Do đó đẳng cấp thợ rèn quyết định ở khả năng thiết kế bộ thu – phát nội lực(*) và cách thức pha chế nguyên liệu cấu thành lưỡi kiếm. Nếu thay đổi tỉ lệ sẽ cho ra hai thanh kiếm khác biệt dù chung nguồn nguyên liệu.

Vô Phong kiểm tra thanh kim loại vừa bị vứt bỏ. Bề mặt rất nhẵn, lưỡi bén khôn tả mà lại cực kỳ nhẹ; hắn gõ thanh kim loại, âm thanh thánh thót như tiếng nhạc quyến rũ ve vãn màng nhĩ. Vứt bỏ nó thực quá phí phạm! – Tên tóc đỏ ngắm nghía và không ngừng xuýt xoa:

-Sẽ là một thanh kiếm tuyệt hảo! Sao cô vứt bỏ nó?

-Vì không đúng loại âm thanh tôi cần. – Thanh Nhi trả lời – Nó phải có tiếng giống chim hót mới đúng. Âm thanh rất quan trọng, độ ngân của kim loại sẽ cho biết nó phù hợp loại bí kỹ nào.

-Bí kỹ là cái gì? – Vô Phong nheo mắt.

-Là cách thức sử dụng nội lực thay đổi thế giới vật chất. Anh sử dụng kiếm mà không biết vấn đề này à?

-Sao cô biết tôi dùng kiếm?

-Bàn tay của anh. – Thanh Nhi chỉ trỏ.

Vô Phong ngó xuống mới để ý bàn tay mình đầy vết chai cứng – sản phẩm từ những ngày khổ luyện bộ kiếm thuật Thiết. Hắn thầm khen cô gái quan sát nhanh nhạy rồi nhăn răng cười lần hai:

-Tôi chưa học cái đó. Mà ai dạy cô đúc kiếm vậy?

-Cha đẻ tôi.

Dứt lời, Thanh Nhi bước vào phòng thờ, chắp tay cúi đầu trước di ảnh. Vô Phong chỉ đứng từ xa chứ không dám bén mảng vì sợ Oán Hồn Dạ Hỏa xuất hiện. Hành lễ xong, Thanh Nhi đem đĩa bánh kẹo hoa quả ra mời tên tóc đỏ nhưng hắn từ chối. Cô gái phì cười:

-Hương cháy hết rồi, anh có thể ăn thoải mái!

Vô Phong tần ngần dù cái bụng rỗng đang biểu tình nhiệt liệt. Hắn quyết định chờ đợi ai đó làm chuột bạch ăn trước, nếu không vấn đề thì hắn “khợp” sau. Thanh Nhi cũng chẳng ép, nàng bước ra ngoài cửa, tay cầm một xấp giấy nhiều màu. Tính tò mò trỗi dậy, Vô Phong liền đi theo để xem cô gái định làm gì với tập giấy đó.

Bầu trời chuyển màu tím thẫm từ lâu, thành phố Cửu Long bắt đầu sáng đèn, về đêm lại càng thêm lung lệ. Nhưng màn đêm ở quận 4 chẳng khác nào vết mực loang làm hỏng một bức tranh vốn đã xấu xí. Không gian vẩn đục, chút nắng tàn leo lắt trên hành lang vắng lặng. Người dân đi nghỉ dành sức làm việc ca tối, đám gái điếm cũng tranh thủ vạ vật ngay tại hành lang. Thanh Nhi châm mồi lửa, chậm rãi đốt từng mảnh giấy màu vàng tô vẽ hình Vạn Thế và mảnh giấy đỏ vẽ nữ thần tiên tri; lẫn trong số đó là những tập tiền giả. Cô gái nheo mắt vì hơi nóng phả mặt, miệng liên tục lầm rầm cầu khẩn. Lửa bốc cao, tro tàn bay bay tô vẽ nguệch ngoạc vào khung cảnh ảm đạm. Vô Phong sinh hiếu kỳ liền hỏi:

-Cô đốt cái gì thế?

-“Vàng mã” – đồ dành cho người chết. Hôm nay là ngày giỗ của cha mẹ tôi, họ chết cùng ngày. Họ sẽ đem lòng thành của chúng tôi tới nữ thần tiên tri. Nhờ thế, chúng tôi được phù hộ.

Vô Phong lập tức hiểu ngay mớ tiền giả kia là “lòng thành”. Tên tóc đỏ ém miệng cười vì chợt nhớ vị nữ thần ngủ quanh năm suốt tháng, mỗi lần bật dậy chỉ thều thào vài câu sấm truyền sau lại ngủ tiếp. Dù không biết nữ thần quảng đại tới đâu nhưng hắn dám chắc nàng ta chẳng biết tiền bạc là gì chứ đừng nói lòng thành từ thế gian. Linh hồn ở Tụ Hồn Hải còn vất vưởng chờ đợi siêu thoát, lấy đâu thời gian bận tâm thứ vàng mã khỉ gió kia? Vô Phong nghĩ Thánh Vực nên tổ chức đưa dân xứ này đến đất thánh vài chuyến để bớt làm mấy chuyện vô nghĩa. Tuy nhiên tập tục tín ngưỡng là chủ đề nhạy cảm, tên tóc đỏ không dám đả động mà chỉ hỏi:

-Làm thế này, cha mẹ cô sẽ sớm siêu thoát phải không?

Thanh Nhi gật đầu:

-Đúng, và họ sẽ phù hộ cho tôi và cha nuôi.

Tên tóc đỏ ngây mặt trước câu trả lời ấy. Siêu thoát đồng nghĩa linh hồn trở thành một phần của tự nhiên, cớ sao còn phù hộ người sống? Hắn thắc mắc thì Thanh Nhi trả lời:

-Cha mẹ tôi sẽ chuyển sang thế giới khác, một cuộc sống mới. Sống ở đâu cũng cần tiền cả.

-Giả sử là thế, vậy họ đâu biết chúng ta sống ra sao mà phù hộ?

-Có, họ biết. Họ tồn tại quanh đây, ngay cạnh chúng ta.

Vô Phong dáo dác nhìn quanh nhưng chẳng nhìn ra mối liên hệ nào giữa cuộc sống thực tại với thế giới vô hình kia. Có lẽ nó quá sâu xa và Vô Phong không đủ khả năng thấu triệt, bất quá hắn lờ mờ cảm nhận được sự tồn tại của người chết ám ảnh dân chúng xứ sở này ra sao. Dù gì quan niệm sống mỗi nơi mỗi khác, tên tóc đỏ thôi bàn luận chuyện hồn ma bóng quế mà đổi chủ đề:

-Tôi muốn hỏi vài chuyện hơi riêng tư, cô không phiền chứ?

-Còn phải xem anh hỏi gì mới được. – Thanh Nhi nói.

-Cha đẻ của cô là thợ đúc kiếm, tại sao lại tính chuyện kinh doanh?

Tuy đã chuẩn bị tâm lý song Thanh Nhi vẫn cảm thấy khó chịu. Nhiều năm qua nàng không hề nhắc tới cha đẻ trước mặt người khác, kể cả Bất Vọng. Cô gái trông thấy hình ảnh quá khứ đang hiển hiện cùng ánh lửa nhập nhòa tro tàn. Nói thì buồn, không nói càng thêm buồn, rốt cục Thanh Nhi cũng kể chuyện:

-Ông ấy muốn tạo dựng một cửa hàng riêng chuyên bán kiếm. Xa hơn nữa, ông ấy dự định thành lập một tập đoàn gồm nhiều thợ rèn xuất sắc, sau đó cung cấp cho kiếm sĩ và kiếm thuật sư trong nước.

Trước đây kiếm sĩ và kiếm thuật sư chỉ có thể mua vũ khí từ những công xưởng quân sự do chính phủ quản lý, mọi hoạt động giao dịch đều bị kiểm soát. Thời đại đổi thay, các chiến binh ảnh hưởng tới xã hội ngày càng sâu sắc và được thừa nhận là một nghề nghiệp, kiếm trở thành mặt hàng buôn bán hoặc trao đổi. Nhiều thợ rèn tách khỏi công xưởng rồi mở cửa tiệm riêng, hàng trăm tập đoàn sản xuất kiếm ra đời. Giới chiến binh ưa chuộng sản phẩm từ tư nhân hơn vì thợ rèn được thỏa sức sáng tạo, thử nghiệm vật liệu trong khi điều này bị hạn chế ở công xưởng. Tuy nhiên ở Xích Quỷ, khối tư nhân hoàn toàn bị cấm. Thanh Nhi là một thợ rèn “chui”, nếu bị phát hiện, cô gái sẽ phải lãnh án mười năm tù.

-Kiếm đem lại lợi nhuận rất lớn… – Thanh Nhi kể tiếp – Chi phí đặt hàng rèn kiếm khá đắt, chưa kể bảo dưỡng định kỳ hoặc nâng cấp. Vài nhóm người trong chính quyền không muốn chia sẻ lợi ích, họ muốn độc quyền và ra luật ngăn cấm thợ rèn hành nghề tự do.

-Và kế hoạch của cha cô thất bại? – Vô Phong hỏi.

-Không hẳn. Đặc khu Cửu Long có vài luật lệ riêng không liên quan tới Xích Quỷ. Cha tôi đã bỏ rất nhiều tiền để sở hữu giấy phép kinh doanh. Cuối cùng ông cũng mở cửa tiệm đầu tiên, nhưng… không kiếm sĩ hay kiếm thuật sư nào mua cả. Cửa tiệm phá sản sau một năm.

Vô Phong thực không tin nổi vào tai mình. Kỹ thuật đúc kiếm xuất sắc của Thanh Nhi vốn do người cha truyền dạy, thế nên không thể có chuyện ông ta là thợ rèn lởm khởm. Tất nhiên vẫn có chuyện trò vượt thầy, nhưng nguyên nhân trên thật khó chấp nhận. Trông vẻ mặt ngơ ngác của hắn, Thanh Nhi cười:

-Là thật đấy! Không một ai mua cả.

-Tại sao?

-Tất cả kiếm sĩ và kiếm thuật sư Xích Quỷ đều sử dụng kiếm nhập từ nước ngoài như Phi Thiên, Băng Hóa, Diệp quốc. Họ không tin cha tôi có thể tạo ra một thanh kiếm ngang tầm với thợ rèn ngoại quốc. Ông đã giới thiệu đến rất nhiều kiếm sĩ song họ đều từ chối sử dụng. Thật ra thì có vài kiếm sĩ, kiếm thuật sư nước ngoài đặt hàng. Cha tôi đã chế tạo những thanh kiếm kỳ lạ, vài mẫu không thể gọi là “kiếm”. Đáng tiếc là lợi nhuận không thể bù đắp chi phí bỏ ra.

-Nhưng cha cô thực sự giỏi mà! Người nước ngoài quan tâm đấy như, sao người trong nước không dùng?

Thanh Nhi lắc đầu:

-Giả sử cha tôi mang quốc tịch khác, hẳn sẽ rất nhiều người đặt hàng. Vấn đề ở chỗ ông là người Xích Quỷ, người Xích Quỷ không tin người Xích Quỷ, vậy đó!

-Đáng lẽ cha cô nên gửi sản phẩm đến hội đồng xét duyệt quốc tế, biết đâu sẽ có mẫu được lưu danh trong Thiên kiếm tịch?

Giới thợ rèn luôn dành sự quan tâm đặc biệt cho Thiên kiếm tịch. Cuốn bách khoa là con đường ngắn nhất giúp một thợ rèn trở nên nổi tiếng. Tuy hội đồng đặt ra nhiều yêu cầu khắt khe nhưng với thợ rèn tài năng, muốn có tên trong Thiên kiếm tịch không phải chuyện quá khó. Phiền nỗi số phận không hề ưu ái cha đẻ Thanh Nhi. Cô gái lắc đầu cười nhạt thếch:

-Cha tôi không thể gửi thẳng đến hội đồng xét duyệt mà phải thông qua một ủy ban trong nước. Ủy ban yêu cầu cung cấp công thức song ông không chịu. Kết quả là họ gạt mẫu kiếm của ông ra khỏi danh sách. Nực cười là những mẫu họ chọn chưa bao giờ qua được vòng sơ khảo của hội đồng quốc tế.

Giọng điệu của Thanh Nhi năm phần chua chát năm phần mỉa mai. Rõ ràng cô gái đã bất mãn quá lâu, có điều nàng chỉ biết cam chịu chấp nhận thực tế. Thanh Nhi tiếp lời:

-Giấc mơ là trò lố bịch khi nó không thỏa mãn người khác. Cha tôi thiếu tất cả mọi thứ để hoàn thành giấc mơ. Tôi ước chi ông ấy sinh ra ở nơi khác, không phải mảnh đất này.

Vàng mã cháy hết, tro đen nổi những đường gân đỏ cháy nóng như cạn kiệt hơi thở. Vài mảnh tàn tích bay khỏi hành lang, gắng bay lên cao nhưng lại rơi xuống tầng đáy chung cư. Vô Phong nhận ra đôi mắt Thanh Nhi còn đầy nhiệt tâm kế thừa sự nghiệp của người cha. Đáng tiếc rằng lòng nhiệt tâm ấy đang tắt dần. Vô Phong tự nhiên nhớ lại chuyện về thằng nhóc Oa Lạc. Ít nhất thằng bé được sống nó muốn, nhưng Thanh Nhi thì không.

Thanh Nhi thu dọn đống tro rồi khoác áo đi làm, cô gái nói Vô Phong cứ tự nhiên như ở nhà. Bất quá căn hộ trống trơn và chẳng có gì thú vị, tên tóc đỏ đành ra ngoài hành lang, ngồi vắt vẻo trên lan can ngắm nhìn quang cảnh ủ dột. Nhìn đám gái điếm tựa vai nhau say ngủ, bọn bảo kê cởi trần úp báo lên mặt ngáy pho pho, hắn tự hỏi liệu đám cặn bã xã hội đó có mơ ước? Hay đã chết trong quận 4 – một nơi không có gió, chỉ một màu âm u, tường tróc sơn vây bốn bề ngăn không cho bất cứ thứ gì thoát ra ngoài? Có thứ gì đấy như bàn tay bóp chặt cổ, bóp đến khi những giấc mơ nhỏ nhoi vỡ vụn và phủ màu bi thảm lên bức tranh điêu tàn mục nát.

Tên tóc đỏ gãi đầu, bàn tay bất giác chạm vào chiếc dây buộc tóc. Hắn chợt nhớ lại cảnh công chúa đứng gần mình, tay vòng ra phía sau cột lại mái tóc đỏ. Ngay từ ngày đầu gặp Lục Châu, Vô Phong đã xác định mục tiêu sống và giấc mơ của mình. Nhưng từ cái đêm trong hang ở đất Thiên Phạn, hắn bỗng hiểu khi giấc mơ sụp đổ, sự thối rữa bắt đầu tàn phá tâm hồn. Thanh Nhi là ví dụ rõ ràng nhất. Giấc mơ là đồ bỏ khi nó không thỏa mãn người khác, giống thanh kim loại không đạt tiếng vang chuẩn như chim hót, giống cha Thanh Nhi – thất bại chỉ vì định kiến.

Ngay lúc này đây, Lục Châu đang làm gì? Liệu công chúa có dành chút thời gian nghĩ đến cái gã đang ngồi trên lan can, tay chống cằm tơ tưởng đến nàng? Tâm trạng Vô Phong mông lung, lúc bay trên cao, lúc là đà dưới nơi sâu tít. Phiền nỗi nhìn bản mặt gã tóc đỏ bây giờ, tất cả đều nghĩ tên này đương âm mưu chuyện xấu xa. Và một giọng nói cất lên nhằm thể hiện nỗi bức xúc với bản mặt khó ưa đó:

-Nghĩ nhiều thế? Lại “tông túa” à?

-Phải. – Vô Phong mơ màng – Là công chúa… nhưng sao cô biết, cô chưa từng gặp…

Mới đầu hắn nghĩ người nói là Thanh Nhi nhưng không phải. Trước mặt hắn là một cô gái, váy đỏ tươi xúng xính áo đen, tóc vàng cột một lọn dài vắt bên vai vui đùa cùng gương mặt ranh mãnh. Những ký ức hãi hùng về một con yêu tinh luôn hành hạ hắn khốn khổ khốn nạn bỗng chốc ùa về, tên tóc đỏ lắp bắp:

-Thú dữ… à nhầm… Tiểu… Tiểu Hồ, sao cô ở đây?

Tiểu Hồ đứng đó, tay chống nạnh, hàm răng trắng bóc kẻ một đường hiểm ác:

-Thì sao? Đồ cà tẩm!

----------------------------------------------

(*) chú giải: bộ thu và bộ phát trong kiếm, đã từng đề cập ở phần 1. Dưới đây là trích đoạn:



Hỏa Nghi mở máy chiếu ba chiều, bản thiết kế thanh kiếm cùng hình ảnh mô phỏng hiện lên giữa không trung. Sau một hồi nghe giải thích, Vô Phong đã mở mang kiến thức rất nhiều. Kiếm không còn như tên gọi mà là một tổ hợp máy móc cực kỳ tinh vi. Một thanh kiếm có hai bộ phận chính: bộ chuyển hóa nội lực và bộ phát nội lực, gọi nôm na là “bộ thu” và “bộ phát”. Bộ thu là cán kiếm nơi bàn tay tiếp xúc, còn bộ phát chính là cấu tạo lưỡi kiếm.

Bộ phát nội lực muôn hình muôn vẻ, “thiết giám hạm” và “cáo lửa” là ví dụ điển hình. Dưới kính hiển vi, bề mặt lưỡi đao “thiết giáp hạm” có rất nhiều lỗ nhỏ li ti nối với các vi mạch điện tử, nội lực theo vi mạch chạy qua các lỗ nhỏ và làm lạnh không khí tạo nên lớp băng bao phủ lưỡi đao. Đó là cơ chế hoạt động của Băng niệm. “Thiết giám hạm” thời cổ không có chi tiết này nhưng Hỏa Nghi đã cải tiến nó. Trong khi đó “cáo lửa” lại khác, bề mặt lưỡi kiếm gồm một rãnh chính chạy thẳng dọc và các rãnh phụ kế bên; nhờ thế nội lực di chuyển rất nhanh và có thể tạo Hỏa niệm ngay tức thì. Việc chế tạo lưỡi kiếm đòi hỏi tay nghề rất cao cùng kiến thức phong phú về nguyên liệu chế tác.

Message reputation : 100% (1 vote)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
chương này thú vị nhất có lẽ là Tiếu, gã xoay Đồng Hoàng như xoay một món đồ chơi....nguy hiểm, ông ta không phải tay vừa...

Tiện, tình hình là già có lẽ sẽ bỏ máy một thời gian để học, ai có khả năng post fic này thì pm già Smile


Chương 7
Quái vật



Căn phòng trên đỉnh tháp sòng bạc im ắng, chỉ còn lại hơi thở chậm rãi của Đông Hoàng. Lão thả lỏng người trên ghế ngắm nhìn thành phố rực ánh đèn qua lớp cửa kính, bàn tay vân vê hai con xúc xắc, miệng già nhăn nheo thỉnh thoảng tủm tỉm cười.

Cuộc tiếp xúc với các vị quan chức cấp cao thành công hơn lão mong đợi. Ngân sách đang thiếu, chính quyền cần Đông Hoàng đóng vai một công dân ưu tú tận tâm tận lực vì sự phát triển của thành phố. Lão già đồng ý, đổi lại là một vị trí quan trọng trong bộ máy điều hành Cửu Long. Sau khi được thết đãi món sơn hào hải vị và những cô gái eo thon chân dài, các vị quan chức gật đầu cái rụp. Từ ngày mai, lão sẽ giữ chức chủ tịch hội đồng thương nghiệp thành phố. Cái chức này ở nơi khác chỉ là biển hiệu nhấp nháy đèn nhưng lại đặc biệt quan trọng ở Cửu Long, nhất là với kẻ có sẵn tiềm lực như Đông Hoàng. Rồi đây không chỉ quan chức đặc khu, các quý ông tai to mặt lớn từ trung ương Xích Quỷ sẽ mò đến, giấc mơ vươn tới Đại Hội Đồng chẳng còn bao xa nữa.

Nhưng trước hết Đông Hoàng cần cải tạo lại hình ảnh của mình. Chắc chắn lão phải hạn chế tiếp xúc đám băng đảng ở quận 4, chuyển đổi đối tượng cho vay nặng lãi – vặn răng bọn dân đen không lợi bằng nhắm đến những kẻ sắp vỡ nợ, rồi thì trăm thứ việc bốc mùi mà một ngài chủ tịch đáng kính không nên dây vào. Thay vào đó là xây dựng vài công trình hoành tráng, phân phát từ thiện cho bọn ăn bám xã hội, bỏ chút thời gian tham dự mấy lễ hội nhảm nhí rồi lắng nghe bọn trẻ nít ngoạc mồm hát ông ổng. Đông Hoàng không còn là ông trùm như bọn Năm mắt lươn, bàn tay dính chàm của lão cần được gột rửa và xức xà phòng thơm tho. Nhưng thơm tho trước mắt công chúng mà thôi.

Không gian đang yên tĩnh, bỗng đâu vang lên một tràng pháo tay nồng nhiệt kèm theo tiếng cười khúc khích. Đông Hoàng giật mình quay lại. Trước mắt lão là một kẻ đeo mặt nạ đầy hoa văn diêm dúa, người vận áo liền quần bó sát, một nửa màu đen, nửa kia kẻ ca rô xiên chéo hình bình hành đen trắng. Kẻ đó lúc lắc đầu, giọng nhừa nhựa bán nam bán nữ:

-Chúc mừng ngài chủ tịch! Quý ngài đãi tôi món gì đi chứ?

-Tiếu? – Đông Hoàng nheo mắt – Sao ngươi vào được?

Tiếu xoay chân điệu đà ngả người lên ghế đệm êm ái, gã cười:

-Tôi không thích bước tới trước mặt cô thư ký và nói “Tôi là Tiếu, tôi cần gặp ngài Đông Hoàng để bàn chuyện hợp tác cùng khủng bố”! Chỉ là ngắt tạm thời hệ thống báo động thôi, cứ yên tâm! Tôi hứa sẽ không làm phiền nếu ngài đang vui vẻ với con bé nào đó!

Gã giơ ngón cái như đảm bảo chắc chắn “lời hứa” của mình. Đông Hoàng tặc lưỡi:

-Anh bạn đến chỉ để tìm đồ ăn thức uống?

-Đúng thế, he he! – Tiếu cười rinh rích – Ông mới lên chức mà, thế nên phải… cái này… người Xích Quỷ gọi là gì nhỉ… à, “khao”! Đúng rồi, khao đi, ngài chủ tịch!

Đông Hoàng cười nhạt. Lão đưa danh sách thực đơn cho Tiếu, tên vũ công mở mục thức uống rồi chú mục vào danh sách rượu thượng hạng. Gã liên tục lắc đầu chép miệng tán dương:

-Chà chà! “Nho lục bảo”, “táo bách niên”, “suối ngâm vạn tầng”, xem nào… “hồng hoa dạ khúc”, ồ, món đặc sản ở Thượng Cổ lục địa đây mà! Còn gì nữa? “Bích thổ xà”? Ông ngâm con mãng xà quý hiếm này với rượu đó hả? Người Xích Quỷ các ông có nhiều sở thích ăn uống kỳ lạ ghê!

-Ờ, mất một trăm thùng kim cương, bằng một phần năm giá quang tố. Rượu rất ngon, muốn nếm thử chứ? Ta chưa bao giờ đãi “bích thổ xà” cho ai hết. Cứ chọn thoải mái!

Tên vũ công vỗ tay:

-Tuyệt vời! Ngài quá hào phóng, vậy thì… cho tôi xin một ly nước hoa quả.

Gã gập cuốn thực đơn, vắt chân ung dung ngồi đợi. Đông Hoàng nhìn gã hồi lâu như thể vừa gặp sinh vật lạ. Lão biết tên này không điên nhưng cách gã hành xử khiến người ta không khỏi e ngại.

Ly nước hoa quả được đưa tới, Tiếu khẽ vén mặt nạ ngậm ống hút và thưởng thức. Đông Hoàng cố gắng quan sát bộ mặt thật của Tiếu nhưng chẳng thấy gì cả. Dường như đoán được ý đồ của lão già, tên vũ công lên tiếng:

-Khi làm việc, tôi có vài nguyên tắc nhỏ. Và những nguyên tắc nhỏ hoàn toàn không ảnh hưởng vấn đề lớn, ngài hiểu chứ?

Đông Hoàng gật gù. Lão đổi chủ đề:

-Liệt Giả sao rồi? Hắn thoát chứ?

Tiếu liền đứng dậy hoa chân múa tay như đang mô tả câu trả lời:

-Xin phép cho tôi kể chuyện, thưa ngài! Chúng tôi đã hạ gục những tên đầu trâu mặt ngựa, trà trộn lên tàu chứa hàng, đánh gục những tên mặt ngựa đầu trâu lần nữa và… xong! – Gã vỗ tay – Cuộc đào thoát của những nhà cách mạng vĩ đại như thế đấy!

Lão già cười sặc, ngụm rượu lùng bùng trong cổ họng chỉ chực rớt ra ngoài:

-Cách mạng? Anh bạn biết đùa đấy!

-À, thực ra là khủng bố. Nhưng khi khủng bố thành công, chúng tôi có quyền tự xưng là “cách mạng”.

Tên vũ công rung vai cười hinh hích. Đông Hoàng lạnh gáy trước điệu cười quái dị đó. Lão sống tới ngần này tuổi, vốn nghĩ chẳng còn điều gì để sợ hãi, nhưng lão sống chưa đủ lâu để cảm nhận thế giới rộng lớn nhường nào. Tuy nhiên chơi với kẻ nguy hiểm như Tiếu lại làm lão hứng thú hơn bao giờ hết. Rủi ro cao đi kèm lợi nhuận cao! – Đông Hoàng cười thầm. Lão ấn nút điều khiển trên bàn làm việc, một chiếc máy chiếu từ trần nhà thò xuống chiếu sáng khắp căn phòng. Hàng trăm tài liệu và ảnh ba chiều hiện ra, Tiếu ngó nghiêng hồi lâu rồi nói:

-Cái đống này… ông đang nghiên cứu con bé tóc đỏ?

-Chẳng ai dám đến gần nó, nói gì nghiên cứu? Chúng ta chỉ có thể thu thập vài thông tin về thể trạng của nó thôi. Đúng như ngươi nói, các Ngục Thánh rất đặc biệt! Thể trạng vượt xa người bình thường, con bé tóc đỏ… rất quái dị!

Tiếu hút nước hoa quả rồn rột đoạn lắc đầu:

-Ai chà, đấy là điều hiển nhiên! Cớ sao ngài phải nhắc lại cho mỏi cơ hàm?

Lão già rời bàn bước thẳng tới trước mặt Tiếu, gương mặt nhăn nheo già khọm không chút e ngại ghé sát chiếc mặt nạ diêm dúa:

-Vậy nói rõ xem Ngục Thánh là cái gì?

-Cái này không nằm trong thỏa thuận, thưa ngài chủ tịch đáng kính!

-Khi làm việc, ta cũng có vài nguyên tắc nhỏ. Và nguyên tắc nhỏ không ảnh hưởng tới vấn đề lớn.

Cỗ máy chiếu kêu ro ro trong khoảng không gian ngưng đọng. Lốt sẹo dày trên đầu lão già nhăn nhúm như con rắn cuộn mình. Tiếu đang bị uy hiếp. Thực tình lấy mạng một lão già bảy mươi tuổi với Tiếu chẳng khó. Nhưng gã cảm nhận đối phương cũng có thể nuốt chửng mình bất cứ lúc nào. Tên vũ công cười khanh khách, gã nhảy múa trên sàn như trình diễn một vở nhạc kịch:

-Như ông nói, con bé tóc đỏ sở hữu thể trạng vượt xa người bình thường. Ngục Thánh không phải con người, chúng là vũ khí. Tổng cộng có mười Ngục Thánh nằm rải rác khắp thế giới.

-Ý ngươi là còn những người giống con bé?

-Phải. Tính cả con bé tóc đỏ thì hiện Liệt Giả sở hữu bốn người. Tôi đang giúp Liệt Giả tìm kiếm thêm trước khi các nước biết được sự tồn tại của Ngục Thánh. Do vậy, ông hãy kiểm tra kỹ những người đang chăm sóc con bé, đừng để gián điệp trà trộn hay thông tin lọt ra ngoài.

Tên vũ công vừa nói vừa múa may rối tinh rối mù nhưng Đông Hoàng vẫn kiên nhẫn lắng nghe. Không giống cuộc tranh chấp đấu đá ở khu sòng bạc, trò chơi này rất lớn và lão thấy nhiều điều cần tìm hiểu ngọn ngành. Mang tiếng hợp tác song Đông Hoàng chưa từng gặp mặt Liệt Giả, thế nên lão có nhiều thắc mắc như sau:

-Nếu gây dựng lực lượng bằng Ngục Thánh, tại sao Liệt Giả còn tốn công tìm Quỷ Vương?

-Chỉ Liệt Giả mới trả lời được, tôi gặng hỏi nhiều lần nhưng ông ta không nói. Tuy nhiên, nhìn vào tình hình thực tế, việc săn tìm Quỷ Vương đang chia rẽ Đại Hội Đồng. Các quốc gia không dám mạo hiểm thánh sứ, khối liên minh do Phi Thiên chủ trì xuất hiện rạn nứt. Điều này có lợi cho kế hoạch của chúng ta.

-Ngươi chắc chắn kế hoạch của hắn sẽ đem lại lợi nhuận?

-Đầu tư mạo hiểm hay ho ở chỗ chúng ta sẽ thu được nhiều lợi ích mà chúng ta không mong đợi! He he, chẳng phải ngài chủ tịch đây trở thành người giàu có nhất do nồng độ liều lĩnh trong máu cao hơn người thường hay sao?

Tiếu nhón chân bước đến tắt máy chiếu, căn phòng trở về màu sắc tráng lệ quen thuộc. Gã tiếp lời:

-Liệt Giả nhờ tôi chuyển lời cảm ơn. Nhờ một ngàn thùng vàng của ông, Xích Tuyết gây dựng cơ sở ở lục địa Kim Ngân hết sức thuận lợi. Tuy nhiên tôi khuyên ông ngừng sử dụng dịch vụ Mũi tên vèo vèo, chúng không còn an toàn nữa. Gần đây, nhiều cửa khẩu kiểm tra hàng hóa rất kỹ, mà bọn chúng đánh hơi mùi vàng nhanh lắm! Còn một việc nữa… đây là chủ ý của riêng tôi, ông hãy giúp tôi tìm hiểu bộ tộc Lạc Việt.

-Lạc “Việc”? Là cái gì vậy?

-Ngài phát âm sai, thưa ngài chủ tịch đáng kính! Cong môi dưới một cách điệu đà như tôi đây! Ồ xin lỗi, tôi đang đeo mặt nạ cơ mà nhỉ? Tôi nói ngài cong môi dưới… thế, thế… đúng rồi! Nào, thở ra duyên dáng và… “Việt”, đúng rồi, Lạc Việt! Thật lạ, rất nhiều người Xích Quỷ nói sai tên tổ tiên của họ, trong đó có ngài chủ tịch đây! Nhưng đừng lo, tôi sẽ chịu trách nhiệm khai hóa văn minh cho các ngài!

Gã rung vai cười khành khạch như thể vui sướng với công tác xóa mù “Lạc Việt”. Đông Hoàng phẩy tay:

-Ngươi nói nhiều quá! Tóm lại ngươi muốn biết Lạc… ờ… Việt làm gì?

Xoay chân vài vòng, múa may vài lượt, tên vũ công lại bắt đầu trình diễn câu trả lời một cách uyển chuyển và phô trương:

-Thế giới hiện nay còn lại ba bộ tộc cổ xưa: tộc Thanh Thủy, tộc Đà Ma và tộc Lạc Việt. Nhưng tôi không chắc Lạc Việt còn tồn tại hay không, nghe đồn họ ẩn cư trong những cánh rừng chết chóc của Xích Quỷ. Nhờ ông tìm hiểu thông tin giùm.

-Có thực sự cần thiết không? Lạc… Việt liên quan gì đến kế hoạch của Liệt Giả?

Tiếu nhún vai, tay vẫy vẫy, đầu lắc lắc như một nàng tiểu thư khinh thường đám dân đen thiếu hiểu biết:

-Đó… là một bộ tộc hiếu chiến và khát máu, mang trong mình tàn dư của thời đại phi cơ giới (*). Những con quái vật! – Tiếu ôm người rùng mình tỏ vẻ sợ hãi – Sẽ thật tồi tệ nếu bọn họ xuất hiện và cản trở công việc của chúng ta. Nếu tộc Lạc Việt còn tồn tại, ông phải tìm cách chia rẽ mối liên hệ giữa họ với nước Xích Quỷ, việc này dễ như ăn cháo, đúng chứ? À quên, ăn cháo cần phải thổi, cẩn thận phỏng lưỡi!

Một núi công việc sắp đổ xuống chực đè bẹp bộ xương lọm khọm bảy mươi tuổi của Đông Hoàng. Dòng suy nghĩ chảy ào ạt lấp đầy những dây thần kinh khiến lốt sẹo trên đầu lão nhăn nhúm khó coi. Đúng lúc đó, chiếc máy bộ đàm reo lên giọng nói:

-Thưa ông chủ, có một cô gái đang đợi ở ngoài.

-Bảo ả về đi, ta không rảnh! – Đông Hoàng gắt.

-Cô ấy nói rằng ngài đã hẹn cô ta đi mua sắm.

Đông Hoàng lục tung đầu óc và mãi mới nhớ ra con bé phục vụ bữa trưa, đúng là lão đã nổi hứng hẹn ả đi chơi. Tiếu buông giọng trêu đùa:

-Ngài chủ tịch nên giữ lời hứa, vậy tôi không phiền nữa nhé!

Tên vũ công nhảy chân sáo tung tăng bước ra cửa. Đông Hoàng nhìn theo gã, chợt hỏi:

-Khoan đã, về tộc Lạc… Việt, thứ mà ngươi gọi là “quái vật”, có thật họ là tổ tiên của chúng ta?

-Ô hay, ông là người Xích Quỷ, sao lại hỏi tôi?

-Vì nó không giống với những gì ta biết.

-À, tôi hiểu, tôi hiểu! Cũng giống như những tấm biển treo ngoài kia, ghi nhoe nhoét những dòng chữ “hiếu khách”, “thân thiện”, “hòa bình” để mô tả người Xích Quỷ các ông vậy!

Tiếu cười khành khạch đoạn biến mất sau cánh cửa. Đông Hoàng cúi đầu ngẫm nghĩ rồi hủy cuộc hẹn ngay sau đó, mặc cô nàng kia gào khóc ầm ĩ dưới sảnh tòa tháp. Thú vui tối nay của lão là đọc sách lịch sử – một việc mà lão từng nghĩ rằng chỉ dành cho kẻ mắc bệnh tâm thần. Ít nhất lão cần biết Lạc Việt là con khỉ khô gì để sau này đỡ phải nghe điệu cười đáng ghét từ thằng vũ công. Và ít nhất, một vị chủ tịch đáng kính nên biết những vấn đề mà hầu hết dân chúng xứ này mù tịt.



--------------------------------

(*) thời đại phi cơ giới: thời kỳ không sử dụng máy móc, công nghệ; khoảng thời gian ngay trước thời hiện đại, đã đề cập ở phần 1.

Message reputation : 100% (1 vote)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Chương 8
Điều tra


Kể từ lúc Tiểu Hồ xuất hiện, Vô Phong và Hỏa Nghi liên tục rên rỉ “Vạn Thế ơi cứu con” hay “Vạn Thế hỡi, sao nó lại tới đây?”. Dĩ nhiên Tiểu Hồ không rảnh thời gian tham quan quận 4, cô nàng đến theo lệnh từ công chúa.

Cuộc truy bắt Liệt Giả đã thất bại, gã thủ lĩnh Xích Tuyết cùng đồng bọn đào thoát thành công giữa muôn trùng vòng vây. Các nước láng giềng Băng Hóa cũng phối hợp truy bắt nhưng bất thành. Đại thánh sứ Tây Minh đoán Liệt Giả chạy về lục địa Kim Ngân – thiên đường của khủng bố và tội phạm, coi như mất sạch dấu vết. Tuy nhiên phía tình báo phát hiện ra một ngàn thùng vàng vừa được đưa đến Kim Ngân thông qua dịch vụ Mũi tên vèo vèo. Số tài sản trên đủ sức xây dựng một lực lượng nhỏ và họ tin rằng Liệt Giả là người nhận vàng.

Mũi tên vèo vèo là một tổ chức chuyên vận chuyển, mặc dù đã tồn tại nửa thập kỷ song không ai biết trụ sở chính của nó nằm ở đâu. Ngoại trừ việc buôn người thì tổ chức áp tải mọi loại hàng hóa miễn sao khách hàng trả thù lao xứng đáng. Tính bảo mật trong quá trình vận chuyển rất cao bởi nhân viên áp tải bao gồm kiếm sĩ, kiếm thuật sư, pháp sư, thậm chí cả thánh sứ. Sự tồn tại của nó gây nhiều tranh cãi bởi bọn tội phạm dùng dịch vụ này để tẩu tán nhiều hàng cấm như quang tố hay vật dụng phép thuật. Điều đáng nói là nhiều quốc gia cũng sử dụng Mũi tên vèo vèo cho nhiều mục đích khác nhau nên chưa thể loại bỏ nó.

Sau khi thu thập nhiều nguồn tin, bên tình báo cho biết một ngàn thùng vàng xuất phát từ Xích Quỷ quốc, các ông chủ sòng bạc tại Cửu Long nằm trong diện bị tình nghi do sở hữu khối tài sản khổng lồ. Nhưng mọi chuyện bắt đầu phức tạp khi tình báo Xích Quỷ từ chối hợp tác. Họ nói rằng Phi Thiên đang can thiệp nội bộ nước khác, chuyện điều tra do chính họ đảm nhận và sẽ trả lời bằng văn bản. Công chúa nghi ngờ thái độ của Xích Quỷ, nàng không thể an tâm tìm kiếm Quỷ Vương nếu Liệt Giả còn quấy phá; muốn loại trừ gã, trước hết phải cắt đứt nguồn tài chính hỗ trợ Xích Tuyết. Thế nên Tiểu Hồ được cử đến đây. Cô gái tóc vàng dường như không thích thú nhiệm vụ này và nói:

-Chiến Tử là hộ vệ đặc biệt, không đi được! Ngài Tây Minh bận lắm! Còn Kh’srak… tay rừng rú đó lạ nước lạ cái, mò tới đây khéo chừng không tìm được đường về…Mọi việc đổ hết lên đầu tôi, các người không thương thì chớ còn mặt nặng mày nhẹ với tôi là thế nào?

Vô Phong và Hỏa Nghi gật gù nhìn nhau. Mọi lời của thú dữ đều đúng và mọi ý kiến phản bác đều vô hiệu. Hai gã đành cười tươi như hoa để cô nàng vừa lòng.

Tin tình báo cho hay chi nhánh Mũi tên vèo vèo nằm tại khu thượng tầng quận 4. Tòa chung cư chia làm ba khu vực: “chợ lớn” ở tầng một, từ tầng hai đến tầng bốn mươi là “hạ tầng”, trên tầng bốn mươi thuộc khu “thượng tầng” – nơi các băng đảng hoành hành dữ dội nhất. Tiểu Hồ cần người hỗ trợ và Hỏa Nghi lập tức đùn đẩy trách nhiệm cho Vô Phong. Chưa kịp mở miệng phản đối, tên tóc đỏ bị lôi đi ngay tắp lự. Trước khi làm việc, hắn và Tiểu Hồ phải thay đổi y phục nhằm tránh sự chú ý không cần thiết. Tuy rằng họ mang theo giấy thông hành song chưa chắc nó sẽ phát huy tác dụng ở một nơi vô luật như thượng tầng.

Sau vài phút nín thở trên chiếc thang máy cũ kỹ, Vô Phong cùng Tiểu Hồ tiến nhập thượng tầng. Cảnh quan nơi đây chẳng khác biệt nhiều so với hạ tầng, ngoại trừ một đặc điểm nhỏ: mọi nhà đều không có cửa. Băng đảng “choảng” nhau liên tục nên cửa nẻo vỡ nát thường xuyên. Đến nỗi dân tình không thèm thay cửa mới vì dẫu có thay, cái cửa cũng không đứng vững quá hai ngày, thành thử mọi sinh hoạt riêng tư lồ lộ ngay trước mắt, muốn không nhìn không được mà nhìn rồi thì không xong. Tên tóc đỏ bắt gặp một cô nàng đang thay quần áo trong nhà, da thịt phơi ra đến đâu, mặt hắn đần đến đó. Bỗng từ cái nhà ấy chạy xồng xộc ra một mẹ già béo múp míp chửi thẳng mặt Vô Phong là “dê già”, “biến thái”, “tục tĩu”. Bà già lồng lộn như thể thằng tóc đỏ kia sắp cướp con gái bả đi vậy. Vô Phong và Tiểu Hồ đánh bài chuồn tránh cơn mưa chửi bới xối xả. Được một quãng, hai người dừng lại, Tiểu Hồ thở hồng hộc nói không rõ tiếng:

-Anh… đúng là… iến… biến thái! Ai đời nhìn người ta chòng chọc vậy chứ?

-Tôi nhìn bao giờ? – Vô Phong cãi – Tại cái nhà không có cửa!

Tiểu Hồ nhếch mép cười, hàng lông mày bên trái nhíu xuống. Thái độ đó làm tên tóc đỏ bức xúc, hắn vừa đi vừa phân bua rằng tất cả là tại cái cửa. Nhưng Tiểu Hồ không quan tâm, cô nàng gắt:

-Im đi, đồ biến thái!

Và từ đó Vô Phong nhận thêm danh hiệu mới: tóc đỏ biến thái.

Bà già mập ú vừa rồi không phải trường hợp cá biệt. Hầu hết cư dân khu thượng tầng đều hung dữ hoặc hết sức lạnh lùng, gương mặt bọn họ như có hai cục đá đeo bên mép, sẽ là một điều kỳ diệu phi thường nếu ai đó nở nụ cười. Cuộc sống với xã hội đen đã biến đổi dung diện và tâm tính người dân. Đối với họ, mọi câu hỏi từ người khác đều ẩn chứa nguy hiểm và tốt nhất là không trả lời. Gần một tiếng đồng hồ trôi đi, Vô Phong và Tiểu Hồ đi khắp tầng bốn mươi mốt, leo lên tầng bốn mươi hai rồi quẩn quanh ở tầng bốn mươi ba mà chẳng ai chịu tiếp chuyện. Hễ Vô Phong mở miệng hỏi là y như rằng nhận được câu trả lời “không biết”. Tệ hơn nữa, vài gã bặm trợn còn rượt hắn té khói vì tội bám đuôi lải nhải nhiều. Giữa một nơi ảm đạm thế này, những lời than thở tự dưng thú vị lạ thường. Cô nàng hết ca cẩm quận 4 chật chội lại phàn nàn công chúa khó tính. Vô Phong căng tai lắng nghe, thi thoảng gật gù cười mỉm. Mấy lần hắn định hỏi tình hình công chúa song Tiểu Hồ vốn đa sự, hỏi cô ta chỉ tổ rắc rối thêm. Im lặng là vàng! – Hắn tự nhủ.

Nhưng đến tầng bốn mươi bốn, Tiểu Hồ bèn thôi ca thán. Cảnh tượng trước mắt không cho phép cô nàng phát ngôn bừa bãi. Một hàng dài bọn ma cô nằm vạ vật bên lan can, đám băng đảng lảng vảng khắp nơi, bộ mặt sàu sạu tựa bầy chó săn đang tìm mồi. Người dân cúi đầu rảo bước vội vã, chỉ có tiếng bước chân, tiếng áo quệt nhau trong không gian chật hẹp. Những căn hộ không cửa như đang ngoác mồm ngáp dài buồn ngủ. Sự sống nơi đây như một miếng bánh méo mó thiếu gia vị. Nhập gia tùy tục, Vô Phong cùng Tiểu Hồ cúi đầu mà đi và hy vọng sẽ tìm ra dấu vết. Mũi tên vèo vèo là tổ chức kinh doanh hợp pháp nên ít nhất cũng phải có biển hiệu hoặc trụ sở đàng hoàng. Vấn đề là nó nằm ở đâu?

Bóng tối sà xuống nóc tòa chung cư. Những bóng đèn vàng dọc hành lang thắp lên ánh sáng mù mịt tựa bầy đom đóm; bóng người phả lên những bức tường câm lặng, dật dờ, lặng lẽ, thiếu sức sống. Mọi sự cứ buồn tẻ như thế cho tới khi vài thằng nhóc nhỏ thó xuất hiện. Chúng chạy vèo vèo, nách kẹp giấy báo, mồm la hét ông ổng:

-Một đồng vàng cho bản đồ mới nhất đây! Đêm qua nhóm Quạ Đen đã chiếm bốn cụm hành lang, thống lĩnh nửa tầng bốn mươi bốn! Hãy cẩn thận! Đừng chết vì thiếu hiểu biết! Đừng tiếc một đồng vàng! Mua ngay nào!

Mọi người túm tụm vây quanh bọn nhóc mua bản đồ, Vô Phong cũng tranh thủ mua ngay. Vật này ở khu thượng tầng rất quan trọng, nó cho biết tình hình địa bàn của các băng nhóm hoặc điểm nóng đang tranh chấp để người dân biết đường mà tránh. Thường bản đồ cập nhật hai tuần một lần, nhưng trong thời gian xảy ra “chiến sự”, hầu như ngày nào cũng có bản đồ mới vì ranh giới lãnh địa thay đổi xoành xoạch. Một băng chiếm nửa tầng vào buổi sáng nhưng đến chiều bị đánh bật là chuyện bình thường. Nhiều người không kịp theo dõi tình hình, lỡ chân bước vào vùng căng thẳng và trở thành nạn nhân của “trâu bò đánh nhau, ruồi muỗi chết”.

Trên tấm bản đồ, nửa tầng bốn mươi bốn đóng khung trong đường viền đỏ biểu thị lãnh địa của Quạ Đen; đi qua hai khu hành lang nữa, bọn Vô Phong sẽ đến lãnh địa của hắn. Nửa tầng còn lại bị chia năm xẻ bảy bằng nhiều nét màu khác nhau biểu thị địa bàn từng băng nhóm kèm theo danh tính kẻ thủ lĩnh. Tuy nhiên việc đi lại giữa các địa bàn không quá khó khăn, miễn sao đừng gây hấn. Chỉ cần một chút vọng động, cả tầng sẽ biến thành bãi chiến trường. Không khí sôi động hẳn khi có người đề cập Quạ Đen, ai nấy sợ tên này hơn sợ cọp. Tên tóc đỏ loáng thoáng nghe đám ma cô bàn tán:

-Thằng đó ác lắm! Nó giết người như ngóe vậy!

-Nó là kiếm sĩ đấy! Người ta bảo nó là dân nước ngoài!

-Bốc phét vừa thôi! Bọn nước ngoài mò vào quận 4 làm gì? Thằng ngu!

Ngoài xác định lãnh thổ phe phái, tấm bản đồ cũng chỉ rõ vài địa điểm như dịch vụ gái điếm, hàng ăn, tạp hóa, lò rèn, khu vui chơi… Có điều Vô Phong không thấy Mũi tên vèo vèo ở đâu dù đã căng mắt nhìn. Hắn hỏi lũ trẻ con loăng quăng ban nãy nhưng chúng lắc đầu không biết, vài đứa còn nghĩ hắn nói xàm. Xem chừng Mũi tên vèo vèo trốn quá kỹ hoặc thông tin tình báo sai lệch. Vô Phong nghiêng về khả năng thứ hai hơn.

Tình hình tầng bốn mươi bốn hiện giờ khá căng thẳng. Tại các đường biên giới phân chia địa bàn, băng Quạ Đen đang mặt đối mặt nhiều băng đảng khác, kẻ nào kẻ nấy lăm lăm đoản kiếm tưởng chừng sắp chém giết đến nơi; vài người bất đắc dĩ qua lại vì công việc, còn đâu chẳng ai dám lai vãng. Vô Phong và Tiểu Hồ bấm bụng tiến vào vùng nguy hiểm. Hai người cúi mặt mà đi, tuyệt không dám ngẩng lên dù chỉ một chút. Thế nhưng nhiều tên đã phát hiện ra họ không phải là dân quận 4, vài gã choai choai thuộc băng Quạ Đen chặn đường Tiểu Hồ rồi buông lời trêu chọc:

-Ôi chu choa, cô em nào xinh xắn vậy trời? Dân nước ngoài nè chúng bay! Đi chơi với anh nhé! Sao, bận á? Bận cũng đi! Cô em tốn thời gian với thằng xấu trai kia làm gì?

Bị vây quanh bởi đám đàn đàn ông thô lỗ, Tiểu Hồ cười gượng mà đôi tay nắm chặt thành quả đấm. Lo sợ nàng ta nổi điên, Vô Phong vội chen vào chìa giấy thông hành ra phía trước. Đám côn đồ xúm lại ngó nghiêng, một gã chĩa mũi kiếm lên mảnh giấy đoạn nhìn Vô Phong:

-Cái gì đây?

-Là giấy thông hành. – Tên tóc đỏ đáp – Chúng tôi…

Mũi kiếm từ mặt giấy vọt lên mặt Vô Phong, gã kia gầm gừ:

-Bọn tao không quan tâm! Mày thích láo nháo không?

Vô Phong cười mếu. Hắn lập tức chuyển giọng thỏ thẻ dễ thương:

-Nếu mấy anh muốn hẹn hò với cô ta thì cũng được thôi, cô ấy không khó tính lắm! Nhưng chúng tôi rất bận, để sau được không? Mấy anh có thể xuống tầng ba mươi ba, nhà Bất Vọng, chúng tôi đang ở đó!

Có lẽ núi lửa phun trào chẳng thể sánh nổi với cơn giận đang ngùn ngụt trong đầu Tiểu Hồ. Cô gái chưa từng thấy tên nào phát ngôn trơ trẽn đến thế. Hắn coi mình như món hàng trao đổi! – Nàng tức sôi máu. Vô Phong cảm nhận được Tiểu Hồ đang nhìn mình bằng ánh mắt hình viên đạn. Kỳ thực hắn nói vậy chỉ nhằm đối phó tình thế. Lạ thay, lũ đầu trâu mặt ngựa bỗng lắng xuống, ai nấy tỏ vẻ kinh ngạc, một gã lớn tuổi nhất nói:

-Mày nói mày ở cùng Bất Vọng?

-Phải, phải! Cái ông già cao nhòng ấy, tóc màu rỉ sét! Chúng tôi là người quen mới đến chơi!

Cả đám Quạ Đen nhìn nhau đoạn tránh đường, bọn Vô Phong khẩn trương chạy lẹ. Chứng kiến hàng chục cái đầu đang sôi sục tự dưng nguội lạnh vì cái tên Bất Vọng, nỗi hoài nghi của tên tóc đỏ tiêu tan vì hắn từng nghĩ ông già đó đã hết thời. Nhưng xem chừng hắn đã lầm.

-Sao anh dám đem tôi ra trao đổi? – Tiểu Hồ nghiến răng.

-Giỡn thôi, đâu phải thật? Với lại, he he… gã nào đủ dũng cảm hẹn hò với cô chứ?

Vô Phong cười gian, chắc mẩm Tiểu Hồ sẽ nổi khùng. Nào ngờ cô gái bĩu môi cười khẩy:

-Hàng trăm gã như thế đang đợi tôi ở Phi Thiên thành. Còn anh… hi hi, chắc có ma mới ngó tới anh!

Tên tóc đỏ rúm người, mắt đảo quanh như cố tìm con ma mà Tiểu Hồ nhắc tới.

Nửa tầng bốn mươi bốn vừa đổi chủ, người dân đang tự tay dọn dẹp dấu tích của trận chiến đêm qua. Họ cặm cụi lau chùi những bức tường dính máu be bét, thu nhặt mảnh kiếm gãy và bộ phận thân thể rơi vãi lung tung khắp mặt sàn. Đây là việc bắt buộc phải làm vì nếu không, cái đống máu thịt lổn nhổn sẽ bốc mùi hôi thối nồng nặc. Vài người bực bội buột miệng chửi thề, không chửi sao được khi họ vừa giải quyết hậu quả đám đánh nhau vừa phải chịu đựng sự cai trị của ông chủ mới? Dân quận 4 phải đóng phí bảo kê hàng tháng nếu muốn yên thân với lũ băng đảng, trong đó khu thượng tầng chịu phí nặng nhất, vì thế mặt mũi con người nơi đây lúc nào cũng hầm hầm như đít nồi cháy khét lửa.

Hiển nhiên những cái đít nồi cháy khét lửa càng khét hơn khi bọn Vô Phong cứ lăng xăng hỏi về Mũi tên vèo vèo. Chẳng ai trả lời hoặc trả lời “không biết” bằng một thái độ hết sức khó chịu. Người thân thiện hơn thì nói chưa bao giờ nghe cái tên ấy. Tên tóc đỏ đánh liều hỏi vài gã ma cô và bọn băng đảng, bất quá cũng nhận được kết quả tương tự. Thấy bế tắc, hắn thở dài:

-Hay tin tình báo sai nhỉ?

Tiểu Hồ lắc đầu nguầy nguậy:

-Không thể nào! Họ đã kiểm chứng rất nhiều nguồn tin, tất cả đều dẫn về nơi này!

-Vậy tại sao không hỏi luôn mấy nguồn tin đó cho đỡ mất thời gian?

-Các nguồn tin chỉ biết Mũi tên vèo vèo nằm ở quận 4 chứ không chỉ rõ địa điểm. Chúng ta phải tìm đến khi nào ra mới thôi!

Gã tóc đỏ nhăn mặt, miệng thở phì phì ngao ngán. Chung cư số 4 rộng lớn khôn cùng, đâu thể lết tới mọi ngóc ngách để điều tra? Mà liệu rằng tổ chức vận chuyện đó có ở đây? Quá phi lý khi không một người dân quận 4 nào biết mặt mũi Mũi tên vèo vèo ra sao, chỉ có thể giải thích rằng cục tình báo Phi Thiên là lũ ăn hại. Bất quá Vô Phong không rảnh hơi cãi nhau với Tiểu Hồ, dành sức cuốc bộ hợp lý hơn vì cái chân của hắn bắt đầu lọc cọc như xe tuột xích.

Vô Phong nghĩ ngợi mông lung và không hề để ý có người đi cắt mặt. Hắn đâm sầm vào người nọ rồi ngã dúi xuống mặt sàn. Khốn nạn là cái gã mà hắn đâm phải lại thuộc dạng đầu trâu đầu bò hạng nặng: người xăm trổ cùng sẹo lớn sẹo bé, mặt mũi sưng húp, môi răng toe toét như vừa bị ai đấm. Tên tóc đỏ dám chắc thằng này là người của băng Quạ Đen bèn hấp tấp đỡ gã trở dậy, mồm mép liến láu:

-Xin lỗi ông anh! Tại em bất cẩn quá! Ông anh ổn chứ? Có bị đau ở đâu không?

Vô Phong biết xin lỗi, thái độ ân cần nên gã kia chỉ lừ mắt cho qua. Nhưng khi Vô Phong và Tiểu Hồ ngỡ rằng mình thoát thì gã chạy lên chặn đường, ánh mắt bặm trợn dòm dòm hai người. Bất thình lình gã chẳng nói chẳng rằng lao vào đấm đá tên tóc đỏ túi bụi. Vô Phong lãnh phải hai ba quả đấm do không phòng bị, hắn tức mình túm cổ áo đối thủ quẳng vào tường. Gã kia lồm cồm bò dậy chửi bới:

-Thằng khốn! Tao sẽ giết mày! Tao sẽ giết mày!

-Bình tĩnh, bình tĩnh ông anh! Va chạm nhẹ thôi, đâu cần đánh nhau chứ? Có gì từ từ nói!

-Từ từ con bà mày! – Gã kia rống lên – Trưa nay mày đánh tao sao không thấy “từ từ”?

Tên tóc đỏ há mồm. Hắn đúng là thích trêu chọc người khác song không hề ưa gây gổ. Bảo hắn bị người khác đánh còn hợp lý chứ nói hắn đánh người khác thì thật trái lẽ tự nhiên. Ngay cả Tiểu Hồ cũng nghĩ thằng cha kia lảm nhảm linh tinh. Nhưng xem chừng gã xăm trổ không hề bịa chuyện, y trỏ tay lên khuôn mặt méo mó của mình:

-Tao đang ngồi nhậu và thấy mày đi ra từ phòng vệ sinh! Mày bước đến đấm đá và cầm chai rượu “phang” tao! Chính mày, thằng tóc đỏ!

Vô Phong chợt nhớ sau khi ra khỏi nhà vệ sinh, hắn nghe thấy tiếng hò hét đập phá. Nếu đúng như gã xăm trổ nói, xem chừng hắn đã gây không ít tội trạng trong lúc say xỉn. Vô Phong nhăn răng cười mếu:

-Tại lúc ấy em quá chén! Thôi cho em xin lỗi nhé, giờ bận lắm! Chào ông anh!

Nói xong gã nắm tay Tiểu Hồ tếch thẳng như anh hùng cứu mỹ nhân khỏi vòng hiểm nguy. Tiểu Hồ ngỡ ngàng chẳng hiểu đầu đũa ra sao, cứ thế để hắn lôi đi. Gã xăm trổ lập tức gào lớn:

-Hai đứa đánh tôi, mọi người ơi! Chúng nó đánh tôi!

Gã la làng bằng cái giọng của một công dân lương thiện vừa bị mất cướp. Bọn băng đảng gần đó nghe thấy tiếng hô hoán liền đuổi theo Vô Phong và Tiểu Hồ. Từng tốp nhân mạng từ nhiều ngõ ngách túa ra ngăn chặn mọi ngả đường, họa chăng tên tóc đỏ nhảy tự do từ lan can xuống mới mong thoát. Đôi nam nữ bị dồn vào góc, xung quanh là tập đoàn đầu trâu mặt ngựa. Vô Phong đánh răng lập cập, Tiểu Hồ cũng run người không giữ nổi bình tĩnh; hai người không mang theo vũ khí nên tình cảnh bây giờ như cá nằm trên thớt. Gã xăm trổ ban nãy đứng trước mặt họ, mồm nói tay chỉ trỏ:

-Thằng tóc đỏ đánh tôi tàn tật rồi! Nó là quân giết người! Nó dám coi thường anh em chúng ta!

Cả lũ người nhao nhao, kiếm cọ quẹt mặt sàn tóe lửa. Vô Phong chẳng ngờ thằng kia đổi trắng thay đen nhanh đến thế, hắn nhanh trí chìa ra tấm bùa hộ mạng, giọng nói đứt quãng:

-Đây… đây là giấy thông hành! Chúng tôi được bảo hộ! Các người hãy bình tĩnh lại!

-Bảo hộ đầu mày! – Một gã lên tiếng – Đánh người xong rồi kêu bảo hộ? Giết nó đi anh em!

Trăm mũi kiếm đồng loạt vung lên sẵn sàng xẻ thịt hai con cá béo ngậy, cuộc đời hai hộ vệ thánh sứ sắp sửa kết thúc đầy lãng nhách. Đúng lúc ấy một người xuất hiện. Y lặng lẽ bước vào đám đông, đi tới đâu người dạt ra tới đó. Cặp mắt của y hơi đờ đẫn như ngái ngủ, gương mặt ẩn khuất sau khẩu trang cùng mái tóc rẽ ngôi dài ngang vai, thân hình mảnh khảnh khoác y phục đen ám bụi. Kẻ đó nhìn bọn Vô Phong, giọng nói khàn khàn thở qua chiếc khẩu trang:

-Bọn mày là ai?

Nghe giọng nói, Vô Phong đoán gã đeo khẩu trang là nam giới. Ngoài ra, tay này không phải dân quận 4 do đặc điểm ngoại hình khác nhiều so với người Xích Quỷ. Trông bọn trâu bò đứa nào đứa nấy sợ gã một phép, tên tóc đỏ bèn bám ngay cơ hội:

-Chúng tôi là phóng viên nước ngoài! Chúng tôi có giấy thông hành, mong anh xem qua!

-Mày đọc xem có phải giấy thông hành không?

Gã đeo khẩu trang chỉ vào tên xăm trổ sinh sự với Vô Phong. Tên đó ngần một lúc rồi cười trừ hồn nhiên:

-Đại ca ơi, em không biết đọc!

Cả Vô Phong lẫn tên đeo khẩu trang quay sang nhìn tên xăm trổ, ánh mắt hiện ba chữ “không tin nổi”. Bọn đàn em lâu nhâu xung quanh cúi gầm mặt, xem chừng không ai dám thực hiện yêu cầu của đại ca. Chém giết ở quận 4 dễ dàng hơn đọc sách viết chữ nhiều.

Gã đeo khẩu trang xem xét giấy thông hành rồi tra hỏi căn cơ sự tình. Gã lắng nghe đôi bên phân trần, sau nói với đàn em:

-Mày khi say xỉn hay đánh người khác, giờ bị người ta đánh lại không có oan chút nào.

Gã kia không dám cãi, chỉ biết ôm bộ mặt thương tích ra chiều đau đớn. Tên đeo khẩu trang liền quay lại với Vô Phong:

-Có qua có lại, mày đánh người thì phải bồi thường. Ở đây tao là luật, đừng nghĩ chuyện từ chối.

Tiểu Hồ đương im lặng bỗng lên tiếng:

-Bồi thường bao nhiêu?

-Một thùng vàng.

Mặt Vô Phong chuyển từ duỗn sang nhăn. Một thùng vàng quá cao, hắn thì rỗng túi mà Tiểu Hồ lại không mang đủ tiền. Rõ ràng là xin đểu! – Vô Phong thầm nghĩ. Hắn đặt vấn đề thương lượng, bất quá không có dấu hiệu nào cho thấy gã đeo khẩu trang sẽ đổi ý. Hơn nữa gã chẳng hề nể nang Bất Vọng dù tên tóc đỏ đã lặp đi lặp lại hắn là bà con họ hàng xa tít mù của ổng. Chỉ có hai lựa chọn: hoặc bồi thường hoặc bị làm thịt.

Hết cách đối phó, Vô Phong đành lần hết túi áo nọ rồi túi quần kia, lòng cầu mong vớ được chút tiền lẻ. Lục lõi mãi hắn chỉ lôi ra được cuốn sách nhỏ cỡ lòng bàn tay, bìa đề hàng chữ Tâm Mộng thế giới – Kiến thức cơ bản. Vật này đã theo Vô Phong từ ngày bước lên Thần Sấm và góp phần xóa mù kiến thức phổ thông cho hắn. Nó có thể mua ở bất cứ đâu, giá trị hiển nhiên thấp lè tè. Chẳng ngờ gã đeo khẩu trang giật phắt quyển sách, đôi mắt ngái ngủ lóe tia vui thích. Gã xăm trổ nọ lắc đầu:

-Cần nó làm gì chứ đại ca? Tiền…

Nói chưa dứt câu, cả cuốn sách đập thẳng vào mặt gã. Tên đeo khẩu trang nhón tay búng đi những vệt máu dính trên gáy sách đoạn nói:

-Tao đã nhắc chúng mày đọc sách nhưng không đứa nào nghe lời. Cầm lấy cái này, tao muốn một tuần sau, bọn bay phải đọc thông viết thạo.

Ngữ khí của gã đều đều, hoàn toàn thiếu điểm nhấn tạo nên phong thái thủ lĩnh. Song đám đàn em răm rắp nghe lệnh, chúng chuyền tay nhau quyển sách và nâng niu cẩn thận như nâng trứng. Ở quận 4, sách là của hiếm bởi kiếm đã chiếm hết tâm trí con người.

Mọi chuyện xong xuôi, đám đông giải tán. Bọn Vô Phong thở hắt ra một hơi nặng nề, thần hồn bắt đầu quay lại thể xác. Gã đeo khẩu trang trả lại giấy thông hành rồi ngáp dài định bỏ đi. Tiểu Hồ nghĩ gã này là kẻ đầu lĩnh, nhất định sẽ biết nhiều chuyện hơn người thường. Cô nàng lên tiếng:

-Khoan đã, tôi hỏi anh vài điều được không?

-Sao?

-Anh biết tổ chức Mũi tên vèo vèo ở đâu chứ? Chúng tôi đang tìm nó.

Gã kia trả lời nhát gừng:

-Không có “vèo vèo” hay “vù vù” nào ở đây cả! Nhầm chỗ rồi!

-Vậy sao? Ý tôi là một… một công ty! Đúng, một công ty vận chuyển! Anh biết có công ty vận chuyển nào ở quận 4 không? Chúng tôi muốn gửi đồ!

Gã đeo khẩu trang ngửa đầu đăm chiêu ngẫm nghĩ. Đợi mãi không thấy trả lời, Tiểu Hồ ngó lên coi gã tìm kiếm con khỉ khô gì trên trần nhà chằng chịt mạng nhện. Hai ba phút sau nàng nhận được câu trả lời:

-Không có công ty nào hết. Chỉ có bọn trẻ con bán bản đồ, chúng nó kiêm thêm nghề khuân vác hoặc chuyển thư tín.

Tiểu Hồ xụ mặt thất vọng. Nhưng ngay sau đó một tia sáng lóe qua tâm trí, nàng vội hỏi:

-Phải có người quản lý đám trẻ, đúng không? Người đó ở đâu vậy?

-Cuối tầng này, đi thẳng, rẽ trái rồi đi thẳng tiếp sẽ thấy một cửa hàng bán vé xổ số. Là nó.

-Cảm ơn anh nhiều!

Gã đeo khẩu trang quay đi. Vô Phong và Tiểu Hồ chợt thấy lưng áo của gã thêu hình một con quạ viền trắng trên nền vải đen. Lúc bấy giờ họ mới biết gã là Quạ Đen – ông chủ thống lĩnh nửa tầng bốn mươi bốn. Hai người bất giác tóc tai dựng ngược. Dưới ánh đèn nhập nhoạng, Quạ Đen lững thững bước, đầu ngó nghiêng săm soi mặt đất, chốc chốc cúi xuống nhặt nhạnh mấy thứ rác rưởi bỏ tọt vào túi. Trông gã giống tay buôn đồng nát hơn là kẻ giết người máu lạnh.

Bọn Vô Phong đi theo hướng Quạ Đen chỉ. Tiểu Hồ gườm gườm tên tóc đỏ, môi mấp máy chỉ chực tuôn một trận la hét đã đời. Phụ nữ vốn ghét loại đàn ông ham mê rượu chè, riêng cái tật say rượu đánh người thì quả thực… không ngửi nổi. Vô Phong cũng chẳng dè bản thân có tật xấu ấy, hắn ấp úng:

-Tôi uống ít thôi hà! Chẳng qua…

-IM ĐI! ĐỒ TÓC ĐỎ BIẾN THÁI!

Tiểu Hồ hét một tiếng thổi bay thần hồn Vô Phong lên chín tầng mây. Người dân hoảng hồn thò đầu ra khỏi cửa tìm xem thứ âm thanh kinh khủng nọ từ đâu ra.

Đúng như Quạ Đen nói, ở tầng bốn mươi bốn có một cửa hàng bán vé xổ số. Mang tiếng bán vé xổ số chứ thực chất nó là sòng bạc – chốn tấp nập hiếm hoi trong khu thượng tầng. Đám dân nghèo quận 4 nghiện cờ bạc hơn bất cứ ai song không thể chơi ở trung tâm thành phố, thay vào đó họ tụ tập tại nơi này. Nhà cái đưa ra nhiều trò đỏ đen, phổ biến nhất là “con số may mắn”. Luật chơi khá đơn giản: có các hạng mục gồm số hai chữ số, số ba chữ số, số bốn chữ số và số năm chữ số, người chơi sẽ lựa hạng mục rồi lấy một số bất kỳ, nếu trùng với số nhà cái lựa chọn thì chiến thắng. Độ khó càng cao tương đương tiền thưởng tăng theo cấp số nhân. Đa số người thường chơi hai hạng mục đầu tiên, hai hạng mục còn lại quá khó và chưa người nào thắng nhà cái. Trước cửa hàng hiện giờ có hàng trăm người đang đặt tiền và hăng say thảo luận số đẹp – một cảnh tượng tấp nập hiếm hoi ở quận 4.

Ngoài “con số may mắn”, món cá cược cũng được ưa chuộng. Không phải cá cược thể thao mà là cá cược trận chiến băng đảng. Trò này phức tạp hơn, người chơi như một chiến lược gia đánh giá tình hình đôi bên, sau đó quyết định đặt tiền vào các hạng mục như tỉ lệ người chết, tỉ lệ thủ lĩnh tử trận, tỉ lệ thời gian chiếm cứ, vân vân và vân vân… Vài trận đánh lớn thì có thời gian biểu đàng hoàng song nhiều khi các băng đảng choảng nhau theo cảm hứng. Như thằng bé từ trong cửa hàng chạy xộc ra la hét oang oang là ví dụ:

-Khẩn cấp, khẩn cấp! Băng Mèo Già đang đập bọn Búa Sắt trên tầng bốn mươi sáu, nhanh tay đặt nào!

Lời vừa dứt, dân tình ùn ùn đổ xô đặt tiền, kẻ nói Mèo Già sẽ thắng, người khẳng định Búa Sắt lật ngược tình thế. Ồn ào nhao nhao như chợ vỡ. Vô Phong và Tiểu Hồ khó khăn lắm mới len nổi vào trong. Một thằng nhóc chạy ra hỏi:

-Vào đây làm gì thế?

-Chủ ở đây là ai? Bọn tao muốn gặp người đó. – Vô Phong vừa nói vừa nhét tờ tiền vào tay thằng nhóc. Nào ngờ nó trả lại tiền, phẩy tay nói xẵng:

-Ông chủ không tiếp khách! Biến đi!

Vô Phong ngạc nhiên trước thái độ chê tiền của nó. Tiểu Hồ đỡ lời:

-Chúng tôi cần chuyển đồ cấp tốc! Em giúp được không?

Nghe chữ “chuyển đồ”, thằng bé nheo mắt nhìn hai người họ đoạn chạy vào trong nhà. Ít phút sau nó bước ra cùng một gã trung tuổi. Tay trung niên này chẳng khác nào một đống chất thải vừa được moi lên từ bãi rác: quần áo lộm nhộm hôi rình, gương mặt hoàn toàn chìm khuất dưới lớp tóc tai bú rù như ổ chim lâu ngày không có con chim nào ở, gã cử động cứng nhắc như xác chết, duy nhất cặp mắt láo liên là vô cùng sống động. Ông chủ cửa hàng ngó bọn Vô Phong rồi chợt lớn giọng:

-Muốn chuyển đồ?

-Phải. – Vô Phong đáp

-Chuyển! Chuyển! Con bà chúng mày lúc nào cũng chuyển! Không tự làm được à? VÀO ĐÂY! – Gã quát – Nhanh cái chân lên!

Vô Phong và Tiểu Hồ nhìn nhau, trong lòng kìm nén cơn tức giận rồi đi theo gã. Họ bước vào căn phòng nhỏ tối mù chỉ có vài chiếc ghế đẩu cùng cái bàn tróc sơn. Gã bú rù nhanh tay đóng cửa phòng sau lại quát tiếp:

-Đợi ở đây! Cấm chúng mày di chuyển!

Gã biến mất sau tấm rèm ố màu, để lại cái nhìn khó hiểu của hai vị khách. Vô Phong nghe thấy tiếng ào ào dội nước, đâu đây thoang thoảng mùi nước hoa. Lát sau gã nọ vén rèm trở ra với bộ dạng mới: quần áo lịch sự lượt là phẳng phiu, mái tóc bú rù ban nãy biến mất và được chải chuốt đàng hoàng để lộ khuôn mặt dài thuỗn. Nếu không có cặp mắt láo liên đặc trưng, Vô Phong và Tiểu Hồ đã nghĩ đó là người khác. Hai người họ mắt tròn mắt dẹt, miệng há hốc không thốt nổi lời nào.

Tên chủ cửa hàng đặt lên bàn một khay ấm chén đoạn rót nước pha trà mời khách, động tác cẩn thận, giọng nói đon đả hoàn toàn trái ngược hình ảnh cục cằn ban nãy:

-Thành thật xin lỗi! Tôi làm vậy để giữ bí mật công việc, mong hai vị lượng thứ! Xin giới thiệu, tôi là đại diện của Mũi tên vèo vèo chi nhánh Cửu Long, chẳng hay anh chị đây muốn chuyển thứ gì? Chúng tôi nhận chuyển vũ khí, hàng cấm, hàng phép thuật, xác người, xác động vật quý hiếm, vân vân và vân vân, ngoại trừ buôn người! Hiện đang có chương trình khuyến mãi giảm mười phần trăm cho các món hàng phép thuật cao cấp như quang tố hoặc vật biểu trưng triệu hồn thần hộ mệnh(*)! Anh chị dùng dịch vụ trọn gói hay bán phần? Ô kìa, trà nguội mất! Trà này là đặc sản của Xích Quỷ đấy, mời hai người dùng!

-----------------------------

(*) chú giải: vật biểu trưng của các thánh sứ dùng để gọi thần hộ mệnh, đã từng đề cập ở phần 1.

-Công chúa… đã vượt qua?

-Đúng. – Lục Châu gật đầu – Bây giờ em có thể triệu hồi thần hộ mệnh.

Mỗi thánh sứ có một thần hộ mệnh riêng. Linh hồn thần hộ mệnh trú ngụ trong các đồ vật gọi là “vật biểu trưng”, ví dụ như thần hộ mệnh của Lục Châu ẩn thân trong chiếc hoa tai. Ngay từ ngày đầu gia nhập, các thánh sứ được trao vật biểu trưng nhưng phải nhiều năm sau đó, họ mới đủ khả năng gọi thần. Thậm chí nhiều thánh sứ suốt đời không thể thực hiện được năng lực này.

Message reputation : 100% (2 votes)
Shinkiku

avatar


Swearword
tớ là tớ đang chờ cái fic này up hết rùi quất 1 lượt lun đấy nhanh nhanh nhé chủ thớt Razz

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
@Shinkiku: Tình hình là đã full p1 rồi, bác vô xem đi Very Happy

Chương 9
Lần theo dấu vết



Đợi tay đại diện của Mũi tên vèo vèo nói xong, Tiểu Hồ hỏi:

-Xin lỗi nhưng… anh tên gì nhỉ?

Gã nọ bước tới bắt tay cô gái rồi bắt tay Vô Phong:

-Mải nói quá, mong quý khách lượng thứ! Xin tự giới thiệu, tôi tên Tư Ngang, mọi người hay gọi là anh Tư hoặc Ngang “phè phè”! Xin hỏi hai vị đến từ đâu? Phi Thiên? Ồ, thật hân hạnh!

Tiểu Hồ hỏi tiếp:

-Vậy anh làm chủ chỗ này? Tại sao phải đặt trụ sở ở quận 4? Trưng bày biển hiệu ngoài kia không phải tốt hơn sao?

Tư Ngang đẩy tách trà về phía trước và chờ đợi hai vị khách thưởng thức đặc sản của Xích Quỷ. Dường như nếu khách hàng không uống thì gã cũng không trả lời. Trông thái độ đáng ngờ của gã, Tiểu Hồ nghi ngờ món trà chẳng phải thứ bổ béo gì nhưng tên tóc đỏ chẳng nghĩ nhiều đến thế. Mệt mỏi vì lặn lội cả quãng đường dài, hắn nâng chén trà nốc cái ực. Một dòng chất lỏng chát khé cổ trôi xuống bụng, mặt hắn bắt đầu nhăn nhó khó coi. Tư Ngang cười:

-Uống trà như vậy là chưa đúng, thưa quý khách! Nhưng hương vị thế nào?

“Không lẽ lại chê dở tệ?” – Vô Phong nghĩ thầm. Hắn đành gồng người gật gù tán thưởng cho phải phép lịch sự:

-Rất thú vị!

Tư Ngang cúi đầu đón nhận lời khen ngợi. Gã chắp tay đi dạo quanh phòng rồi bắt đầu bài thuyết trình:

-Tôi vừa là người đại diện cũng vừa là chủ. Nói cách khác tôi quản lý toàn bộ hoạt động của tổ chức tại Cửu Long nói riêng và Xích Quỷ nói chung. Mũi tên vèo vèo chú trọng chăm sóc khách hàng và chất lượng hoạt động chứ không đặt nặng vấn đề hình thức. Thuê mặt bằng ngoài kia quá đắt nên tôi chuyển vào quận 4 vì giá rẻ như cho không. Việc kinh doanh xổ số cũng chỉ là để che mắt thiên hạ thôi. Đặt biển hiệu cũng chẳng cần thiết lắm vì khách hàng thường tự tìm đến đây.

-Tự tin thế anh giai? – Tên tóc đỏ nói.

-Bởi vì chúng tôi gần như độc quyền trong lĩnh vực vận chuyển hàng hóa đặc biệt! Không chỉ là đồ phép thuật hay vật phẩm giá trị, chúng tôi đánh giá tiêu chí “đặc biệt” dựa trên nhu cầu ở từng vùng miền. Như Xích Quỷ chẳng hạn! Nơi đây là thiên đường ẩm thực, giới thượng lưu hiện rất ưa chuộng những loại thực phẩm nguồn gốc dị biệt. Vài tháng trước, chúng tôi vừa vận chuyển một con tàn ảnh, nó được bán với giá năm mươi thùng vàng một cân thịt.

Vô Phong và Tiểu Hồ nghệt mặt mồm há hốc. Ký ức hãi hùng về con thú bốn tay khát máu ở đất Thiên Phạn vẫn chưa phai mờ trong tâm trí hai người. Ấy thế mà dân xứ này coi nó như món ăn bổ dưỡng! Tên tóc đỏ rùng mình:

-Bổ béo gì bọn thú vật ấy? Ngay cả người Đà Ma cũng không ăn chúng!

-Nếu có thời gian, quý khách nên tận hưởng ẩm thực ở đây. – Tư Ngang mỉm cười bí hiểm – Thật tiếc cho đời người nếu đến Cửu Long chỉ để đánh bạc!

Mũi tên vèo vèo gián tiếp tham gia vận chuyển hàng trái phép và theo luật, tổ chức phải bị giải thể. Nhưng kỳ lạ là nó vẫn ngang nhiên tồn tại qua nửa thế kỷ. Hơn nữa Tư Ngang rất nhiệt tình phô bày mọi hoạt động, gã thậm chí chẳng thèm hỏi bọn Vô Phong đến từ đâu và có mục đích gì. Tiểu Hồ vờ thắc mắc:

-Anh quảng cáo như thế không sợ người khác truy tố à?

Tư Ngang cười, cặp mắt đảo qua đảo lại như rang lạc:

-Thời đại này rất khó để độc quyền kinh doanh một lĩnh vực nào đấy. Nhưng chúng tôi là chuyên gia, chúng tôi biết cách giữ vững độc quyền mà không vi phạm pháp luật.

Tư Ngang không hề khoa trương. Hầu hết các nhân vật thế lực tại Cửu Long đều làm ăn với Mũi tên vèo vèo, vì thế tổ chức luôn nhận được sự bảo trợ ngầm, muốn kiện họ là điều không thể. Dù có bằng chứng đi chăng nữa thì dưới bàn tay nhào nặn của các “ông lớn”, mọi sự màu đen sẽ chuyển thành màu trắng hoặc biến thành bất cứ màu gì mà họ muốn.

-Việc vận chuyển đảm bảo bí mật chứ? Những kẻ áp tải có đáng tin? – Tiểu Hồ tiếp tục.

-Bí mật tuyệt đối, thưa quý khách! Trước tiên, chúng tôi sẽ kiểm tra mặt hàng sau đó đưa ra mức giá thích hợp. Tại đây có danh sách gói dịch vụ, tùy giá tiền mà nhân viên áp tải sẽ là tân binh thử việc hoặc chuyên gia cao cấp. Riêng tại Xích Quỷ, chúng tôi có nhân viên là đại thánh sứ, không biết ý hai vị thế nào?

-Đại thánh sứ? – Cô gái ngạc nhiên.

-Ở Xích Quỷ, nghiệp thánh sứ không được coi trọng cho lắm. Các đại thánh sứ cũng chỉ như lao động phổ thông thôi và… – Tư Ngang mỉm cười – …họ cần tiền.

-Trong trường hợp món hàng vi phạm luật pháp, các cơ quan điều tra có quyền can thiệp không?

-Với những món hàng quá nguy hiểm, tổ chức sẽ tự động giao nộp cho chính quyền. Còn lại chúng tôi giữ bí mật với mọi đối tượng, kể cả chính phủ. Hai vị hiểu đấy, món hàng chỉ vi phạm pháp luật khi bị ai đó phát hiện. Hê hê! Vả lại, nếu không có lệnh từ cấp trên, tôi không được phép tiết lộ bất cứ điều gì. Xin quý khách an lòng!

Nghe gã trình bày, Tiểu Hồ biết rằng việc khai thác thông tin đến đây là chấm dứt. Không thể bị mua chuộc, không hề khiếp sợ vũ lực, những gã đại diện của Mũi tên vèo vèo quả thực khó xơi. Tiểu Hồ nhoẻn miệng cười:

-Được rồi, tôi muốn sử dụng dịch vụ. Hãy cho người tới địa chỉ này… chuyển giùm vài món đồ… đó… tôi có thể dùng gói dịch vụ nào nhỉ? Bao nhiêu? Sao đắt thế? Hạ giá được không? Khuyến mãi có tặng gì không vậy?



Vô Phong và Tiểu Hồ rời khỏi cửa hàng bán xổ số sau khi hoàn thiện mọi thủ tục. Tư Ngang quay về bộ dạng xù xịt bẩn bẩn và không quên ngoạc mồm chửi bới. Bọn Vô Phong phải ngậm bồ hòn làm ngọt vì trước đó Tư Ngang giải thích rằng càng chửi to nghĩa là gã gửi lời cảm ơn sâu sắc tới khách hàng.

Tiểu Hồ đã đăng ký vận chuyển vài món đồ tới Cửu Long thành, chi phí là nửa thùng vàng bao gồm tiền thuê kiếm sĩ hạng trung bình và bảo hiểm hàng hóa. Vô Phong vừa đi vừa đọc bản hợp đồng giao dịch, trong lòng nghi hoặc mục đích của nàng. Bỏ cả đống tiền mà không thu được kết quả, thật chẳng giống tính cách của cô gái. Tiểu Hồ giải thích:

-Chúng ta nên tìm hiểu cách thức hoạt động của Mũi tên vèo vèo, như vậy tốt hơn là hỏi trực tiếp gã “ngang phè phè” kia. Không đời nào gã chịu khai chuyến hàng một nghìn thùng vàng đâu!

Nói đoạn nàng chỉ tay vào từng chi tiết trong bản hợp đồng:

-Trong này có một điều khoản cho phép khách hàng gặp trực tiếp nhân viên áp tải trước khi vận chuyển. Giờ chúng ta sẽ tìm mấy người đó.

-Cô có chắc mấy thằng kiếm sĩ biết chuyện?

Một nghìn thùng vàng là một lượng tài sản khổng lồ, chủ nhân của khối tài sản trên cố nhiên không thể trao chúng vào tay những gã tầm tầm mà sẽ thuê chiến binh cỡ thánh sứ trở lên. Chuyến hàng kiểu này thường rất bí mật nên Vô Phong thắc mắc không phải không có lý. Tiểu Hồ thở dài:

-Ít nhất là họ biết nhiều hơn chúng ta. Tại sao người ta vẫn biết Mũi tên vèo vèo chuyển hàng cấm? Nếu không phải tin tức nội bộ rò rỉ thì từ đâu chứ?

Tên tóc đỏ gật gù thầm khen cô nàng tinh quái. Tiền không thể nạy răng Tư Ngang nhưng đủ sức khơi gợi lòng tham của đám nhân viên áp tải. Khai thác thông tin từ những người này có lợi hơn và không lo đánh rắn động cỏ, tuy nhiên Tiểu Hồ không đặt quá nhiều hy vọng. Trực giác mách bảo nàng rắc rối sẽ xuất hiện nếu cứ tiếp tục diễn biến chậm trễ thế này, nhất là vấn đề thuyết phục Bất Vọng.

Hai người họ rời quận 4 rồi hướng tới khu phía tây trung tâm sòng bạc. Lúc này Cửu Long đã lên đèn, màn đêm rực rỡ sắc màu trải hơi thở sôi động xuống phố phường đông nghịt người. Cũng giống khu giải trí Phi Thiên thành, đêm tối là thời điểm lý tưởng cho những hoạt động vui chơi. Không khí khó thở hơn, mặt đất như bị cắt bớt diện tích khiến đôi chân không thể thoải mái đi lại. Hàng tấn âm thanh ánh sáng ào ào tràn qua làm hai người choáng ngợp, họ cảm tưởng nơi đây hoạt động với công suất cao gấp ba bốn lần chỗ khác. Khu phía tây nằm gần phi trường và hải cảng, khách nước ngoài thường có thể cập bến để đánh bạc sau đó rời đi ngay, mỗi ngày hàng nghìn lượt ra vào; do vậy nó luôn tỏa một hương vị hấp dẫn khiến các ông trùm sòng bạc liếm mép thèm thuồng. Chốn này sôi động nhất thành phố đồng thời cũng lắm tệ nạn, phổ biến nhất là tập đoàn ăn xin. Chốc chốc Vô Phong lại bị cả lố người ăn mặc bẩn thỉu dáng vẻ tội nghiệp chặn đường xin xỏ, tình cảnh y hệt lúc mới vào chung cư số 4. Chưa hết, hắn còn bị một lão già bán hàng rong lẵng nhẵng bám đuôi. Lão xách một túm những món đồ chơi bằng bạc, bộ mặt sần sùi như vỏ cây khô liên tục nở nụ cười:

-Anh bạn dân nước ngoài hả? Thế thì mua nào! Đi du lịch phải có quà cho người thân chứ, về tay không sao được? Mua nào! Chỉ một đồng vàng thôi!

Trông mớ bạc lem nhem trong tay lão, Vô Phong lắc đầu xin kiếu. Hắn vốn sống ở chợ rác nên quá quen mấy chiêu lừa lọc kiểu này. Mấy món đồ kia đáng giá một quả đấm chứ không phải một đồng vàng, hắn chẳng động tay động chân đã là thương người già cả lắm lắm! Ấy thế mà lão già vẫn không ngừng nài nỉ, xét độ lỳ lợm và mặt dày thì đám ăn xin còn khướt mới đuổi kịp. Tiểu Hồ tức mình gọi cảnh binh giúp đỡ, lão lập tức cong đuôi chạy nhưng hễ cảnh binh đi khuất, lão lại xuất hiện, hai người buộc lòng phải rẽ lối khác như tránh tà. Khó tưởng tượng nổi loại phiền phức như vậy lại tồn tại giữa thành phố văn minh tráng lệ.

Dù vậy, Cửu Long có quá nhiều điều thú vị khiến người ta quên khuấy sự phiền toái nhỏ nhặt. Vô Phong đang lạc bước trong thế giới của mùi vị thức ăn, những làn hương vô hình như bệ phóng tên lửa đẩy trí tưởng tượng của hắn bay cao bay xa. Đây là thịt gà, kia là thịt bò, có mùi hải sản, có hương vị kỳ lạ… tên tóc đỏ mơ màng phỏng đoán đoạn nhìn quanh. Phía trước hắn là một dãy phố dài tập trung vô số quán ăn với một phong cách phục vụ mà Vô Phong chưa từng gặp. Không thể tìm một nơi tương tự ở Phi Thiên thành: thực phẩm tươi sống phô bày như hàng hóa chợ giời, khách gọi món, đầu bếp chế biến tại chỗ, gia vị nhào trộn nguyên liệu dưới ánh lửa đỏ phừng phừng. Người ăn khoan khoái, kẻ đứng ngoài chảy dãi! – Vô Phong nuốt nước miếng ừng ực. Nếu chẳng phải Tiểu Hồ kè kè một bên, hắn đã lao đầu vào hàng quán bất kỳ để ngốn cho đầy bụng.

-Phố “ẩm thực”… – Tiểu Hồ nói – …quy tụ món ăn từ khắp vùng miền của Xích Quỷ, giá cả từ bình dân tới trên trời. Tôi thưởng thức vài món ở đây rồi!

-Thế nào? Ngon không?

Tiểu Hồ lúc lắc đầu cười khanh khách, lọn tóc vàng đung đưa khiêu khích:

-Dĩ nhiên là… tuyệt vời! Họ có món bánh… tôi không nhớ tên, chỉ nhớ bánh được rán trên chảo cháy xèo xèo, vỏ màu vàng rộm, nhân đầy rau thịt cùng hải sản. Ui! – Tiểu Hồ chụm tay trước miệng, mắt nhắm nghiền – Ngon lắm! Mê li luôn!

Vô Phong gãi mũi che đi cái miệng đang tóp tép, hắn đề nghị:

-Vậy chúng ta ăn nhé?

-Không! – Tiểu Hồ bỗng nghiêm mặt – Chúng ta không đến đây để ăn!

Cô gái đi vọt lên rồi kín đáo tủm tỉm cười. Vô Phong theo sau, thần hồn ngây ngất giữa mê hồn trận hương vị. Thâm tâm hắn chợt nhớ quán ăn của lão Lập, hẳn ông già đó sẽ điên lên vì vui sướng nếu sở hữu cửa tiệm tại đây. Cứ trông lượng người nườm nượp vào ra, có thể tưởng tượng lợi nhuận mỗi chủ cửa hàng thu được lớn cỡ nào. Một số tiệm ăn khá nhếch nhác song lại là địa điểm thu hút nhất, có vẻ dân tình Cửu Long không quan tâm lắm hình thức bên ngoài và cả du khách cũng chấp nhận điều này. Vài tiệm khác lại trưng ra những món ăn kỳ quái; Vô Phong đặc biệt chú ý một quán ăn nhỏ với chiếc giá treo lủng liểng những con thú bị thui vàng rộm, hắn nhìn tấm biển hiệu rồi lẩm nhẩm:

-Thịt… chó… có cả thịt chó à?

Tiểu Hồ nhìn theo hướng Vô Phong chỉ nhưng quay ngoắt đi tỏ vẻ ghê sợ:

-Tôi từng nghe dân Xích Quỷ ăn món này. Không thể tin nổi! Con chó tội tình gì chứ? Sao phải đè nó ra giết thịt?

Trong tiềm thức của đại đa số dân cư trên Tâm Mộng thế giới, chó không phải là thực phẩm. Người Xích Quỷ lại khác, với họ, thịt chó là đặc sản hấp dẫn phải thưởng thức trước lúc tạ thế. Vô Phong hơi rợn khi nghĩ đến cảnh bọn cún xinh xinh bơi ngửa trong nồi nước sôi sùng sục, nhưng thứ mùi phát ra từ cửa hàng kia thật không thể cưỡng nổi. Hắn không thể rời mắt khỏi xiên thịt thơm thơm ngậy ngậy thoang thoảng hương cay nồng ám lửa. Bụng lạo xạo kêu đói mà túi rỗng tuếch, tên tóc đỏ bèn ngọt nhạt với Tiểu Hồ:

-Cho tôi vay ít tiền được không? Tôi muốn ăn nó!

Cô gái nhăn mặt kêu lên:

-Anh… đồ dã man! Vạn Thế ơi, ăn thịt chó là dã man, anh hiểu không hả?

-Một miếng thôi!

-Không! Chúng ta đến đây không phải để ăn! Lèo nhèo vừa chứ… ơ… ai kia?

Vô Phong ngó theo hướng chỉ tay của Tiểu Hồ. Hắn nhận ra Bất Vọng đang lang thang quanh khu ẩm thực, miệng ngậm điếu thuốc nghi ngút như đầu tàu xe lửa. Gã lững thững bước, ánh mắt ơ hờ không có vẻ gì là muốn thưởng thức đồ ăn, dáng điệu tựa gã bảo vệ giữ gìn trật tự trị an. Tiểu Hồ nói:

-Đội trưởng đội kiếm sắt lừng lẫy một thời giờ làm bảo kê cho Đông Hoàng, nực cười thật!

Nhìn Bất Vọng uể oải, tên tóc đỏ biết lão già ống khói không hề thích thú công việc hiện tại. Nhận được nhiều tiền hơn không có nghĩa người ta sẽ thoải mái hơn. Mức lương trong quân đội Phi Thiên khó bì với mức thù lao ngất ngưởng của Đông Hoàng, nhưng rõ ràng Bất Vọng chẳng hề vui thích. Gã như con chó già đã quá ngán ngẩm việc mua vui chủ nhân và lúc nào cũng chực giật tung sợi xích quanh cổ. Vô Phong phải công nhận rằng người chủ nhân phải bản lĩnh lắm mới giữ nổi con chó già ấy suốt năm năm.

Hai người đi đường khác tránh giáp mặt Bất Vọng. Vô Phong hỏi:

-Đông Hoàng là người thế nào?

-Ông chủ sòng bạc. – Tiểu Hồ đáp – Người giàu có nhất Cửu Long, đứng áp chót trong hai mươi người giàu nhất thế giới bởi vì ông ta không công khai toàn bộ tài sản, thông tin cá nhân hết sức hạn chế. Có tin đồn nói ông ta gây dựng sự nghiệp hoàn toàn nhờ tài đánh bạc. Thấy tòa tháp kia không? Cái cao nhất ấy! “Nhà” của ông ta đó!

-Chẳng lẽ lão ta vận đỏ đến thế?

-Tin đồn thôi. Đông Hoàng hiện nắm giữ gần một nửa thị phần trung tâm giải trí Cửu Long, sức ảnh hưởng đến chính quyền đặc khu cực kỳ lớn.

Tên tóc đỏ gãi đầu ngẫm nghĩ. Một nghìn thùng vàng quá lớn, chẳng ai ở Cửu Long đủ sức chi trả ngần ấy ngoài Đông Hoàng. Hắn nói:

-Liệu có phải là Đông Hoàng đã chuyển vàng sang lục địa Kim Ngân?

Tiểu Hồ lắc đầu:

-Đông Hoàng trước nay chỉ đơn thuần hoạt động kinh doanh, không tham gia chính trị. Giờ quy kết ông ta bắt tay với bọn khủng bố Xích Tuyết, e chừng không ổn. Vả lại ngoài Đông Hoàng còn rất nhiều ông chủ giàu có khác, điển hình là Năm mắt lươn, nghe đồn người này giàu có chẳng kém Đông Hoàng. Mà thôi, đừng phỏng đoán nữa! Tẹo nữa tay nhân viên áp tải có thể sẽ cung cấp nhiều thông tin hơn!

Địa điểm hẹn gặp là tầng hai của một tiệm ăn nằm ở lưng chừng phố ẩm thực, phía ngoài treo biển hiệu đề chữ “Khuy tế”. Mới đầu Vô Phong nghĩ thằng cha chủ quán viết tiếng Thanh Thủy, lúc các thực khách đi vào và gọi “cho một bát khuy tế” thì hắn mới biết nó là món ăn. Gã chủ quán kiêm đầu bếp đang lúi húi sửa soạn nguyên liệu cùng chiếc nồi nước dùng to khủng bố sôi sùng sục, đám phục vụ vọt qua vọt lại như con thoi, tay bưng bê những bát khuy tế thơm lừng. Bọn Vô Phong không gọi món mà lẳng lặng lên tầng, chọn một bàn gần lan can rồi chờ đợi. Ngồi chưa nóng chỗ, một thằng nhóc trạc chín mười tuổi chạy đến chào hỏi lễ phép:

-Xin hỏi hai người dùng gì? Ở đây có…

Chưa đợi thằng nhóc nói hết thì Tiểu Hồ đã chặn họng nó:

-Cảm ơn! Bọn tôi không dùng gì cả, chỉ là đợi người quen thôi!

Tiểu Hồ đưa ít tiền cho thằng nhóc coi như trả phí giữ chỗ. Bộ mặt hớn hở của tên tóc đỏ xì hơi nhanh chóng, hắn vốn nghĩ tới đây sẽ được ăn, ai dè Tiểu Hồ nguyên tắc quá đáng. Thật bất tiện khi chẳng làm gì giữa rừng người xì xụp ăn uống. Mùi nước dùng thơm phức ngào ngạt cánh mũi, tiếng chọp chẹp nhai nuốt khoan khoái, một cảnh tượng tra tấn hoàn hảo với cái bụng lép kẹp. Vô Phong nuốt nước miếng nghến cổ ngó nghiêng. Hắn thấy mọi người dùng đũa ăn thứ gì đó giống sợi mì chan nước dùng, trôi nổi trong thứ nước thơm lừng ấy là cơ man những miếng thịt mỏng thơm ngậy và những con tôm béo múp. Tên tóc đỏ quay sang Tiểu Hồ rồi làm bộ mặt dễ thương nhất có thể song cô gái nhất quyết không chịu xì tiền. Kiếp nghèo khó nhục quá, Vạn Thế ơi! – Hắn than thở. Năn nỉ mãi không xong, Vô Phong chống cằm ngắm phố xá để quên cơn đói. Khốn nỗi phố này mang danh “ẩm thực”, nhìn đâu cũng thấy đồ ăn, muốn quên e chừng khó.

Đang buồn chán, Vô Phong bỗng thấy từ dưới cầu thang bước lên một gã thanh niên tóc trắng dựng ngược, tai bấm chi chít khuyên bạc, áo thun không tay loang lổ hình thù ma quái, quần tụt quá thắt lưng. Các thực khách đang ăn phải dừng lại để mục kích bộ dạng quái gở của gã. Chính thực mặt mũi tên đó khá bảnh, chỉ tiếc vẻ ngoài quá nhố nhăng, so với Hỏa Nghi chỉ hơn chứ không kém. Thằng bé phục vụ ban nãy xuất hiện rồi hỏi gã:

-Vẫn thế chứ ạ?

Gã kia tươi cười:

-Vẫn thế!

Gã ngồi xuống rung đùi chờ đợi. Chợt nhận ra Vô Phong và Tiểu Hồ nhìn mình, gã liền vẫy tay hồ hởi:

-Chào!

Vô Phong và Tiểu Hồ nhìn nhau. Hai người chưa kịp hiểu chuyện thì gã nọ tiến tới đoạn hỏi:

-A… hai người vừa mới đặt hàng ở chỗ Mũi tên vèo vèo phải không? Xin chào, tôi là Thiên Hải, nhân viên áp tải!

Gã cười phớ lớ, tay bắt mặt mừng đôi nam nữ. Vừa lúc ấy, một nhân viên phục vụ lớn tuổi mang theo một bát khuy tế to gấp đôi bát thường đặt trước mặt Thiên Hải. Gã hồ hởi tiếp lời:

-Ở đây làm khuy tế ngon lắm! Hai người không ăn à? Hay ăn cùng tôi nhé? Ngại gì chứ? Thôi vậy, tôi đang đói, xin phép vừa ăn vừa nói chuyện!

Và Thiên Hải thọc đũa vào bát ăn ngon lành, dường như không hề quan tâm phép lịch sự tối thiểu. Vô Phong và Tiểu Hồ há hốc miệng, cái bát này ước chừng năm người ăn chưa chắc hết. Ấy thế mà Thiên Hải còn kêu:

-Ê, lấy thêm mấy bát nữa coi, ít quá! Ăn vậy sao no chớ?

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
này thì troll =)) phục bác Vô Phong =))
Chương này chiều hướng tình cảm của tông túa với Vô Phong đang tăng cao, nồ nồ...Vô Phong x Tiểu Hồ của tôi thatvong2

Chương 10
Kẻ khoác lác





Ở một vùng biển vô danh trên Tâm Mộng thế giới, nơi mà múi giờ lệch tám tiếng so với thành phố Cửu Long…

Mặt trời rọi xuống hòn đảo hoang vu, nắng lợt lạt trèo qua dãy núi rồi phủ lên một chiếc phi thuyền khổng lồ lặng lẽ ẩn mình. Thần Sấm đã ở đây hơn một ngày, nó đang đợi lệnh di chuyển. Quyền quyết định thuộc về công chúa và nàng vẫn chưa biết đi đâu hay làm gì. Mọi người chờ đợi công chúa nhưng lúc này nàng chưa thể trả lời. Nàng đang ngủ, khuôn mặt gối lên đống giấy tờ, trên tay vẫn còn chiếc bút viết dòng chữ dở dang. Nắng chạm bàn tay của công chúa, cảm nhận được chút hơi ấm, nàng bắt đầu tỉnh giấc.

Lơ mơ mãi, Lục Châu bỗng giật mình ngó đồng hồ. Mười giờ đúng. Nàng chỉ định chợp mắt một lúc mà giờ đã sắp trưa. Cô gái cuống cuồng viết nốt bức thư trả lời rồi chạy ra khỏi phòng. Nàng gặp ngay Chiến Tử án ngữ trước cửa, có vẻ gã đã đợi khá lâu. Lục Châu dụi mắt nói:

-Sao anh không gọi em?

-Cô nên nghỉ ngơi thêm, thưa công chúa. Cả ngày cô mới ngủ hai tiếng thôi.

-Không được! Em có cuộc hẹn với thuyền trưởng Nhất Long! Muộn mất mấy phút rồi!

Lục Châu đi tới phòng của thuyền trưởng, hai mắt đỏ ngầu vì thiếu ngủ. Mới vài ngày song công chúa xuống sắc thấy rõ. Sau khi cuộc vây bắt Liệt Giả thất bại, những bức điện từ Thánh Vực rồi Đại Hội Đồng đổ về tới tấp làm cô gái mất ăn mất ngủ. Tất cả đều căn vặn tại sao Quỷ Vương thứ hai biến mất, lý do Liệt Giả trốn thoát, đủ thứ giời ơi đất hỡi và nàng phải viết tường trình giải thích. Thực tâm Lục Châu thấy bọn họ đang tìm cách đổ vấy trách nhiệm cho mình nhưng với tư cách là thánh sứ được chọn, nàng không có quyền từ chối.

-Công chúa đừng tự ép mình quá! – Chiến Tử nói – Tôi sẽ lo chuyện viết thư trả lời Đại Hội Đồng và Thánh Vực.

-Không, em phải tự mình xem hết. Ít nhất chúng cũng cho ta biết thái độ hiện tại của các nước.

-Tôi đoán là chẳng có gì mới. – Chiến Tử tiếp lời.

Công chúa cúi đầu cười khổ. Đúng như Chiến Tử dự đoán, tình hình chẳng hề tiến triển. Chưa nước nào chịu cử thánh sứ giúp đỡ Phi Thiên, mọi việc vẫn loanh quanh thảo luận, thảo luận và… thảo luận. Giờ đây Lục Châu hy vọng ba hộ vệ của nàng ở Cửu Long sẽ mang lại chuyển biến tích cực, nhất là hai người Vô Phong – Hỏa Nghi. Nếu họ thuyết phục được Bất Vọng, nỗi phiền muộn trong lòng nàng sẽ vơi bớt ít nhiều.

Nhất Long đang đợi công chúa tại phòng điều khiển phi thuyền. Trông thấy nàng, ngài thuyền trưởng mở màn bằng giọng cằn nhằn quen thuộc:

-Công chúa tới trễ!

Lục Châu cúi đầu:

-Xin lỗi! Tôi sẽ cố gắng hơn! À, có tin tức từ đất thánh chưa, thuyền trưởng?

Nhất Long lắc đầu:

-Vẫn chưa, thưa công chúa.Theo tôi, chúng ta cần tập trung vấn đề ở Cửu Long trước!

Thuyền trưởng mở máy chiếu ba chiều, hình ảnh về một người đàn ông cao tuổi hiện lên. Lục Châu nhận ra ngay đó là Đông Hoàng, nàng vốn quan tâm thế sự nên không thể không biết nhân vật này. Mặc dù không phải là người giàu nhất song Đông Hoàng nổi danh bởi sức ảnh hưởng rất lớn tới thành phố Cửu Long nói riêng và nước Xích Quỷ nói chung. Có lời đồn rằng ông ta dư sức khiến Cửu Long tách khỏi mẫu quốc, trở thành một quốc gia độc lập. Những nhân vật đủ khả năng xoay chuyển cục diện như vậy thực rất hiếm.

-Vài ngày trước khi Vô Phong và Hỏa Nghi tới Cửu Long, tôi đã nói chuyện với Đông Hoàng và đề nghị giải phóng Bất Vọng. Ban đầu tôi nghĩ ông ta sẽ chấp thuận nhưng sự thật hoàn toàn trái ngược. Dường như… ông ta không hề muốn hợp tác.

-Lão ấy muốn đương đầu Phi Thiên quốc? – Chiến Tử ngạc nhiên.

-Phải, và bây giờ chúng ta không thể đụng tới một cọng lông chân của Đông Hoàng. Tôi đã thử cách đưa điệp viên xâm nhập Cửu Long nhưng cơ quan phản gián Xích Quỷ hoạt động rất mạnh. Hơn nữa ông ta còn hai người này…

Hai tấm ảnh khác xuất hiện dưới ảnh của Đông Hoàng. Ảnh bên trái là một người tóc dài đeo khẩu trang, chất lượng hơi kém vì chụp lén; còn ảnh bên phải chụp chính diện một gã tóc trắng đeo khuyên tai chi chít và cười toe toét trước ống kính máy ảnh. Nhất Long chỉ gã đeo khẩu trang rồi nói:

-Quạ Đen, một kiếm sĩ, phục vụ Đông Hoàng khá lâu, từ lúc Bất Vọng đến thì chuyển sang quản lý băng đảng quận 4. Được mô tả là rất tàn nhẫn, tính cách nóng lạnh thất thường. Trình độ kiếm thuật không rõ… – Ngài thuyền trưởng chợt quay sang Chiến Tử – …cậu nghĩ hắn thế nào?

Đánh giá năng lực kiếm thuật không thể dựa vào một tấm ảnh. Nhưng Chiến Tử lại đặc biệt chú ý ánh mắt của Quạ Đen, thâm tâm nảy sinh dự cảm chẳng lành. Y trả lời:

-Ngài hãy dặn dò Vô Phong và Tiểu Hồ phải tránh mặt Quạ Đen.

-Hắn mạnh hơn họ sao?

-Chưa hẳn, thưa ngài. Nhưng tôi từng gặp những kẻ có ánh mắt giống Quạ Đen, đó là ánh mắt của bọn giết người thực thụ. Tiểu Hồ may ra còn khả dĩ đối phó, chứ Vô Phong thì hoàn toàn không có cửa thắng.

Lục Châu bất giác lạnh gáy, cô gái chỉ sang bức ảnh bên cạnh:

-Vậy người này thì sao?

Nhất Long vân vê bộ ria bàn chải vĩ đại. Ngài thuyền trưởng đang lựa lời thích hợp, mãi hồi lâu mới chịu lên tiếng:

-Hắn tên Thiên Hải, một kiếm thuật sư. Mang tiếng vệ sĩ nhưng hiếm khi hắn xuất hiện bên cạnh Đông Hoàng. Hắn thường xuyên la cà ở khu giải trí, hiện giữ chức quán quân trò chơi “bắn súng ảo”. Hắn còn là đương kim vô địch cuộc thi ăn ở phố ẩm thực bốn năm liên tiếp.

Đáp lại ngài Nhất Long là cái nhìn khó hiểu từ Lục Châu và Chiến Tử. Rõ ràng thông tin mà ngài đưa ra hoàn toàn không liên quan đến chủ đề đang bàn luận. Thông tin về Thiên Hải còn nhiều bất quá toàn thứ tào lao nhảm nhí như hắn từng ăn hết một con bò nướng sau nửa tiếng hay giữ kỷ lục bị các cô gái tát hơn một trăm lần mỗi khi mở miệng ngỏ lời hẹn hò. Tóm lại là một gã sở hữu sức ăn uống kinh hồn và đen tình không kém. Nhất Long thở dài:

-Lần trước vây bắt Liệt Giả, giá như chúng ta có “Thú”, mọi việc đã không rối tinh lên thế này!

Lấy nốt vài tài liệu quan trọng, Lục Châu về phòng, lòng thầm lo lắng cho Vô Phong. Tập luyện cùng tên tóc đỏ vài buổi, nàng biết kỹ xảo chiến đấu của hắn còn kém, ngộ nhỡ gặp Quạ Đen khéo chừng khó giữ nổi mạng.

-Em nghĩ Vô Phong nên quay về luyện tập thêm, Kh’srak đi sẽ tốt hơn.

-Hiện giờ chúng ta không có lý do để gây chiến với Đông Hoàng, bản thân ông ta chắc cũng không thích đối đầu Phi Thiên quốc. Nếu xảy ra tình huống xấu nhất, tôi nghĩ đó là cơ hội tốt cho Vô Phong. Một kiếm sĩ cần thực chiến nhiều hơn luyện tập, thưa công chúa.

Nghe y kiến giải, Lục Châu an tâm phần nào. Nhưng…

“Theo tôi là cô cứ kệ mẹ nó!”.

Vài ngày nay, công chúa thường nghĩ tới lời nói bậy bạ đó cùng gương mặt vô tư của gã tóc đỏ. Chúng len lỏi, khơi gợi những suy nghĩ lạ lùng trong tâm trí nàng. Tất cả đều bắt nguồn từ cái đêm ở đất Thiên Phạn – một ký ức Lục Châu không thể nhớ nhưng cảm nhận được sự tồn tại mơ hồ của nó; như một trò chơi xếp hình gồm những mảnh ghép rời rạc, như giấc mơ dang dở còn thiếu đoạn kết.

Cô gái lắc đầu tự trách mình nghĩ chuyện không đâu. Nàng hỏi bâng quơ:

-Người bình thường ăn hết một con bò được không nhỉ?



Thiên Hải hoàn toàn vô hại.

Thật vậy, gã trả lời mọi thắc mắc của khách hàng về dịch vụ Mũi tên vèo vèo. Trông như thằng đánh bả gà nhưng Thiên Hải rất thân thiện. Gã hỏi Vô Phong nhuộm tóc ở đâu, Phi Thiên thành vui hơn Cửu Long thành hay không, phụ nữ ở đâu xinh đẹp hơn, ẩm thực hai nơi khác biệt như thế nào. Thiên Hải tự giới thiệu mình đang độc thân và đề nghị Tiểu Hồ ăn tối cùng (dĩ nhiên cô nàng từ chối ngay lập tức). Nói tóm lại gã không có điểm gì đáng chê trừ vấn đề ăn uống. Bát khuy tế to vật vã năm người ăn chẳng hết nhưng Thiên Hải đang đánh chén bát thứ tư, ba bát trước sạch bách cả nước lẫn cái. Gã bàn chuyện hăng say mà ăn uống cũng nhiệt tình, mỗi lần nói là bộ hàm phình căng thức ăn lại phô bày trước mặt người đối diện. “Bảo sao đến giờ vẫn độc thân!” – Tiểu Hồ thầm nghĩ.

-Thêm bát nữa! À quên, đổi sang khuy tế khô nhé! – Thiên Hải gọi lớn.

Vô Phong vội chen ngang:

-Khoan đã! Ăn thế không sợ nứt bụng à?

-Thực đơn tiêu chuẩn của tôi mà!

Thiên Hải cười khì khì đoạn vắt chân ngồi chờ bát khuy tế mới. Khó tin rằng gã đã có thâm niên làm việc tại Mũi tên vèo vèo mười năm liền. Tuy nhiên vì nhiều nguyên nhân nên trong bảng xếp hạng nhân viên áp tải của tổ chức, gã chỉ lẹt đẹt ở vị trí trung bình.

Mũi tên vèo vèo hoạt động theo hình thức phân cấp đa tầng, cao nhất là bộ phận đầu não, phía dưới gồm các chi nhánh tại sáu lục địa và hơn một trăm quốc gia. Giữa mỗi tầng có đội liên lạc trung gian nên người cấp dưới không bao giờ biết mặt người cấp trên. Chi nhánh trên không can thiệp vào hoạt động của chi nhánh dưới mà chỉ quản lý tài chính nhưng với loại hàng hóa đặc biệt nguy hiểm, một bộ phận sẽ thẩm định món hàng trước khi ngã giá. Tổ chức tiếp nhận mọi yêu cầu, chỉ là khách hàng chấp nhận chi phí hay không.

Đội áp tải do chi nhánh quốc gia quản lý, ví dụ ở Cửu Long, người điều hành đội áp tải là Tư Ngang. Nhân viên lựa chọn hình thức làm việc toàn phần hoặc bán thời gian tùy thuộc sở thích cá nhân. Như Thiên Hải thích làm kiểu bán thời gian vì gã còn bận rộn thưởng thức ẩm thực, vui chơi, tán gái (và bị ăn tát). Đội áp tải hưởng lương thông qua trị giá món hàng và thứ tự hạng bậc trong tổ chức. Hạng bậc cao bao nhiêu lương cao bấy nhiêu, nó được tích lũy qua quá trình làm việc như số lượng nhiệm vụ đã tham gia, độ khó của chuyến vận chuyển hoặc thách đấu vượt cấp – thứ này được ưa chuộng hơn cả. Việc thách đấu phải có sự giám sát từ ban điều hành chi nhánh, thăng cấp hay không sẽ do họ quyết định.

Bảo mật cũng là vấn đề đáng quan tâm. Sở dĩ Mũi tên vèo vèo thành danh là bởi khả năng bảo mật cao đến mức Đại Hội Đồng không thể can thiệp. Khách hàng có thể gặp mặt nhân viên áp tải song không hề biết cách thức chuyển hàng; địa điểm và thời gian giao nhận thay đổi liên tục mà vẫn đảm bảo hàng hóa được chuyển tới tận nơi. Chính phủ nhiều nước đã bỏ công điều tra nhằm phanh phui những món hàng bất hợp pháp nhưng đều thất bại do hệ thống trung chuyển của tổ chức rất phức tạp. Trường hợp hàng bị mất, Mũi tên vèo vèo có bộ phận thu hồi. Đám này sẽ truy tìm hoặc lấy lại bằng mọi giá, đồng thời kiêm thêm nhiệm vụ xử lý các nhân viên nổi máu tham đánh cắp hàng – tội này nhẹ thì bị đuổi việc cộng thêm tiền đền bù, nặng thì trả giá bằng mạng sống.

Người phục vụ đặt bát khuy tế thứ năm xuống bàn. Không giống mấy bát trước, bát này không chan nước dùng mà ăn kèm thứ nước sốt sóng sánh đen sì. Thiên Hải thò đũa ngoáy lộn cho đến khi từng sợi khuy tế thấm đẫm sốt dính chút tỏi băm vàng rộm, mùi thơm ngọt bốc lên nhảy múa trong mũi Vô Phong. Gã tóc trắng khoan khoái tận hưởng món ăn còn tên tóc đỏ thực muốn phi giày vào mặt gã vì thái độ biểu cảm quá trớn. Tiểu Hồ hỏi:

-Giả dụ chúng tôi muốn chuyển một nghìn thùng vàng, anh lo được không?

Thiên Hải cười:

-Một nghìn thùng vàng thuộc dạng siêu đặc biệt, người áp tải phải là chiến binh cao cấp hoặc đại thánh sứ! Tẹo nữa cô rỗi không, chúng ta đi chơi nhé? Tôi biết nhiều chỗ hay lắm!

Tiểu Hồ lắc đầu từ chối đoạn tiếp lời:

-Chi nhánh Cửu Long đã bao giờ chuyển món hàng lớn như vậy chưa?

-Tôi không rõ lắm. Đội áp tải cả tháng mới họp mặt một lần, người nào lo chuyện người ấy, sao biết được? À này, tôi biết một chỗ bán đồ ăn tuyệt hảo! Cô đi cùng tôi chứ?

Tiểu Hồ cười trừ không biết nói gì hơn.

Chiếu theo lời Thiên Hải, rõ ràng Mũi tên vèo vèo bảo mật thông tin với cả thành viên nội bộ. Giờ điều tra nguồn gốc của một nghìn thùng vàng khó hơn lên trời, Tiểu Hồ không thể dò hỏi sâu hơn vì sợ gã tóc trắng nghi ngờ. Vấn đề là tìm đâu ra manh mối tiếp theo? – Cô nàng đau đầu suy nghĩ.

Thiên Hải vục đũa ăn tới tấp, bát khuy tế khô vơi dần và xem chừng gã vẫn chưa hết đói bụng, đánh chén thêm một bát nữa cũng không thành vấn đề. Vô Phong gợi chuyện để hãm bớt tên tham ăn này:

-Cậu đã vận chuyển món hàng lớn nào chưa?

-“Lớn” về chất lượng thì chưa nhưng khối lượng thì rồi! Tuần trước tôi bị ép tham gia một chuyến chở thực phẩm của chính phủ, nghe nói bọn họ hết chiến binh tinh nhuệ nên phải mướn thêm người của Mũi tên vèo vèo.

-Mỗi tháng Mũi tên vèo vèo trả bao nhiêu?

-Tùy! Lúc nhiều lúc ít, có lúc chẳng được đồng nào! Tôi làm vui thôi! Chủ yếu nhờ Đông Hoàng trả lương, tôi là vệ sĩ của ổng mà!

Nghe đến đó, Vô Phong và Tiểu Hồ nhìn gã chòng chọc. Thiên Hải cúi đầu tỏ vẻ bi đát:

-Các cô gái toàn nhìn tôi như thế mỗi khi tôi nói mình là vệ sĩ của Đông Hoàng. Họ bảo tôi là thằng xạo ke nhất thế giới! Họ bảo vệ sĩ của ông già đó phải mặc đồ hiệu đắt tiền và lịch lãm như quý ông vậy!

Gã than thở một cách khổ sở bi thương. Mới đầu Vô Phong nghĩ gã nói khoác nhưng dần thay đổi suy nghĩ khi liên tưởng đến Bất Vọng. Ai nghĩ một gã quanh năm suốt tháng độc chiếc áo khoác sờn rách, miệng lúc nào cũng phì phèo khói thuốc lại đang bảo vệ sinh mạng của người giàu có bậc nhất Cửu Long? Ai nghĩ gã từng là đội trưởng đội kiếm sắt nổi tiếng nhất Phi Thiên? Nhìn người chớ nên nhìn vẻ bề ngoài. Tên tóc đỏ gãi gãi cằm:

-Đông Hoàng à? Nếu thế cậu phải túc trực bên cạnh ông ta suốt ngày hả?

-Không, tôi được phép tự do. Lúc nào ổng ra nước ngoài, tôi mới đi theo bảo vệ.

Vô Phong lắc đầu cười nhạt. Chẳng ai trên đời chịu thuê mướn một tên vệ sĩ để gã đó ăn uống thả phanh và lăng nhăng tối ngày. Các cô gái gọi Thiên Hải là tên “xạo ke nhất thế giới” hoàn toàn có cái lý của họ. Theo Vô Phong, gã tóc trắng đang cố nâng cao giá trị bản thân nhằm đòi thêm tiền hoa hồng. Đòi ai chứ đòi Tiểu Hồ thì đợi đấy! – Tên tóc đỏ cười thầm.

Hết thông tin để khai thác, hai người tạm biệt gã xạo ke nhất thế giới rồi ra về. Trước lúc xuống cầu thang họ còn nghe thấy gã gọi thêm vài món ăn nữa. Trên đường về Vô Phong vung vẩy trên tay một chiếc ví tiền:

-Vệ sĩ của Đông Hoàng? Cô tin nổi không? Để coi tí nữa quý ông khoác lác Thiên Hải trả tiền thế nào?

Tiểu Hồ tròn xoe mắt ngó chiếc ví:

-Của hắn à? Anh lấy bao giờ thế? Sao tôi không thấy?

Vô Phong nhe răng cười khả ố. Đã gọi là chuyên nghiệp sao còn để người khác phát hiện chứ?

Dăm mười phút sau, Thiên Hải cảm thấy có điều bất thường. Gã lục lọi khắp người, sờ ngực nắn mông mãi và nhận ra cái ví đã không cánh mà bay. Gã liền gọi điện cho Đông Hoàng nhưng ông chủ không nghe, hỏi vay Quạ Đen thì nhận được tiếng cúp máy khô khốc. Thiên Hải đành muối mặt xin ăn chịu nhưng chủ quán từ chối vì gã chẳng phải khách quen cũng chẳng phải khách sộp. Năn nỉ mãi không được, gã tức mình hất đổ bàn ghế rồi chuồn lẹ, vừa chạy vừa né bát đĩa bay vèo vèo qua đầu cùng đám người điên cuồng truy đuổi. Ngay hôm sau, gã trở thành biểu tượng “mặt dày, dơ dáy và nghèo kiết xác” trong chuyện tiếu lâm của các cô gái Cửu Long.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Dù mục nhưng không thể đổ. Đời kì lạ khi không ai trong quận 4 đứng ra đạp đổ bức tường đó nhưng tự hỏi thì đơn giản mà phá thì phá kiểu gì?

Phần cuối có cái vui =]]]]

Chương 11
Những bức tường không bao giờ đổ





Sau chuyến điều tra vô ích, Vô Phong và Tiểu Hồ quay về căn hộ quận 4, lúc ấy Hỏa Nghi đã tỉnh dậy từ lâu. Hai người họ bèn kể về gã tóc trắng tham ăn ưa khoác lác. Nghe xong Hỏa Nghi bỗng rít lên:

-Vạn Thế ơi! Thằng đó đúng là vệ sĩ của Đông Hoàng đấy, nó không bốc phét đâu! Ông già Nhất Long vừa gọi điện, mỗi tháng Đông Hoàng trả Thiên Hải mười thùng vàng! Thế nên nó mới có tiền ăn uống vui chơi phè phỡn chứ? Cái gì? Hai người bỏ về à? Vạn Thế hỡi! Có mỗi chuyến hàng thực phẩm mà sao chính phủ phải thuê người của Mũi tên vèo vèo? Một nghìn thùng vàng ở đấy chứ ở đâu nữa! Nó dâng cỗ tận miệng rồi mà không biết ăn à?

Cô gái cùng tên tóc đỏ lặng người nghe Hỏa Nghi bắn xối xả. Hai người họ hộc tốc quay trở lại tiệm khuy tế nọ với hy vọng Thiên Hải chưa kết thúc bữa ăn. Nhưng Thiên Hải đã biến đâu mất dạng còn quán ăn lộn tùng phèo như vừa có đánh lộn tưng bừng. Ông chủ tiệm vốn cáu sẵn, lại nghe Vô Phong lải nhải về gã tóc trắng liền nổi cơn tam bành đòi bóp cổ tên tóc đỏ. Một buổi tối bán hàng đi tong hết, ông ta không tức mới lạ. Chỉ khổ Vô Phong trở thành cái thớt để ông chủ tiệm trút giận.

Thiên Hải khoái ăn uống nên thể nào cũng là khách quen của vài nhà hàng, Vô Phong và Tiểu Hồ dành cả tối hôm ấy truy tìm tung tích của gã. Đúng là tên này thường xuyên ghé qua phố ẩm thực nhưng chẳng nơi nào ưa nổi. Thứ nhất: gã ăn quá khỏe, tiệm nào bị gã ghé thăm coi như hết hàng bán cho người khác. Thứ hai: phong cách ăn uống của Thiên Hải quá kinh dị, khách khứa nhìn vào sẽ không ngon miệng, vì thế nhiều nơi cấm cửa gã hoặc cách ly riêng. Nói tóm lại, quen thì có quen song chẳng ai quan tâm gã đến từ đâu hay về chốn nào. Hai người bèn tới khu vui chơi giải trí nhưng chẳng điều tra được gì ngoài thông tin Thiên Hải thường xuyên chơi trò “bắn súng ảo”. Vô Phong hỏi mấy cô gái thì họ cười rũ rượi bởi chẳng ai tin gã tóc trắng là vệ sĩ của Đông Hoàng, bọn họ lắc đầu:

-Anh bị lừa đảo rồi! Gặp ai hắn đều nói như vậy hết trơn! Mấy hôm trước gặp chúng tôi, hắn tự nhận là kiếm thuật sư nữa kia! Vạn Thế ơi, dùng mấy chiêu ấy mà tính hẹn hò chắc?

Và họ kể luôn chuyện Thiên Hải ăn tát hơn một trăm lần. Đó là sự thật, không phải truyền thuyết, cứ nhìn cái cách gã mời Tiểu Hồ đi chơi là đủ hiểu. Phụ nữ thời nay rất thông minh trong khi gã quá ngốc nghếch, trừ phi tìm đúng một cô nàng có chỉ số thông minh bằng mình bằng không gã còn chịu cảnh ăn tát dài dài. Chẳng ai biết Thiên Hải ở đâu, cuộc điều tra đi vào ngõ cụt. Tuy nhiên Tiểu Hồ tin rằng với bản tính la cà, Thiên Hải sẽ xuất hiện quanh đây mà chẳng cần nhọc công tìm kiếm.

-Ôi Vạn Thế ơi! Nó là nhân viên áp tải thì bây giờ làm nhiệm vụ rồi, cô thuê nó cơ mà! Tôi chết mất thôi! Vạn Thế hỡi, ngu ơi là ngu!

Hỏa Nghi lại gào lên như thế. Hắn chưa hết say nên phát ngôn hơi liều lĩnh trước mặt Tiểu Hồ. Ít phút sau Hỏa Nghi tỉnh hẳn rượu, trên mặt lằn năm lốt đỏ tím.

Ba người gửi tin về Thần Sấm, bộ phận tình báo dựa vào đó mà khai thác được tin tức giá trị. Đúng một tuần trước, một lượng lớn thực phẩm từ Xích Quỷ được đưa đến Âm Giới – một đất nước nằm tại cửa ngõ lục địa Kim Ngân. Khối hàng trên thuộc chương trình cứu trợ của Đại Hội Đồng nhằm giúp đỡ các quốc gia nghèo đói. Cần nói thêm rằng Kim Ngân luôn xảy ra chiến tranh loạn lạc, hầu như mọi chính phủ không thể tự giải quyết vấn đề lương thực, mỗi năm Đại Hội Đồng phải chuyển tới đây hàng ngàn tấn hàng cứu trợ. Đáng nói là Mũi tên vèo vèo cũng tham gia chương trình này nhằm tiếp thị danh tiếng. Đại Hội Đồng đôi khi thiếu hụt lực lượng nên rất cần bổ sung quân số, tất nhiên Mũi tên vèo vèo chỉ có quyền bảo vệ và không được can dự bất cứ chuyện nào khác.

Liên quân Đại Hội Đồng kiểm soát tuyến giao thông xung quanh Kim Ngân, họ kiểm tra toàn bộ hàng hóa đi qua đây trừ hàng cứu trợ – lớp vỏ bọc lý tưởng để giấu một nghìn thùng vàng. Mũi tên vèo vèo không thể đưa chúng vào nhưng sẽ khả thi nếu có sự tiếp tay từ nội bộ chính phủ Xích Quỷ. Một người cần hội tụ hai yếu tố: cực kỳ giàu có và sức ảnh hưởng sâu rộng mới đủ sức thao túng chính quyền, thế nên Đông Hoàng là đối tượng bị tình nghi nhiều nhất. Tuy vậy mọi chi tiết chỉ là phỏng đoán của Hỏa Nghi, hoàn toàn không có chứng cứ xác thực. Tiểu Hồ cho rằng ý kiến đó tồn tại quá nhiều sơ hở:

-Tại sao người gửi còn phải nhờ Mũi tên vèo vèo? Làm vậy khác nào vạch áo cho người xem lưng?

Hỏa Nghi nói:

-Âm Giới là vùng đất siêu bạo lực, liên quân thường mượn đội áp tải của Mũi tên vèo vèo trước khi tới đây. Chuyện này hợp pháp và rất đỗi bình thường! Người gửi lợi dụng điều đó để thuê người bảo vệ một nghìn thùng vàng.

-Nhưng nó thuộc dạng hàng hóa đặc biệt! Thiên Hải chỉ là kiếm thuật sư trung bình, hắn không có quyền tham gia!

-Bởi vì người gửi biết rõ năng lực của Thiên Hải! – Hỏa Nghi đáp – Chẳng ai trong thành phố này coi trọng hắn, trừ Đông Hoàng! Lão ta trả mười thùng vàng một tháng cho thằng đó ăn chơi thoải mái! Hoặc lão bị điên, hoặc Thiên Hải xứng đáng đồng tiền bát gạo.

Vô Phong và Tiểu Hồ gật gù nghe hắn kiến giải. Không loại trừ trường hợp Mũi tên vèo vèo thiếu người nên Thiên Hải may mắn vớ được nhiệm vụ béo bở, nhưng suy luận của Hỏa Nghi về cơ bản là có lý. Tuy nhiên chưa ai dám khẳng định Đông Hoàng có phải là người gửi vàng hay không. Những tổ chức hoặc cá nhân tài trợ khủng bố thường sử dụng bên trung gian thứ ba nhằm xóa sạch dấu vết. Nếu quả thực là Đông Hoàng tài trợ Xích Tuyết, ông ta sẽ đăng ký bằng tên người khác đề phòng chuyến hàng vỡ lở thì không bị liên đới trách nhiệm. Thủ thuật này tuy cũ nhưng luôn hữu dụng. Cuộc điều tra chuyển hướng, trước hết cần xác định ai đã tiếp tay vận chuyển đống vàng, việc này do bên tình báo phụ trách. Tiểu Hồ không thể làm gì hơn ngoài việc chờ đợi tin tức.



Cha con Bất Vọng làm việc thâu đêm và trở về lúc tờ mờ sáng. Lần đầu nhìn thấy đội trưởng đội kiếm sắt bằng xương bằng thịt, sự ngưỡng mộ hiển hiện rõ nét trên gương mặt Tiểu Hồ. Cô nàng bày tỏ rằng vì thần tượng Bất Vọng nên đã theo đuổi chức nghiệp kiếm thuật sư thay vì trở thành một pháp sư đơn thuần. Ông già ống khói chỉ khẽ nhếch môi cảm ơn lời khen tặng rồi… đi ngủ. Tiểu Hồ chẳng giận mà vô cùng hâm mộ tính cách phớt lờ đậm chất đàn ông ấy, cô gái lắc đầu khen ông già năm mươi tuổi phong độ, hơn hẳn gã nào đó vừa thấy Thanh Nhi là tớn mắt lên.

Chào hỏi Bất Vọng xong, ba người rời căn hộ rồi chia nhau hành động độc lập. Tiểu Hồ quay lại cửa hàng bán xổ số hỏi thêm về Thiên Hải bởi trong hợp đồng vận chuyển có điều khoản cho phép kiểm tra lý lịch nhân viên áp tải. Theo lời Tư Ngang, thứ hạng của Thiên Hải trong mười năm liền luôn lẹt đẹt là do gã mải chơi không hứng thú phấn đấu chứ không phải năng lực yếu kém. Tư Ngang bóng gió rằng Thiên Hải là món hời và cách đây một tuần, có người đã bắt trúng món hời ấy. Cô gái dợm hỏi vị khách may mắn kia là ai song gã không trả lời. Tư Ngang quảng cáo chuyên nghiệp đồng thời giữ thông tin rất kín kẽ, tuyệt đối chẳng thể moi móc thêm điều gì. Liên tiếp hai ngày sau, Tiểu Hồ đi khắp nơi dò hỏi nơi ở của Thiên Hải nhưng đều không có kết quả.

Trong khi đó Vô Phong bí mật theo dõi Đông Hoàng. Nhiều người cho biết Đông Hoàng thường xuyên ghé qua phố ẩm thực hoặc đi mua sắm cùng nhiều cô gái trẻ đẹp nhưng khoảng hơn một tuần nay, lão già đó ở lỳ trong tòa tháp. Ông ta từ chối tham gia mọi sự kiện và yến tiệc, các nhân vật tai to mặt lớn của chính quyền muốn gặp Đông Hoàng đều phải tự thân đến. Lão già không hề đau ốm bởi ông ta vẫn điều hành công việc kinh doanh bình thường. Thấy lạ, Vô Phong bèn hỏi Bất Vọng song ông già ống khói ngậm chặt miệng, dùng xà beng cũng đừng hòng cạy nổi.

Lại nói Bất Vọng, đây mới thực là chuyện phức tạp nhất. Dù đã ra điều kiện tăng thù lao gấp mười lần nhưng gã vẫn ngoảnh mặt làm ngơ, Hỏa Nghi thực tình còn thiếu nước quỳ lạy cầu xin gã hồi tâm chuyển ý. Tiền không thể giải quyết vấn đề thì thứ gì giải quyết được? Ở quán nhậu, Bất Vọng nói rõ chỉ muốn nghỉ hưu và rằng thế hệ sinh sau đẻ muộn như Hỏa Nghi sẽ không bao giờ hiểu những gì gã trải qua. Nghe sầu đời như những tay cựu binh mỗi khi nghĩ lại quá khứ, Hỏa Nghi đã cười cợt điều này nhưng giờ phải suy nghĩ một cách nghiêm túc. Hắn đoán Bất Vọng đang mắc một trong mấy chứng bệnh như ám ảnh chiến tranh, tổn thương tinh thần hoặc là bất ổn tâm lý vì chưa có vợ. Hắn nghĩ vậy nên hỏi Thanh Nhi; vừa là con nuôi vừa là phụ nữ, ắt hẳn cô gái biết rõ vấn đề của cha mình.

-Cha tôi bình thường! Mắc bệnh á? Thử hỏi ông ấy xem, tôi không rõ!

Thanh Nhi trả lời như thế. Cuộc điều tra chưa tiến được bước nào đã thất bại. Hỏa Nghi không nản, “muốn phụ nữ tâm sự, hãy trở thành bạn của cô ta”, hắn bám riết Thanh Nhi như hình với bóng. Dù cô gái nói hắn là “thằng oắt con lẵng nhẵng phiền phức” nhưng Hỏa Nghi vẫn chẳng ngán do thấm nhuần tư tưởng đẹp trai không bằng chai mặt.

Sau vài ngày theo đuôi, hắn phát hiện Thanh Nhi có niềm đam mê rèn kiếm mãnh liệt. Hễ rảnh rỗi, cô gái lại dành hàng tiếng đồng hồ bên máy đúc kim loại, cặm cụi phác thảo ý tưởng mới về lưỡi kiếm hay bộ chuyển hóa nội lực. Cái cách Thanh Nhi hăng say làm việc, Hỏa Nghi rất thích và ngắm nhìn nàng không biết chán. Bằng những nguyên liệu rẻ tiền, cô gái vẫn cho ra lò những thanh kiếm vượt trội chất lượng hơn cả kiếm tiêu chuẩn. Hỏa Nghi thấy vài mẫu rất tốt, nếu chế tác bằng nguyên liệu tốt hơn, nó sẽ trở thành vũ khí đặc chủng như “cáo lửa” hoặc “bộc phá”. Tuy nhiên Thanh Nhi chỉ rèn kiếm cho thỏa đam mê chứ không coi đó là nghề mưu sinh. Cô gái từng tốn công quảng bá sản phẩm tới các kiếm sĩ, kiếm thuật sư Xích Quỷ nhưng họ hoàn toàn thờ ơ. Vấn đề nàng đang gặp phải giống hệt trở ngại xưa kia của người cha đẻ, sau chừng ấy năm, tình hình xem chừng không cải thiện mấy.

Ngày cuối tuần được nghỉ, Thanh Nhi xuống chợ lớn ở tầng một khu chung cư, Hỏa Nghi mặt dày đi cùng dù nàng đã tỏ rõ thái độ khó chịu. Cứ sau một tuần, cô gái lại đến đây để tham khảo giá cả đồng thời tìm nguyên liệu mới.

Chợ lớn quận 4 nói chung không bán nhiều hàng tốt cho việc rèn kiếm, đa số toàn đồ mót lại từ bãi rác công nghiệp, đến một thanh thép tử tế cũng không có. Hỏa Nghi tìm đỏ mắt mà chẳng thấy món nào hữu dụng nhưng Thanh Nhi lại rất chịu khó lục lọi mớ phế phẩm. Tìm hàng này không có, cô nàng chuyển qua hàng khác. Thanh Nhi rốt cục lựa được một tấm hợp kim vốn là tấm chắn phi thuyền trong tình trạng khá nguyên lành, hoàn toàn có thể tạo ra một lưỡi kiếm tốt. Nàng mua nó với giá hai đồng vàng. Vật liệu cho bộ chuyển hóa thì khó kiếm hơn, cô gái lòng vòng khu chợ suốt buổi sáng mà vẫn chưa tìm thấy món đồ ưng ý.

Hai người đi tới cửa hàng ở góc khu chợ, họ bắt gặp một ông già đang to tiếng mặc cả. Ông ta đeo trên người cả lố đồ chơi bằng bạc, bên hông lủng liểng mấy chiếc chuông bạc kêu leng keng. Cuộc mặc cả xoay quanh một bộ vi mạch điện tử cũ, ông già kêu chỉ chịu chi một đồng vàng còn chủ hàng hét giá gấp mười lần. Thanh Nhi bỗng chen vào và nói:

-Năm đồng vàng, chịu bán không?

Tay chủ tiệm cười toét, khóe mép nhếch tận mang tai. Bộ vi mạch chuẩn giá ba đồng vàng nhưng nhờ cô gái mà gã lãi to. Thuận mua vừa bán, món hàng được trao tay người trả cao hơn. Ông già đeo đồ bạc tức lồi mắt vì bị phá đám, bộ mặt nhăn nheo như vỏ cây khô tưởng chừng sắp nứt rạn. Lão chống nạnh chửi búa xua:

-Con điếm mất dạy! Mày đối xử người già cả thế à? Đồ lăng loàn! Mày sẽ chết rúc xó nhà như cha mẹ mày thôi!

Lời lẽ đầy ác ý song cô gái chẳng để tâm, miệng thoáng nụ cười khoái trá khi hớt tay trên lão già. Hỏa Nghi đoán hai người họ dường như có quen biết.

Quay về căn hộ, Thanh Nhi bắt tay làm việc. Cô gái nung chảy tấm thép trong hòm kích nhiệt – một cỗ máy khép kín có khả năng gia tăng nhiệt độ không khí và nung chảy mọi kim loại, công dụng tương tự lò nung nhưng gọn nhẹ hơn nhiều. Tấm thép tan rã thành chất lỏng, Thanh Nhi phân tích nó rồi loại bỏ những thành phần không cần thiết, việc này khá đơn giản nhờ công nghệ tách bỏ phân tử tích hợp sẵn với hòm kích nhiệt. Không khí hạ nhiệt tối đa, chất lỏng đông cứng thành một khối kim loại nóng đỏ. Cô gái lôi nó ra và bắt đầu uốn lưỡi kiếm bằng máy dập, trước tiên dập khối hợp kim sao cho các phân tử liên kết với nhau, sau đó làm lạnh ngay lập tức, tiếp tục nung chảy nó rồi lại dập, cứ thế lặp đi lặp lại. Độ bền chắc của lưỡi kiếm phụ thuộc vào công đoạn này. Nếu rèn theo phương pháp truyền thống, một thanh hợp kim sẽ uốn được từ tám nghìn đến hai vạn lần nhưng nhờ máy dập thế hệ mới, hợp kim có thể uốn đến hai mươi vạn lần. Vì sự tiện lợi đó, rất nhiều thợ rèn truyền thống đã bỏ sang làm thợ rèn tân kỳ.

Thanh Nhi uốn khối hợp kim hơn một nghìn lần thì dừng lại. Chất liệu này là thành phần phụ nên chỉ cần vậy, uốn nhiều hơn nữa sẽ làm hỏng cấu trúc kiếm. Cô gái cẩn thận cất nó vào kho đoạn chuyển qua việc chế tạo bộ chuyển hóa. Sau khi lựa chọn bộ phận cần thiết từ tấm bảng vi mạch điện tử, nàng dùng máy hàn gắn chúng lại với thao tác cực kỳ tỉ mỉ. Mối hàn trắng xóa nóng bỏng nhưng chưa nóng bằng những giọt mồ hôi lấm tấm trên gương mặt tập trung cao độ của Thanh Nhi. Biểu cảm ấy khiến Hỏa Nghi ngơ ngẩn, một sức hút kỳ lạ lôi kéo hắn tới gần cô gái. Hắn chăm chú theo dõi, tay gãi cằm:

-Cô định làm kiếm cho kiếm thuật sư Hỏa niệm à?

Chỉ những thợ rèn cao cấp như Hỏa Nghi mới đủ khả năng phán đoán đối tượng sử dụng kiếm ngay từ khâu chế tạo bộ chuyển hóa. Nhưng đáp lại hắn là tiếng hàn rè rè khô khốc. Thanh Nhi chẳng mảy may quan tâm mà chỉ cật lực làm việc. Hỏa Nghi khua tay trước mặt nàng:

-Ê! Nghỉ tay chút được không, trưa rồi! Chúng ta đi ăn nhé!

-Im mồm chút được không? – Thanh Nhi nổi quạu.

Hỏa Nghi nhăn nhúm cố tình chọc cười. Cô gái lắc đầu thở phù trước gã trai dai như đỉa đói. Hắn tiếp lời:

-Chỉ là một bữa trưa! Tôi mời!

Thanh Nhi cười nhạt:

-Đây gọi là hẹn hò hả? Oắt con?

Gã trai nóng mặt khi bị gọi là oắt con. Hắn lên giọng:

-Tôi hai mươi ba tuổi nhé, thưa cô! Tôi tự hào mình là đàn ông trưởng thành!

Thanh Nhi ngừng tay đoạn cười khẩy:

-Còn tôi đã hai mươi lăm. Đây không phải lúc để tôi hẹn hò với những thằng ranh như cậu!

Cô gái vớ chai nước giải khát tu một chặp rồi bước ra hành lang. Hỏa Nghi đi theo nàng, hắn vẫn không chịu từ bỏ công cuộc chinh phục vĩ đại. Nhưng cứ tiếp tục tấn công kiểu này xem chừng vô ích, Hỏa Nghi bèn gợi chuyện:

-Ông già ở khu chợ ban nãy là ai vậy? Cô biết ông ta à?

Thanh Nhi trả lời:

-Tùng Bách, một thợ rèn lậu, giống tôi. Ngày trước lão là đồng nghiệp của cha tôi và là một thằng đểu.

-Cha đẻ cô ấy hả? Vậy chuyện gì đã xảy ra?

-Cha tôi và Tùng Bách cùng làm việc ở một phân xưởng. Cha quá chán ngán việc sản xuất những thanh kiếm rập khuôn, ông rời bỏ nhà máy, tự tạo lập sự nghiệp riêng. Tùng Bách ghen ăn tức ở, lão vận động chính quyền ngăn cấm cha tôi rèn kiếm tư nhân. Chính lão “bơm đểu” hội đồng xét duyệt khiến những mẫu kiếm của cha tôi không bao giờ được đưa vào Thiên kiếm tịch!

-Thế sao ông ta… ra nông nỗi đó? Trông ổng nghèo túng quá thể!

Cô gái nhếch mép cười:

-Hết giá trị lợi dụng! Tùng Bách chỉ là công cụ để những lão già của hội đồng dìm cha tôi xuống bùn. Đất nước này bị mục ruỗng bởi những lão già, sao chúng không chết hết đi cơ chứ?

Hỏa Nghi cười sặc:

-Mấy lão già chết thì Xích Quỷ nhà cô sập mất!

-Sập càng tốt! Tôi muốn biến khỏi đây!

Hỏa Nghi nhún vai. Thanh Nhi căm hận kẻ gián tiếp hại chết cha mình âu cũng dễ hiểu, có điều cô gái hằn học hơi thái quá. Xét quan điểm tinh thần dân tộc mà nói, Thanh Nhi không phải công dân tốt. Hắn bèn hỏi:

-Cô muốn rời khỏi Xích Quỷ vậy sao?

Thanh Nhi im lặng. Nàng bỗng chỉ tay lên, Hỏa Nghi nhìn theo và thấy nóc tòa chung cư leo lét vài tia sáng nhỏ nhoi. Cô gái thở dài:

-Ở đây tôi không nhìn thấy bầu trời. Những bức tường của quận 4 quá mục ruỗng, tôi mong chúng sụp đổ nhưng vô vọng. Chúng không bao giờ, cậu hiểu chứ, không bao giờ đổ!

Dù đã quá trưa nhưng cảnh sắc nơi đây vẫn lờ nhờ sắc ảm đạm. Hỏa Nghi cảm nhận rằng Thanh Nhi không phải người xấu nhưng cũng không hẳn là người tốt. Người tốt không sống ở quận 4. Tâm hồn cô gái chai lì và vô cảm như hàng vạn cư dân chốn này. Họ là sản phẩm từ những bức tường cao ngất và mục ruỗng của tòa chung cư khổng lồ này. Họ không thể trèo qua những bức tường đó và chỉ còn biết sống chung với chúng, để tâm hồn mình vữa nát dần dưới không gian leo lét ánh mặt trời.

-Hãy thuyết phục cha cô! – Hỏa Nghi nói – Nếu ông ấy chấp nhận điều kiện, Phi Thiên sẽ luôn mở cửa chào đón!

-Cha nuôi rất tốt và tôi không thể đòi hỏi ông ấy để vơ vét lợi ích riêng. Tôi sẽ sống thoải mái trong khi ông ấy lại tiếp tục bán mạng cho Phi Thiên?

Cô gái quay vào nhà. Hỏa Nghi gục đầu bó tay chịu thua cha con Bất Vọng. Thanh Nhi thừa hưởng toàn bộ tính cách cứng đầu của ông già ống khói dù họ chẳng quan hệ máu mủ. Vẫn chưa chịu bỏ cuộc, Hỏa Nghi lẽo đẽo theo sau cô gái, mồm mép liến thoắng:

-Đi ăn cùng tôi! Cô phải cho tôi cơ hội chứ?

-Tôi nói rồi, cậu bé… – Thanh Nhi lắc đầu – …tôi không tốn thời gian hẹn hò với trẻ ranh!

-Vậy “cưới” thì sao?

Thanh Nhi dừng bước, nàng quay lại mặt đối mặt Hỏa Nghi, ánh mắt giao nhau ở một điểm vô hình. Dòng suy nghĩ của hai người cuốn tròn rồi rơi xuống điểm vô hình ấy vô tình khiến không gian trở nên nặng nề. Cô gái bước đến gần ngẩng đầu nhìn gã trai đầy thách thức:

-Cưới? Thế cậu giàu không?

Hỏa Nghi gãi gãi cằm:

-Đấy là tiêu chuẩn của cô hả? Tôi nghèo lắm, thưa quý cô! Nhưng tôi là người đàn ông trưởng thành, người đàn ông có thể làm mọi thứ, "cưới" chỉ là cái việc bé xíu xiu như mắt muỗi!

Thanh Nhi bỗng đẩy Hỏa Nghi xuống ghế rồi ngồi lên bụng hắn khiến tên này hết đường cựa quậy. Cô nàng lột phắt áo, tấm thân trắng muốt đập thẳng vào mắt Hỏa Nghi. Hắn há hốc mồm, bản mặt ngu dần đều trước bộ ngực lấp ló sau chiếc áo lót màu đen huyền bí. Thanh Nhi tóm chặt vai hắn đoạn cúi xuống thở làn hơi mỏng mảnh:

-Vậy bây giờ thử xem người đàn ông trưởng thành định làm gì nào? Cậu có một phút!

Bộ ngực đầy đặn đung đưa trước mắt Hỏa Nghi, đôi tay hắn run bần bật chẳng biết hành xử ra sao. Mười giây trôi qua. Gương mặt nhỏ nhắn cùng mái tóc ngắn, cánh tay trắng ngần dính vài vết sẹo nhỏ vì tai nạn khi đúc kiếm; tất cả những sắc màu hình thể của cô gái như con dấu dập xuống tâm trí gã. Ba mươi giây trôi qua. Hắn cần làm gì đó cho thằng nhỏ dưới đáy quần bớt ngọ ngoạy nhưng lý trí nhắc nhở rằng cô gái là con Bất Vọng, đụng vào cẩn thận chết không toàn thây. Sáu mươi giây trôi qua. Rốt cục hắn chỉ há hốc mồm, mặt mũi ngơ ngác và… không làm gì cả.

Thanh Nhi đứng dậy mặc áo. Nàng ta nhìn Hỏa Nghi, cười khẩy:

-Ranh con!

Cô gái rời khỏi căn hộ. Vừa lúc ấy Vô Phong và Tiểu Hồ trở về. Trông thấy Hỏa Nghi ngồi như phỗng trên ghế, tên tóc đỏ nhướn mắt hỏi đểu:

-Sao thế? Cô ta vừa tắm hả? Có nhìn thấy gì không?

Hỏa Nghi ôm đầu, gương mặt ngơ ngơ ngẩn như dính phải hàng trăm cái tát. Hắn quyết định giữ bí mật này tới lúc xuống mồ, để người khác biết được thì đúng là nhục. Cỗ dâng tận miệng còn không biết ăn! Vạn Thế ơi, nhục ơi là nhục! – Hắn rên rỉ.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Năm năm không dài.

Nhưng đủ thay đổi một con người.


Chương 12
Bí kỹ




Chiều hôm ấy, tình báo Phi Thiên gửi tin tức mới. Các gián điệp nằm vùng ở trung ương Xích Quỷ cho biết Đông Hoàng có đối tác làm ăn là một vị phó đô đốc hạm đội tên Đỗ Thọ. Điều này khá bất thường vì giới quân sự xưa nay bị cấm giao du với đám doanh nhân. Tuy nhiên thời thế đã thay đổi.

Vài năm gần đây, Xích Quỷ đối mặt nhiều vấn đề an ninh chủ quyền lại thêm ngân sách thâm hụt. Chính phủ liền thay đổi luật lệ, qua đó cho phép một vài doanh nhân tham gia chương trình tài trợ quốc phòng. Thực tế là những giới siêu giàu ở Xích Quỷ chẳng mặn mà gì với chính sách này, dẫu làm cũng làm chiếu lệ cốt để giữ gìn hình ảnh công dân tốt. Số tiền họ đầu tư vào chỉ mang lại cái danh “yêu nước” chứ kỳ thực chẳng có bất cứ quyền lợi nào, cùng lắm mang tên vài vị tướng ra khè thiên hạ. Đông Hoàng thì khác; ông ta hưởng ứng rất nhiệt tình, tiền tài trợ năm sau luôn cao hơn năm trước, sau nhiều năm kiên trì đã gây dựng được chút ảnh hưởng đến giới chức quân sự. Đông Hoàng dần bắt quen được vài nhân vật quyền lực, trong số đó có phó đô đốc Đỗ Thọ, giao thiệp giữa hai người khá tốt. Đỗ Thọ vừa quản lý hạm đội vừa kiêm thêm nhiệm vụ chở hàng cứu trợ tới Kim Ngân. Nếu ông ta muốn giúp Đông Hoàng chuyển một nghìn thùng vàng, thực không phải chuyện khó. Những lập luận tưởng chừng vô căn cứ của Hỏa Nghi bỗng trở nên vô cùng thuyết phục.

Cuối tuần này tức ngày mai, hạm đội Xích Quỷ tiến hành lễ kỷ niệm sáu mươi năm thành lập tại Cửu Long. Ngoài tướng lĩnh và quan chức cấp cao như Đỗ Thọ, Đông Hoàng cũng được mời vì là nhà tài trợ thân thiết của hạm đội. Đây là sự kiện quan trọng nên cánh báo chí đổ về khá đông, bọn Vô Phong sẽ sắm vai phóng viên trà trộn vào đó nhằm theo dõi Đông Hoàng. Họ dành hẳn một ngày thăm thú địa điểm tổ chức lễ kỷ niệm, lên kế hoạch tỉ mỉ từng chi tiết. Chỉ duy nhất một trở ngại không thể xử lý: Bất Vọng – gã chắc chắn tháp tùng Đông Hoàng tham dự lễ kỷ niệm và không có dấu hiệu nào cho thấy gã sẽ nhân nhượng với những ai có ý tiếp cận ông chủ. Đám Vô Phong đành hy vọng vào may mắn mà hành động.



Đúng mười giờ sáng hôm sau, lễ kỷ niệm diễn ra tại phi trường quân sự Cửu Long. Binh lính bao bố vòng ngoài chặt chẽ, người vào phải trình diện giấy mời hoặc thẻ phóng viên đóng dấu thông hành. Bên trong phi trường tóe loe màu cờ hoa biểu ngữ chen sắc đỏ sậm của quốc kỳ Xích Quỷ; quan khách tề tựu đông đủ, chủ yếu là tướng lĩnh cao cấp và cựu binh, ai nấy diện quân phục đính đầy huy chương sáng bóng. Khắp nơi râm ran tiếng nói cười, người già hăng say kể chuyện quá khứ vinh quang và chê lũ trẻ ngày nay còn khuya mới bắt kịp họ, người trẻ gật gù tán thưởng mà trong lòng thầm cười những lão già khú đế vô tích sự chỉ biết đào bới chiến tích từ đời nảo đời nào.

Giữa bầu không khí đậm chất sử thi oai hùng đó, Đông Hoàng như một nốt nhạc quá phô. Lão thực tình chẳng biết mấy trận đánh long trời lở đất mà đám người kia đang kể dù bản thân lão từng tham gia quân ngũ. Nghe họ mô tả chiến trường tràn ngập phi thuyền, tên lửa súng đạn bay vèo vèo, đoàn quân kiếm sĩ ào ào xung trận, Đông Hoàng thực phát thèm. Quân đoàn năm xưa của lão luồn rừng trèo núi, lương thực vũ khí thiếu thốn, khốn khổ như bầy chuột đói ăn. Rồi trận đánh lớn ập đến, quá nửa binh lính bỏ mạng, vết sẹo trên đầu lão cũng từ ấy mà ra. Chiến tranh qua đi và đơn vị nọ chìm vào quên lãng vì họ chẳng đem lại chiến thắng hay vinh quang nào. Chẳng ai biết Đông Hoàng là cựu binh, vết sẹo của lão mặc nhiên được cho là hậu quả từ việc tranh chấp làm ăn với đối thủ. Thấy lão, quan khách bỗng rộn ràng lời xì xào bàn tán. Nhiều vị tai to mặt lớn hồ hởi tay bắt mặt mừng, vài vị cười mỉm đầy ẩn ý, số khác tuyệt nhiên không giao thiệp vì sợ cái mùi tiền bạc từ lão ám lên huân chương của họ. Đông Hoàng nhóng cổ tìm Đỗ Thọ nhưng có vẻ ngài đô đốc chưa tới.

Đi theo bảo vệ Đông Hoàng chỉ có Bất Vọng. Hôm nay gã ống khói thật khác thường! Áo quần lịch sự, tóc tai ngay ngắn chỉn chu, không còn điếu thuốc phì phèo trên môi, trông hết sức phong độ. Lạ hơn nữa là chính gã tự thay đổi trong khi thường ngày ông chủ phải nhắc nhở mỏi mồm về trang phục. Bất Vọng căn bản muốn che giấu thân phận đội trưởng đội kiếm sắt khét tiếng một thời. Giờ gặp lại phi thuyền súng kiếm, đáy lòng gã chợt lẩn mẩn những suy nghĩ kỳ lạ. Đông Hoàng chợt vỗ vai gã:

-Sao? Anh bạn nhớ chuyện cũ?

Bất Vọng im lặng. Lão đầu sẹo khoái chí cười ha hả:

-Phải, phải! Những chiến binh đích thực không bao giờ kể lại quá khứ chiến trường, chỉ bọn hèn nhát mà thôi!

Tiếng loa thông báo yêu cầu mọi người an tọa để tiến hành buổi lễ. Một khán đài lớn được dựng cạnh bãi đáp phi thuyền, quan khách ngồi theo thứ tự vai vế rõ ràng, Đông Hoàng chỉ là khách mời nên ngồi hàng cuối cùng và mất dạng sau rừng huy chương chói lóa. Phía trước khán đài xuất hiện một quý cô gợi cảm trong quân phục với giọng nói quyến rũ khiến người nghe quên mất họ tới đây để làm gì. Dàn phóng viên hùng hậu đứng ở một góc bắt đầu lia máy ảnh bấm tanh tách. Mấy bài diễn văn ở đâu cũng giống nhau, nghe người ta nói nghe nhiều mấy thứ đó sẽ suy giảm trí thông minh. Đông Hoàng thấy tốt nhất là nên ngủ lấy sức trước khi tham gia tiệc chiêu đãi.

Lão đầu sẹo chuẩn bị thiu thiu giấc mộng đẹp thì nghe thấy tiếng sột soạt ở bên cạnh. Một người khác dường như mới đến, ông ta vắt chân tựa muốn khoe đôi bốt bóng loáng như lau như ly, người khoác quân phục xanh sậm không hề đính huân chương. Kẻ thực quyền hoặc đứng trên người khác chẳng bao giờ mang mấy thứ nặng tính biểu trưng vô thực ấy. Đông Hoàng mỉm cười ý nhị:

-Chào ngài Đỗ Thọ!

Đỗ Thọ gật đầu, bộ hàm phinh phính hồng hào không cọng râu hơi nở nụ cười. Không nhiều người ở Xích Quỷ này được ông ta đáp lễ như thế, đủ thấy Đông Hoàng được vị nể ra sao. Lão già đầu sẹo ghé đầu mấp máy môi:

-Chuyện tôi nhờ ngài đến đâu rồi? Phần mộ đồng đội của tôi ấy?

Vị phó đô đốc đặt đôi tay trước bụng, mắt lim dim ngó cô nàng dẫn chương trình kia, môi mấp máy:

-Rất khó! Chuyện này liên quan đến vấn đề bang giao, chính phủ chưa có kế hoạch khôi phục những phần mộ đó. Tôi chỉ có thể vận động hành lang, ông thông cảm!

Bất chợt mọi người vỗ tay nồng nhiệt khắp khán đài, Đông Hoàng vỗ vỗ đầu ngón tay phụ họa cho khỏi lạc đàn. Cô gái dẫn chương trình vừa kết thúc diễn văn khai mạc, đồng thời mời ngài phó đô đốc hạm đội lên phát biểu khai mạc chính thức. Bài diễn văn vừa nãy chỉ là xin phép tổ chức khai mạc, lần này mới là đồng ý cho phép khai mạc. Đỗ Thọ chậm rãi bước lên bục phát biểu, tay thủ sẵn tấm giấy ghi bài diễn văn đã soạn sẵn. Ông ta ho hắng lấy giọng đọc diễn cảm, bài diễn văn năm nào cũng như năm nào nên một giọng đọc diễn cảm sẽ xua bớt cơn buồn ngủ ở nghị trường:

-Thay mặt hạm đội quốc gia, tôi xin gửi lời cảm ơn tới quý vị gồm quan chức chính phủ, thành viên cục an ninh phòng vệ quốc gia và các cựu chiến binh! Nhân kỷ niệm sáu mươi năm thành lập hạm đội, tôi xin hứa sẽ luôn kế thừa tư tưởng và ý nguyện của hoàng đế Lê Khải…

Vết sẹo trên đầu Đông Hoàng nhăn nhúm như rắn cuộn mình. Chuyện lão nhờ Đỗ Thọ vốn liên quan đến quan hệ quốc gia, rất nhạy cảm, tiền bạc không thể giải quyết. Trong mắt lão, những tấm bia mộ kia chỉ là vật nhỏ nhoi còn trong mắt những người như Đỗ Thọ, chúng như cả tấn bom đạn đủ sức làm Xích Quỷ lanh tanh bành sau một đêm. Lão thở dài đoạn trút bầu tâm sự sang gã cận vệ thân tín ngồi kế bên:

-Hỏng bét hết, bạn của tôi ạ, hỏng bét! Họ từ chối dựng mộ, mấy gã đồng đội sẽ quay về ám tôi mất thôi!

Bất Vọng gật gù vẻ sẵn sàng lắng nghe chia sẻ. Vài tháng nay gã nghe loáng thoáng Đông Hoàng muốn làm chút nghĩa cử cho người đã khuất. Với chuyện này lão đầu sẹo rất thành tâm, hoàn toàn không có động cơ gì khác. Lão già tiếp lời:

-Đồng đội đã tặng tôi một mạng sống. Tôi nợ họ, nợ người chết, bạn tôi ạ! Chừng nào tôi chưa trả nợ, người chết chưa yên nghỉ! Họ quấy phá, không để tôi ngủ an lành mỗi đêm!

-Thể xác chết, linh hồn về Tụ Hồn Hải. Sao họ có thể quấy phá ngài?

Đông Hoàng ém miệng cười, vai rung rung, lốt sẹo đỉnh đầu căng phình theo da đầu như con rắn mới nuốt mồi:

-Anh bạn sống ở Xích Quỷ lâu như vậy mà không hiểu sao? Người chết về Tụ Hồn Hải? Nhầm, nhầm to! Họ ở ngay đây, xung quanh chúng ta! Đất nước này sống nhờ người chết, bạn tôi ạ!

Bất Vọng im lặng không đáp.

Mười lăm phút sau, Đỗ Thọ kết thúc bài diễn văn khai mạc chính thức. Cô nàng dẫn chương trình tiếp tục mời một vị cựu chiến binh phát biểu cảm nghĩ về bài diễn văn hùng hồn của ngài phó đô đốc. Ông già bước lên bục hăng say kể chuyện chiến tích quá khứ, tiện khoe luôn chân trái bị cụt nhằm chứng minh những gì mình nói là thật. Dưới khán đài, vài gã sĩ quan trẻ tuổi ghé đầu cười khúc khích. Bất Vọng ngồi phía sau nghe thấy rõ mồn một bọn họ mỉa mai lão già thích khoe khoang dấu tích tàn phế. Người cựu binh kết thúc bài diễn văn, tràng pháo tay lại nổ rào rào để đón chờ… bài diễn văn mới, lần này là cảm nghĩ của một người sĩ quan trẻ tuổi với những cựu binh thời chiến. Gã nhìn chằm chằm vào tờ giấy soạn sẵn, bài diễn văn vốn mang ý nghĩa ca ngợi bất quá bằng giọng đọc khô như cơm nguội của gã, nó giống điếu văn hơn. Bất Vọng cũng là cựu binh, gã hơi chạnh lòng trước thái độ uể oải ấy. Nhưng đó là quy luật: thế hệ sau không bao giờ hiểu thế hệ trước.

Phần phát biểu dài lê thê gần một tiếng mới đến phiên hạm đội trình diễn sức mạnh quân sự, đây là phần mọi người mong chờ nhất. Phi đội thay nhau quần thảo bầu trời, quan khách phía dưới liên tục bình phẩm chất lượng phi thuyền. Các vị tướng lĩnh vây quanh Đông Hoàng bàn thảo về việc sắm sửa vũ khí mới. Đụng đến tiền là vị thế của lão cao hẳn lên. Trong số một trăm phi thuyền mua từ Băng Hóa quốc năm ngoái, mười chiếc do lão đích thân ký kết hợp đồng, tổng giá trị gần một vạn thùng vàng. Một sự đóng góp không thể tuyệt vời hơn! Sự kiện này không chỉ gây xôn xao ở Xích Quỷ mà còn khiến giới chính trị kinh ngạc vô cùng. Và sự có mặt của lão ở nghị trường này là miếng mồi béo bở cho giới truyền thông. Đám nhà báo vây quanh lão, từng người đặt câu hỏi:

-Xin hỏi trong năm tới, ngài có tiếp tục tài trợ hạm đội Xích Quỷ không?

-Tôi chắc chắn sẽ vẫn tài trợ. Đây là việc làm thiết thực để hỗ trợ đất nước, tại sao phải ngừng chứ? – Lão cười.

-Nhiều tin đồn cho rằng Cửu Long muốn trở thành quốc gia độc lập. Với tư cách là chủ tịch hội đồng thương nghiệp thành phố, ông nghĩ sao? – Người khác lên tiếng.

-Anh nên xem lại nguồn tin đó! – Đông Hoàng cười lớn – Tôi xin khẳng định Cửu Long là một phần không thể tách rời của Xích Quỷ! Quá nhiều người tin tưởng học thuyết âm mưu rồi!

-Xin hỏi ngài có tài trợ cho Mũi tên vèo vèo không? Tôi nghe đồn ngài là cổ đông lớn của tổ chức này!

Lão già thoáng động tâm, vết sẹo đỉnh đầu khẽ co giật. Nhắc Mũi tên vèo vèo là lão liên tưởng ngay một nghìn thùng vàng. Đông Hoàng thấy người hỏi là một cô gái tóc vàng búi cao, mặt đắp đầy phấn đeo cặp kính dày cộp, môi son đỏ chót, trên ve áo đeo thẻ phóng viên của Phi Thiên quốc. Nghĩ ả hỏi bâng quơ nên lão vui vẻ trả lời:

-Tôi cũng nghe về Mũi tên vèo vèo, tuy nhiên tôi không có dự định gì cả. Cô biết đấy, họ khá bí ẩn, mà tôi không thể làm việc với những người thiếu minh bạch!

Màn trình diễn khí tài quân sự kết thúc, Đông Hoàng cũng từ chối phỏng vấn tiếp dù cánh nhà báo còn vô số thắc mắc. Đi vài bước, lão chợt nghĩ lại câu hỏi vừa nãy. Con nhỏ phóng viên không đương dưng gợi chuyện Mũi tên vèo vèo, hẳn rằng thông tin đã ít nhiều rò rỉ. Lời cảnh báo của tên vũ công Tiếu xem chừng không hề thừa. Nhưng nếu ngừng sử dụng dịch vụ này thì lần vận chuyển tới tính sao? – Đông Hoàng cau mày ngẫm ngợi, vết sẹo đỉnh đầu thu lại theo những nếp gấp ưu tư.

Tiệc chiêu đãi tổ chức trong tòa đại sảnh phi trường. Những chiếc bàn trải thảm trắng tinh chạy dọc sảnh, trên bày biện rượu cùng đồ ăn nhẹ. Quan khách tụm năm tụm ba bàn chuyện thế giới, Đông Hoàng ghé chỗ này một tí đảo chỗ kia một tí rồi nhẩn nha bên bàn tiệc chờ đợi Đỗ Thọ. Ngài phó đô đốc nâng ly rượu hết chúc tụng đồng nghiệp rồi lại các bậc lão thành, mãi lúc sau mới thấy ông ta lò dò đi ra từ đám đông, gương mặt hơi phờ phạc vì bị cả trăm người chất vấn. Dạo này tình hình Xích Quỷ có nhiều diễn biến căng thẳng, thân mang trọng trách phải trả lời là lẽ đương nhiên, nhưng nghe họ trình bày ý kiến – kẻ nói xiên ngang người hô xiên xẹo mà chẳng tay nào hiểu rõ nội tình, Đỗ Thọ thực điên cái đầu. Bởi thấu hiểu nỗi khổ sở ấy mà Đông Hoàng kết thân được với ông ta. Lão già đầu sẹo nâng ly rượu vẻ cảm thông, ngài phó đô đốc khẽ cụng ly đáp lễ. Cảnh tượng tri âm tri kỷ lọt ngay vào ống kính của một phóng viên, người đó nói:

-Ảnh đẹp quá! Từ từ, hai người có thể giữ tư thế đó không?

Cô ả phóng viên tóc vàng ban nãy bấm máy ảnh lia lịa, hai người kia cũng nở nụ cười cho ăn ảnh. Cô ả nọ cúi đầu cảm ơn đoạn đưa cho Đông Hoàng một tấm danh thiếp đề rõ tên tuổi và địa chỉ liên lạc. Đây không phải lần đầu tiên lão già bắt gặp kiểu mời mọc trá hình nấp dưới dáng vẻ trí thức lịch sự, bất quá ả không phải tuýp đàn bà mà lão ưa chuộng. Dù vậy lão già vẫn tươi cười nhận lấy, nàng phóng viên cười tít mắt rồi rời đi ngay. Đỗ Thọ nhấp ngụm rượu và cười:

-Tôi khuyên ông nên lập gia đình. Đàn ông bảy mươi chưa vợ cũng chẳng khác trai tân! Không giải quyết sớm, ông còn khổ dài dài!

Đông Hoàng nhếch mép cười. Lão vân vê tấm danh thiếp cho đỡ buồn tay rồi ghé đầu mấp máy môi:

-Có lẽ chúng ta nên ngừng sử dụng Mũi tên vèo vèo, tôi nghĩ nó không an toàn nữa.

Vị phó đô đốc biến sắc mặt, ly rượu trong tay rơi xuống. Bất Vọng nhanh như cắt chụp cái ly, dòng chất lỏng bên trong chỉ vừa kịp sóng sánh. Đỗ Thọ thở:

-Bại lộ à?

-Không. Tôi chỉ cảm giác vậy thôi, ngài nhạy cảm quá!

Thành thực mà nói, dẫu quan hệ giữa hai người họ tốt đến đâu, Đỗ Thọ sẽ chẳng bao giờ giúp Đông Hoàng vận chuyển một nghìn thùng vàng. Leo đến chức vị hiện tại, ông ta quá hiểu lợi hại ra sao nếu nhúng tay vào. Nhưng – nói đúng hơn là xui xẻo cho Đỗ Thọ – vài tuần trước, Tiếu đã xuất hiện.

Giống như cái cách gặp mặt Đông Hoàng, tên vũ công tìm đến Đỗ Thọ một cách bất ngờ và đầy khoa trương. Tuy nhiên cách thức gã thuyết phục hai nhân vật lại hoàn toàn khác nhau. Với lão già đầu sẹo, gã vẽ ra thứ viễn cảnh quyền lực tại Đại Hội Đồng còn với ngài phó đô đốc, gã giở giọng đe dọa phanh phui vài chuyện quá khứ chẳng mấy tốt đẹp của ông ta. Đỗ Thọ mới thăng cấp được hai năm, vây cánh chưa đủ mạnh nên phải nghe theo gã vũ công. Tuy nhiên ông ta cũng chính là người đề nghị sử dụng dịch vụ Mũi tên vèo vèo, phòng trường hợp xảy ra biến cố còn có thể đùn đẩy trách nhiệm.

-Lẽ nào là Thiên Hải? – Đỗ Thọ nghi ngờ – Thằng đó mắc bệnh ba hoa, không chừng chính nó để lộ kế hoạch! Tôi nói rồi, ông nên thuê chiến binh cấp cao như đại thánh sứ! Chẳng lẽ ông tiếc tiền nên dùng Thiên Hải?

Đông Hoàng cười:

-Thiên Hải không biết mình chở một nghìn thùng vàng đâu, tôi đảm bảo! Hắn là một kẻ đầu óc đơn giản. Vả lại chẳng ai tin lời hắn nói cả, mệnh danh là “xạo ke nhất thành phố” kia mà! Nhưng hắn giá trị theo cách riêng, tôi tin khoản đầu tư này không tệ! Hơn nữa, không bằng chứng, không nhân chứng, tin đồn mãi là tin đồn thôi!

-Ông tính sao thì tính! – Ngài phó đô đốc bực dọc – Nói trước, tôi sẽ không sử dụng quân đội áp tải hàng!

-Vấn đề này… kỳ thực tôi không phải người quyết định, ông nên bàn thảo với Tiếu.

Đông Hoàng tủm tỉm, riêng ngài phó đô đốc cảm tưởng lão đang ngoạc mồm cười hô hố vào mặt mình. Lão già đầu sẹo quyết tâm chơi lớn vì chẳng có điều gì vướng bận trong đời. Đỗ Thọ thì khác. Ngài phó đô đốc còn gia đình, đường công danh sự nghiệp phát dương quang đại như ngày hôm nay không phải miễn phí, vốn liếng chưa kịp thu hồi đã sa vào bãi lầy của thằng vũ công có điệu cười đáng ghét. Thâm tâm ông ta cầu mong đấng thánh thần quay ngược thời gian để sửa chữa sai lầm. Nhưng mơ ước vô lý quá, thánh thần đáp ứng không nổi.

Bàn luận kết thúc, hai người ai đi đường nấy. Đông Hoàng biết rõ Đỗ Thọ sẽ bảo vệ cái ghế phó đô đốc bằng mọi giá, sớm muộn không thể nhờ vả ông ta thêm nữa. Nhưng hiện giờ Đỗ Thọ là phương án duy nhất có thể chuyển hàng, không nhờ ông ta thì nhờ ai? Trăm mối suy nghĩ dồn về một hướng, vết sẹo trên đầu lão già lại co mình như rắn bảo vệ ổ, bàn tay vô thức vân vê tấm danh thiếp. Bất Vọng không nghe thấy cuộc nói chuyện nhưng qua vẻ mặt đăm chiêu của ông chủ, gã đoán vấn đề khá nghiêm trọng.

Nghĩ mãi không thông, Đông Hoàng bực dọc vứt toẹt tấm danh thiếp xuống bàn tiệc. Bất Vọng nhìn theo, trong lòng cảm giác kỳ lạ. Tấm danh thiếp khá cứng lại dày hơn bình thường, gã sinh nghi liền bẻ đôi nó thì phát hiện vài sợi dây điện nhỏ bên trong nối liền với một chiếc loa bé xíu. Ngẫm lại điệu bộ của con bé phóng viên ban nãy, gã chạy đến bên Đông Hoàng thì thào:

-Tôi sẽ quay lại ngay!

Lão già vừa ngẩng lên đã thấy Bất Vọng chạy ra tới cửa. Đông Hoàng không hề biết mình vừa bị nghe trộm. Cách đó vài trăm mét, tiếng rít dài vang lên từ chiếc tai nghe của cô ả phóng viên người Phi Thiên. Tiếng rít đột ngột biến mất, thay vào đó là giọng của Hỏa Nghi:

-Chạy đi Tiểu Hồ, cô bị lộ rồi!

Cô gái vội vàng chạy đến bãi đáp rồi leo lên chiếc phi thuyền mà Vô Phong cùng Hỏa Nghi đã đợi sẵn ở bên trong. Đúng lúc ấy Bất Vọng xuất hiện, gã đuổi theo nhưng con tàu vừa kịp cất cánh bay thẳng về trung tâm thành phố. Cô gái nọ hú hồn nhìn gã qua ô cửa đoạn lau sạch lớp trang điểm dày cộp trên khuôn mặt, hiện nguyên hình là Tiểu Hồ. Trong tay nàng là chiếc thẻ dữ liệu chứa đoạn hội thoại giữa Đông Hoàng và Đỗ Thọ.

Kế hoạch được Hỏa Nghi phác thảo rất kỹ lưỡng. Sở dĩ hắn chọn Tiểu Hồ chứ không phải Vô Phong trà trộn đám phóng viên là vì Bất Vọng không nhớ dung mạo cô gái; suốt những ngày ở chung cư số 4, gã ống khói rất hiếm khi tiếp xúc Tiểu Hồ, họa chăng một hai lần chào hỏi buổi sáng. Do vậy chỉ cần vài thao tác trang điểm, Tiểu Hồ có thể đánh lừa thị giác của gã. Tấm danh thiếp gắn máy nghe trộm cũng một tay Hỏa Nghi thiết kế. Tuy nhiên, đau đầu nhất là làm cách nào khiến Đông Hoàng tự động đề cập chuyện một nghìn thùng vàng. Nhưng may mắn thay, Tiểu Hồ đã đặt câu hỏi thông minh và thành quả là đoạn ghi âm vô giá.

-Chúng ta đi đâu? – Tiểu Hồ hỏi.

-Cục an ninh Cửu Long! – Hỏa Nghi đáp – Đưa tấm thẻ ghi âm này, hai lão già sẽ dắt tay vào tù!

Hắn nhăn răng cười khoái trá song cười chưa lâu thì nghe thấy Vô Phong hốt hoảng:

-Cái… cái gì kia?

Phía trước bọn họ là một tòa nhà cao tầng nằm rìa ngoài thành phố, trên nóc nhà có bóng người đang hút thuốc, kẻ đó không phải ai khác mà là… Bất Vọng. Ba người há hốc mồm kinh ngạc; khoảng cách từ phi trường tới đây dài hơn bốn cây số, chẳng ai hiểu gã làm thế nào hay sử dụng phép thuật gì để bắt kịp tốc độ của phi thuyền. Nhưng điều đó không quan trọng nữa, Vô Phong đảo tay lái bay hướng khác. Bất Vọng rít thuốc rồi thổi ra một làn khói đặc khổng lồ nuốt gọn chiếc phi thuyền, làn khói len lỏi trong động cơ phản lực phá hoại toàn bộ vi mạch điện tử. Con tàu mất lái đâm đầu với vận tốc khủng khiếp, ba người ngồi trong chỉ còn nước chờ chết. Vô Phong lớn tiếng chửi rủa:

-Lão già khốn kiếp!

Lúc phi thuyền sắp chạm đất, nó bỗng khựng lại như thể có bàn tay vô hình chụp gọn, bọn Vô Phong theo quán tính đâm sầm qua cửa kính sau ngã dập dụi xuống bãi cát hoang vắng. Khi họ tỉnh táo thần hồn, Bất Vọng đã đứng đấy từ lúc nào. Gã chậm rãi tiến đến lấy chiếc thẻ ghi âm trong túi áo của Hỏa Nghi, không ai dám làm gì kể cả cô nàng Tiểu Hồ ương ngạnh. Điếu thuốc trên môi Bất Vọng lững lờ làn khói mỏng, gã nhìn tấm thẻ rồi bóp nát vụn trước sự ngỡ ngàng của ba người. Vô Phong hét lên:

-Ông… ông làm gì thế, lão già?

Bất Vọng không trả lời câu hỏi ấy, gã hất hàm nói:

-Bọn cảnh binh sắp tới, mấy cô cậu biến đi nếu không muốn rắc rối.

Dứt lời, gã quay đầu bỏ đi. Công sức của bọn Vô Phong bỗng chốc đổ sông đổ biển. Tên tóc đỏ gầm lớn:

-Mẹ kiếp lão già, đứng yên đó!

Hắn lao tới, tay nắm chặt quả đấm. Nhưng Bất Vọng chỉ khẽ phẩy tay, làn khói thuốc mỏng mảnh chợt lao đi hất tung Vô Phong về phía sau. Tên tóc đỏ ngã trên cát, đầu óc choáng váng như vừa bị tát hơn trăm lần. Hắn gượng dậy quyết ăn thua đủ thì Tiểu Hồ ngăn lại:

-Đừng, ông ta có “bí kỹ”! Anh đánh không lại đâu!

Bóng dáng Bất Vọng khuất dần, bọn Vô Phong cũng rút đi trước khi cảnh binh xuất hiện. Trên đường về, ba người chẳng nói câu nào, dường như họ không thể tin đội trưởng đội kiếm sắt hành động như thế. Riêng Tiểu Hồ thất vọng toàn tập, thần tượng của nàng đã đổi thay quá nhiều.

Năm năm không dài.

Nhưng đủ thay đổi một con người.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Lịch up chap thì cứ 4chap/1 tuần vào T7 và Cn nhé
Tại già bị hạn chế onl do thi cử mà chưa thấy ai nhận lời up thay. Thực ra up một lượt đến chương mới nhất cũng được nhưng già không thích vậy, thích up từng cái hơn Very Happy Thông cảm vậy Very Happy

===============================

"ba gã khờ".... Very Happy

Chương 13
Ngày ấy có ba gã khờ…


“Thất vọng” là cảm giác chung của bọn Vô Phong, thất vọng vì nhiệm vụ thất bại thì ít mà bởi cách cư xử của ông già ống khói thì nhiều. Nhưng Bất Vọng không báo cáo sự vụ với ông chủ, cũng không đuổi ba người trẻ tuổi ra khỏi nhà mình, thậm chí còn mời họ ăn bữa tối. Gã vừa nhận lương nên tinh thần rất thoải mái và hoàn toàn chẳng để tâm chuyện hồi sáng.

Hôm ấy Bất Vọng ra phố ẩm thực mua thứ đặc sản mà Vô Phong hằng ao ước nếm thử – thịt chó. Thịt làm từ loại chó riêng của nước Xích Quỷ, không phải mấy con chó cảnh trong tay đám tiểu thư nhà giàu ở Phi Thiên. Chúng được chế biến thành nhiều món khác nhau như nướng, luộc, hấp, lẩu… gia vị ăn kèm gồm một nùi thực vật hương vị lạ kỳ và rượu – thiếu cái này, thịt chó mất ngon quá nửa. Bất Vọng bày biện các món lên đĩa, căn hộ tồi tàn bỗng chốc ngập tràn mùi thơm vừa quái dị vừa quyến rũ như lôi kéo người ta phải nếm thử. Nhưng suốt bữa, bọn Vô Phong không ai đụng tới dù chỉ một miếng. Thanh Nhi biết giữa họ đang xảy ra chuyện nên ăn quýnh quáng cho xong bữa. Mọi người im lặng, trừ Bất Vọng. Có hơi men, gã bắt đầu oang oang kể chuyện trên trời dưới đất rồi lại ca điệp khúc “ngày xưa” tựa đang tiếc thương cái “ngày nay”. Uống hết hai chai rượu, gã thuận tay lôi hai tên thanh niên đến sòng bạc vui chơi giải trí. Căn hộ giờ chỉ còn hai cô gái, mỗi người ưu tư tâm sự riêng.

-Cô ăn đi chứ? – Thanh Nhi nói.

Tiểu Hồ vội xua tay:

-Cảm ơn, em… no rồi!

Thanh Nhi bèn thu dọn bàn ăn. Sự thực là Tiểu Hồ chẳng có tâm trạng ăn uống, dòng suy nghĩ của nàng chộn rộn theo tiếng rửa bát đĩa lanh canh. Cô gái đang cố gắng tìm lý do thỏa đáng giải thích hành động của Bất Vọng nhưng sau rốt chỉ tìm thấy câu trả lời duy nhất: đội trưởng đội kiếm sắt đã chạy theo tiếng gọi của đồng tiền. Thực tế là lương bổng quân nhân Phi Thiên không hề thấp, riêng chức vị đội trưởng lại càng cao nhưng không thể so sánh với một Đông Hoàng thừa mứa tiền của. Lẽ nào khoản nợ mà cha mẹ đẻ Thanh Nhi để lại lớn tới mức ông ta phải bán rẻ danh dự? Không, không hợp lý! Bởi nếu bán rẻ danh dự, sao ông ta còn lên kế hoạch rời Cửu Long trong năm tới?

Ngồi mãi đâm chán, Tiểu Hồ liền kể chuyện hồi sáng cho Thanh Nhi. Thanh Nhi nghe xong không bình luận gì mà hỏi:

-Ở Phi Thiên, cha tôi là người thế nào?

-Hết thảy chiến binh Phi Thiên ngưỡng mộ Bất Vọng, rất nổi tiếng! Lẽ nào chị không biết?

-Cha nuôi không bao giờ kể chuyện quá khứ. Gần đây tôi mới biết ông ấy từng phục vụ quân đội Phi Thiên.

Tiểu Hồ nheo mắt:

-Đã bao giờ chị hỏi vì sao…

-Vì sao cha tôi rời khỏi quân đội chứ gì? – Thanh Nhi cắt ngang – Tôi nghe câu hỏi này nhiều lắm rồi!

Không khí chùng xuống, chỉ còn tiếng nước chảy ùng ục dội vào bốn bức tường mục ruỗng. Nhưng Tiểu Hồ chọn giải pháp im lặng chứ không hỏi dồn như Vô Phong hay Hỏa Nghi. Linh cảm mách bảo Tiểu Hồ rằng Thanh Nhi có tâm sự, bất quá chưa tìm đúng đối tượng để giãi bày. Sống quá lâu trong quận 4 đã khiến cô ta quên mất những đặc tính vốn có của phái nữ.

Và Tiểu Hồ không nhầm. Thanh Nhi lên tiếng sau một hồi ngập ngừng:

-Cha nuôi không trả lời câu hỏi đó. Nhưng tôi để ý cha hiếm khi ngon giấc, ông thường tỉnh dậy lúc nửa đêm, thở dốc như thể vừa gặp ác mộng và chuyện này kéo dài suốt năm năm liền!

Cô gái sắp xếp bát đĩa lên giá rồi tiếp lời:

-Có lần say rượu, ông buột miệng kể về một cuộc chiến vùng biên giới Phi Thiên. Ông kể đứt quãng, lúc chiến trường, lúc tấm bia mộ khổng lồ ở quảng trường Phi Thiên, đại khái là rất khốc liệt! Và cuộc đời ông thay đổi từ ấy, tôi dợm hỏi lý do nhưng ông lảng chuyện khác. Ám ảnh chiến tranh, đúng không? Nước Xích Quỷ ngày trước chiến tranh liên miên, cựu binh nhiều vô số, tôi gặp vài người như vậy rồi! Có lẽ vì lý do đó, ông mới nhất quyết từ chối phục vụ Phi Thiên.

Dân chúng Phi Thiên ai nấy đều biết đài tưởng niệm ở quảng trường thủ đô. Tại đó đặt hai tấm bia mộ khổng lồ, một tấm có từ thời Bạch Dương đệ nhất, cái còn lại xuất hiện sau cuộc chiến tranh biên giới giữa Phi Thiên và Lưu Vân quốc cách đây năm năm trước. Đây là dấu vết đau buồn trong lịch sử Phi Thiên, nó trở thành chủ đề rất nhạy cảm và rất ít thông tin liên quan, bản thân Tiểu Hồ chỉ nghe những lời đồn thổi chứ chưa tiếp cận bất cứ tài liệu chính thức nào. Vô Phong trước khi mất trí nhớ cũng tham gia chiến tranh biên giới, xem chừng hắn và Bất Vọng từng chiến đấu chung một trận địa.

Liệu hai người họ có quen biết? Tiểu Hồ nghĩ còn quá sớm để kết luận, nàng tiếp lời:

-Ám ảnh chiến tranh… sao ông ấy không nói từ sớm? Chia sẻ là cách xoa dịu nỗi đau mà!

-Cha thường bảo “thế hệ sau không hiểu thế hệ trước”. Ông nói cuộc đời chiến trận của ông là chuyện mua vui, rồi sau nó sẽ trở thành quá khứ bị lãng quên. Nói cho Vô Phong và thằng ranh kia ư? Không, bọn họ chỉ nghĩ cách đưa cha nuôi về Phi Thiên chứ không quan tâm chiến tranh ám ảnh ông ấy ra sao!

-Thế hệ sau không hiểu thế hệ trước? Thế hệ sau là chúng ta?

-Phải! Giống như nghe các ông già cựu binh kể chuyện cũ vậy, cô sẽ thấy họ thật lố bịch hoặc sự thông cảm mà cô dành cho họ chỉ tồn tại nhất thời.

-Đối với Bất Vọng, chị cũng cư xử như thế?

-Tôi yêu quý ông ấy vì ông là cha tôi, còn quá khứ của ông… ừm, tôi cảm thông phần nào nhưng không hiểu vì sao cha phải chiến đấu vì quốc gia? Chúng ta sống trong thời đại mở, đúng không? Chỉ cần có tiền, tôi có thể nhập cảnh nước khác!

Tiểu Hồ nóng người vì bị chạm đúng chỗ ngứa. Tâm Mộng thế giới đã thay đổi nhiều, mục tiêu của giới chiến binh cũng thay đổi theo, các định nghĩa lý tưởng quốc gia hay dân tộc bắt đầu sai lệch – hoặc con người cố tình làm nó sai lệch. Nhưng Tiểu Hồ luôn cố gắng hết mình trong thân phận hộ vệ thánh sứ bởi ngoài giao tình thân thiết cùng công chúa, đó là danh dự tối thiểu của chiến binh. Hơn nữa, do trải qua nhiều trận chiến hiểm nguy nên nàng đồng cảm với những con người ngã xuống vì Phi Thiên. Thứ cảm xúc ấy đến đứa trẻ cũng hiểu! Tiểu Hồ nói:

-Em nghe nói người Xích Quỷ chiến đấu hàng ngàn năm vì sự tự do. Lịch sử nơi này viết bằng chiến tranh, chẳng lẽ chị không hiểu vì sao người xưa chiến đấu cho quốc gia?

-Xích Quỷ? Nơi này á? Cô giỡn tôi à? – Thanh Nhi cười lớn – Tôi tự hỏi tại sao người xưa không đầu hàng cho xong? Để bây giờ tôi phải sống ở đây, trong chung cư số 4 mục ruỗng nhưng không bao giờ đổ sập?

-Nhưng…

Thanh Nhi thò tay bẹo hai bên má của Tiểu Hồ, ngăn không cho cô nàng nói tiếp:

-Tôi không biết nơi cô sống ra sao, nhưng ở đây, khi giấc mơ không thỏa mãn người khác thì nó chỉ là trò lố bịch, cô bé à!

Cô nàng khoác áo đi làm ca đêm, để lại bao nỗi nghi vấn trong lòng Tiểu Hồ. Chuyện của Thanh Nhi, Tiểu Hồ đã nghe qua; bất mãn cuộc sống hiện tại khiến con người ta dễ sinh thành kiến với quá khứ, kẻ như Thanh Nhi không hiếm. Ở cường quốc Phi Thiên vẫn tồn tại vô số con người muốn hạ bệ triều đại Bạch Dương dù ngài đệ thập cố gắng đến đâu đi chăng nữa. Nhưng mọi sự không đơn giản như thế. Sâu, sâu nữa, tít trong tâm khảm Thanh Nhi có thứ gì đấy đã chết, chết vì bị những bức tường quận 4 bóp nghẹt. Và đừng trông mong một phương thuốc khiến nó hồi sinh.

Một tiếng sau, Bất Vọng trở về trong tình trạng say xỉn và phải nhờ Vô Phong cùng Hỏa Nghi đỡ vai. Gã khật khưỡng bước, cười nói ầm ĩ cả nhà. Hỏa Nghi khuyên gã đỉ nghỉ nhưng gã không chịu, còn cởi áo vứt toẹt trên sàn nhà, thách thức hai thằng thanh niên đánh nhau tay đôi. Vô Phong và Hỏa Nghi sẵn tức vụ hồi sáng bèn hè nhau ghì cổ Bất Vọng, đánh vật mãi mới lôi nổi gã lên gác xép. Tiểu Hồ ngồi dưới nghe thấy tiếng huỳnh huỵch từ trên vọng xuống, lại nghe gã tóc đỏ kêu thất thanh:

-Đừng! Đừng có nôn! Ối… tổ sư Vạn Thế! Mẹ kiếp lão già, tôi giết ông!

Cô gái bật cười rồi lặng thinh. Thần tượng của nàng giờ đổ đốn như kẻ nhụt chí. Phải chăng ám ảnh chiến tranh kinh khủng đến vậy? Năm năm trước xảy ra chuyện gì?

Rốt cục nàng chẳng hiểu Bất Vọng, đúng như lời Thanh Nhi nói.

Thế hệ sau không bao giờ hiểu thế hệ trước.

Tiểu Hồ chán nản nhặt chiếc áo khoác. Bỗng từ túi áo rớt ra một tấm ảnh khá cũ, dường như chụp từ rất nhiều năm trước. Ảnh chụp ba người trẻ tuổi; kẻ đứng bên phải không cười, gương mặt trơ như kim loại tỏ vẻ khó chịu, duy mái tóc màu sắt gỉ đặc trưng không bao giờ thay đổi. Người đứng bên trái ngoác miệng cười lớn, tay xách chai rượu uống dở, gã thu hút ánh mắt người khác bởi mái tóc đỏ rực, Tiểu Hồ đã chạm trán gã ở Thiên Phạn – kẻ mà sau này trở thành trùm khủng bố lãnh đạo Xích Tuyết. Và cuối cùng là người đứng giữa, một anh chàng thư sinh vóc dáng mảnh dẻ, ánh mắt hiền hòa sau mái tóc rối, Tiểu Hồ chưa từng gặp người này. Phía sau tấm ảnh đề dòng chữ viết tháu cùng ba chữ ký khác nhau:

Tấm ảnh là tài sản của ba gã khờ, nếu ai nhặt được thì vui lòng trả lại, xin cảm ơn! Liệt Giả - Mãnh Hổ - Bất Vọng.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
-Không chỉ vậy, mà bởi ông ta hiểu rõ Liệt Giả. Hai người họ từng là bạn thân, rất thân!



Chương 14
Trò chơi bắt đầu




Cục diện ở Cửu Long xoay chiều khiến Lục Châu rối trí.

Công chúa vốn chắc mẩm bọn Vô Phong sẽ thuyết phục được Bất Vọng quay về, vấn đề chỉ là chờ đợi. Nàng định nhân lúc này du hành một chuyến đến Đại Hội Đồng và đích thân kêu gọi sự giúp đỡ, sau đó chuẩn bị tinh thần truy tìm Quỷ Vương thứ tư. Nhưng sự vụ ở phi trường Cửu Long cho thấy Bất Vọng lộ rõ ý cự tuyệt Phi Thiên quốc. Kế hoạch của Lục Châu bỗng chốc đổ bể, phi thuyền Thần Sấm vì thế vẫn chưa khởi hành.

Không thể dùng tiền mua chuộc Bất Vọng, Phi Thiên đã dùng rất nhiều tiền nhưng kết quả vẫn y nguyên. Kẻ cự tuyệt đồng tiền có nghĩa là hắn gần như không có điểm yếu. Thuyền trưởng Nhất Long tính chuyện bắt cóc con nuôi của Bất Vọng nhưng Lục Châu kiên quyết phản đối. Tuy nhiên nó lại là giải pháp cuối cùng, thực không thể tìm ra phương án khả dĩ nào thuyết phục gã cựu đội trưởng cứng đầu cứng cổ.

-Nếu có tấm thẻ ghi âm, Đông Hoàng chắc chắn vào tù! Đáng tiếc, Bất Vọng… – Ngài thuyền trưởng xoắn bộ râu làm nó quăn tít – … tại sao thằng đó đổ đốn vậy chứ?

-Ngài từng gặp ông ấy? – Lục Châu hỏi.

-Làm việc cùng nhau là đằng khác! Hắn hơi lập dị nhưng rất trách nhiệm, đặc biệt không bao giờ từ chối mệnh lệnh! Có lẽ chiến tranh biên giới năm năm trước làm hắn thay đổi.

-Ám ảnh chiến tranh? Thế thì ông ấy cần bác sĩ tâm lý!

Nhất Long cười rung vai:

-Xin thứ lỗi, thú thật là cô không hiểu gì về đám cựu binh! Không thể “cảm hóa” những gã cứng đầu đầy lòng tự tôn bằng lời nói, thưa công chúa! Như tôi đây nói chuyện, bọn họ chưa chắc nghe, cớ gì lại nghe mấy tay bác sĩ tâm lý?

-Vậy ngài có cách gì không?

-Tôi chỉ là người thừa hành mệnh lệnh, thưa công chúa.

Công chúa chợt nhận ra mình đang ỷ lại. Đại thánh sứ Tây Minh và thuyền trưởng Nhất Long chỉ mang trách nhiệm bảo trợ, còn mọi việc phải do nàng tự quyết. Cô gái cắn môi suy nghĩ nhưng mãi vẫn chưa đâu vào đâu. Nhất Long thấy vậy bèn gỡ bí cho nàng:

-Đội Tiểu Hồ cần tiếp tục điều tra Đông Hoàng. Bằng mọi giá phải thu thập bằng chứng xác thực việc lão ta tài trợ Xích Tuyết. Chúng ta sẽ dùng nó để trao đổi Bất Vọng.

-Trao đổi thế nào? – Lục Châu nheo mắt.

-Nếu đưa bằng chứng lên Đại Hội Đồng, Đông Hoàng chắc chắn ngồi tù mà chính phủ Xích Quỷ không muốn vậy, ông ta rất quan trọng với nền kinh tế của nước này. Chúng ta sẽ giữ bí mật, đổi lại chính phủ Xích Quỷ phải thu hồi giấy phép thị thực của Bất Vọng. Bất Vọng bị trục xuất đồng nghĩa con gái của hắn không thể trả nợ, tới lúc ấy hắn không thể không nghe lời chúng ta. Công chúa thấy thế nào?

-Nếu ông ta đến nước khác tìm công việc mới thì sao?

-Trước khi xuất ngũ, cái đầu Bất Vọng bị treo giá năm mươi thùng kim cương. Đến giờ giải thưởng ấy vẫn còn hiệu lực và vô số kẻ muốn khiêu chiến hắn. Nếu Bất Vọng chuyển sang nước khác, chúng ta sẽ bắn tin ra ngoài chợ đen, hắn đừng hòng yên ổn!

Lục Châu nghĩ phương án này khá vẹn toàn. Riêng đoạn tiết lộ thông tin cho những kẻ khát khao giải thưởng năm mươi thùng kim cương, nàng cảm thấy hơi nhẫn tâm. Hơn nữa nó vi phạm nghiêm trọng hiến pháp Phi Thiên; hiến pháp quy định chính phủ không được quyền đòi hỏi cựu binh tái phục vụ đất nước nếu người ấy từ chối. Dù vậy, nên trách Bất Vọng trước vì chính gã khiến cơ sự rối tinh rối mù. Tuy nhiên công chúa không hiểu tại sao cứ nhất thiết phải nhờ gã giúp sức? Thà rằng gọi thêm vài người thực lực ngang tầm thành viên Thổ Hành hơn là năn nỉ một người vốn tuyệt giao với tổ quốc. Hay chẳng lẽ nhân tài Phi Thiên đã tuyệt chủng? Như đoán được tâm tư của công chúa, ngài thuyền trưởng vuốt râu nói:

-Tôi biết cô nghĩ gì. Nhưng đây là tình thế bất khả kháng bởi ngoài đại thánh sứ Tây Minh, Bất Vọng là nhân vật cuối cùng mà Liệt Giả e ngại!

-Vì trình độ kiếm thuật cao?

-Không chỉ vậy, mà bởi ông ta hiểu rõ Liệt Giả. Hai người họ từng là bạn thân, rất thân!



Cùng lúc ấy, bầu trời ở Cửu Long ngả màu xâm xẩm tối, ông chủ Đông Hoàng cũng vừa trở về, chân nam đá chân xiêu phải hai gã vệ sĩ đỡ vai mới đi nổi. Bữa tiệc linh đình hồi chiều chẳng khác nào bài kiểm tra tửu lượng dành cho lão già bảy mươi tuổi. Nguyên nhân là các vị cựu binh cùng sĩ quan mới chê tiệc chiêu đãi hồi trưa ít lửa quá! Nhạt quá! Đỗ Thọ cực chẳng đã phải tổ chức thêm một bữa nữa nhằm thỏa dịp họp mặt một năm mới có một lần. Mang tiếng tiệc nhưng đậm chất nhậu: rượu, mồi và cười nói ca hát tưng bừng. Đông Hoàng xui tận mạng khi ngồi cùng mấy tay cựu binh, lão uống khá nhưng so với đám kia thì xách dép chạy theo chưa chắc đuổi kịp. Xứ này đo lòng thành tâm qua rượu, thằng nào uống ít tức là giả dối, thế nên lão già dù ngán vẫn phải bám theo đoàn đua quyết không bỏ cuộc. Quan trọng hơn, đám cựu binh thay đổi ít nhiều đã thay đổi cái nhìn về lão.

Hai gã vệ sĩ đặt Đông Hoàng lên chiếc ghế bành. Lão già ôm trán như cố giữ linh hồn không vọt khỏi thể xác, ánh đèn lòe loẹt từ thành phố Cửu Long nhảy nhót loạn xạ trước mắt lão. Người đời bảo say sẽ dễ ngủ mà lão chẳng thấy đúng. Mở mắt thì buồn ngủ, nhắm mắt lại không ngủ nổi, có lẽ thế mà những gã say luôn bẩn tính. Đông Hoàng cũng biến thành kẻ bẩn tính khi nhân viên phục vụ nói rằng Quạ Đen muốn gặp, lão chửi thằng ranh con thiếu tôn trọng người già cả. Là chủ tịch hội đồng thương nghiệp đáng kính, một công dân Xích Quỷ tiêu biểu, một bạn hàng thân thiết của hạm đội quốc gia và một quý ông hoàn hảo trong mắt quý bà quý cô, thằng ranh kia là đứa nào mà đòi gặp mặt? – Đông Hoàng lè nhè qua máy bộ đàm. Định lè nhè tiếp, lão chợt nghe đầu dây bên kia lạo xạo rồi nghe thấy giọng người khác:

-Gặp nhau nói chuyện hay nghỉ “chơi” đây?

Nghe thứ ngữ điệu đều đều đôi phần nhạt nhẽo, lão sực nhớ hình ảnh gã đeo khẩu trang khoác y phục đen ám bụi. Đông Hoàng vội vàng bấu víu chút tỉnh táo hiếm hoi đoạn trả lời:

-Ồ! Là anh bạn hả? Mấy năm nay chẳng đến thăm tôi, tắc trách quá! Tới đây, tới đây! Tiện thể mang giùm thuốc giã rượu!

Lát sau Quạ Đen bước lên đỉnh tháp. Nốc hết chỗ thuốc giải rượu, Đông Hoàng bớt say và nhìn tay vệ sĩ đã lâu chưa gặp. Lão nhớ rõ dáng đi ngó nghiêng mặt đất, chiếc khẩu trang bịt kín nửa mặt cùng kiểu cách nói chuyện không kiêng nể ai của Quạ Đen. Từ ngày Bất Vọng tới, gã chuyển vào quận 4 và chỉ liên lạc với ông chủ qua bộ đàm, tính đến nay đã năm năm. Sau chừng ấy thời gian, gã vẫn không hề thay đổi.

Quạ Đen đặt một xấp ảnh trước mặt ông chủ. Ảnh chụp ba người gồm hai nam một nữ, nổi bật nhất là gã thanh niên sở hữu mái tóc đỏ rực tựa màu máu. Đông Hoàng vừa xem từng bức vừa hỏi:

-Đây là…

-Ba đứa này ở cùng Bất Vọng hơn một tuần rồi, nghe đâu chúng nó đến từ Phi Thiên. Tôi nghĩ ông nên biết.

Nghe gã nói, Đông Hoàng chợt nghĩ lại cuộc gặp gỡ cách đây nửa tháng. Lần đó một người tự xưng là đại diện chính phủ Phi Thiên tới đây và đề nghị Đông Hoàng giải phóng Bất Vọng, bù lại lão sẽ nhận được số tiền thỏa đáng đồng thời hưởng vài quyền lợi kinh doanh đặc biệt. Tuy nhiên Đông Hoàng không hứng thú bởi Phi Thiên đã hết đất cạnh tranh, hơn nữa tên vũ công Tiếu từng cảnh báo nếu để Bất Vọng tái nhập ngũ, Đông Hoàng sẽ gặp nguy hiểm. Do vậy lão thẳng thừng từ chối lời đề nghị nọ. Ở đây lão là vua nên chẳng sợ thế lực nào nắn gáy, kể cả Đại Hội Đồng. Phải chăng ba đứa này đang cố gắng thuyết phục Bất Vọng? – Lão già phỏng đoán.

-Chúng vào quận 4 nhờ giấy thông hành, thấy bảo là hành nghề phóng viên phỏng vấn chuyện sinh đẻ gì đó. – Quạ Đen tiếp lời – Nhưng trông chúng chẳng giống phóng viên chút nào, lại đi khắp nơi hỏi Mũi tên vèo vèo nữa chứ!

Đông Hoàng chột dạ, vết sẹo đỉnh đầu hơi nhăn. Quạ Đen tinh ý nhận ra vẻ khác thường của lão liền buông lời chất vấn:

-Tôi tưởng Mũi tên vèo vèo không đặt trụ sở tại Xích Quỷ? Hóa ra nó nằm ở quận 4 à?

Ánh mắt Quạ Đen đột ngột sắc bén dị thường, trái ngược hẳn vẻ ngái ngủ thường lệ. Đông Hoàng ngán ngại gã cũng bởi đôi mắt ấy. Lão già trả lời:

-Phải. Ta có chút chuyện làm ăn cùng Mũi tên vèo vèo.

-Tôi được quyền biết chứ?

Trông ánh mắt Quạ Đen, Đông Hoàng thừa biết gã đang phát ngán vì lâu chưa gặp đối thủ xứng tầm. Lão trả lời:

-Ta đang chơi ván lớn, nếu anh bạn chịu giúp ván này, ta sẽ kể hết!

Gã đeo khẩu trang gật gù:

-Không tệ. Vậy “chơi” thế nào?



Khi cuộc nói chuyện giữa Đông Hoàng và Quạ Đen bắt đầu thì tại phi thuyền Thần Sấm, Nhất Long cùng công chúa đang bàn thảo kế hoạch. Ngài thuyền trưởng nói:

-Một tháng trước, ba mươi nhà khoa học mọi chuyên ngành từ nhiều nước trên thế giới lặng lẽ cập bến Cửu Long và họ chưa hề xuất cảnh, điều này rất bất thường! Đội tình báo đã lục tung cả thành phố nhưng không thấy đâu, ngoại trừ một nơi không thể kiểm tra, đó là tòa tháp của Đông Hoàng. Tính theo mốc thời gian, sự việc này gần trùng với khoảng thời gian ông ta vận chuyển một nghìn thùng vàng. Có thể Đông Hoàng đang giúp Xích Tuyết thử nghiệm vũ khí.

-Ngài chắc chắn? – Lục Châu hỏi.

-Không thể chắc chắn điều gì, thưa công chúa! Nhưng “làm gì đó” tốt hơn “không làm gì”! Ba hộ vệ thánh sứ có ba ngày để hoàn thành nhiệm vụ. Giờ này Đông Hoàng chắc chắn nhận ra sự có mặt của bọn họ, nếu không khẩn trương, lão sẽ tẩu tán mọi thứ!



Nghe xong câu chuyện của ông chủ, Quạ Đen gật gù thầm khen lão già ngần này tuổi mà vẫn khoái mạo hiểm. Gã lên tiếng:

-Thế con bé tóc đỏ ấy quan trọng cỡ nào? Tại sao ông nghiên cứu nó?

-Một thứ “vũ khí” quan trọng của Liệt Giả. Gã nhờ ta trông nom và ta cũng muốn biết “Ngục Thánh” bên trong con bé thực chất là gì nên mới bỏ tiền thuê đám khoa học gia. Nhưng ba ngày nữa là đến hạn gửi trả con bé, không thể tìm hiểu thêm nữa, đáng tiếc! Nhờ anh bạn áp tải chuyến hàng này, ta cảm giác Phi Thiên đang muốn phá hoại công việc làm ăn với Xích Tuyết! Ta sẽ gọi thêm Thiên Hải nhưng hình như hắn đang chuyển hàng? Tiện đây giới thiệu luôn nhé, hắn là nhân viên của Mũi tên vèo vèo!

Tuy cùng là vệ sĩ của Đông Hoàng nhưng cả ba người Quạ Đen, Bất Vọng và Thiên Hải chẳng giao thiệp nhiều. Giờ biết thân thế của Thiên Hải, gã đeo khẩu trang khá ngạc nhiên:

-Thằng đó hả? Tôi tưởng nó chỉ mải ăn chơi?

-Mấy người cần nói chuyện với nhau nhiều hơn! – Đông Hoàng mỉm cười.

Quạ Đen gật gù đoạn tiếp lời:

-Vậy ông quyết tâm đối đầu Phi Thiên? Có vẻ ông rất muốn xuống lỗ sớm!

Lão già cười ngất, tay vân vê hai con xúc xắc đỏ au:

-Trong mắt họ, ta thật chẳng bằng con sâu cái kiến! Nhưng ở Xích Quỷ, họ phải chơi theo luật của ta!

Message reputation : 100% (1 vote)
lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Một ván "thuyền chìm thuyển nổi" giữa Hỏa Nghi và lão Năm mắt lươn

Chương 16
Một triệu một trăm điểm


Ngày thứ nhất, trước nửa đêm

Thực chất anh chàng đeo kính cận nhút nhát tên Chính Minh đang làm việc tại tháp sòng bạc là Tất Tử giả dạng. Nhờ tài phẫu thuật thẩm mĩ của Tàn Thi cộng thêm khả năng bắt chước tính cách hoàn hảo của mình, Tất Tử đã trà trộn thành công. Về phần Chính Minh “thật”, Tàn Thi đang chăm sóc anh ta tại một địa điểm bí mật trong thành phố Cửu Long; hắn vừa được tiêm thuốc mê vừa truyền chất dinh dưỡng nhằm duy trì sự sống – một công việc bất đắc dĩ.

Theo nguồn tin gián điệp, Đông Hoàng đang tiến hành thí nghiệm bí mật, vụ động đất bất thường hồi đầu tuần mà tâm chấn nằm tại tòa tháp là một minh chứng. Tuy nhiên các điệp viên không thể thâm nhập vào tháp sòng bạc vì hệ thống bảo vệ rất nghiêm ngặt, chỉ một số ít nhân viên mới có quyền ra vào tầng hầm, trong số đó có Chính Minh. Không thể dùng biện pháp tra khảo thông thường với Chính Minh vì dễ đánh rắn động cỏ. Thế nên việc này trao lại cho những chuyên gia tình báo của Thổ Hành là Tất Tử và Tàn Thi. Hai người bắt cóc Chính Minh, sau đó tra khảo anh ta theo cách đặc biệt: tiêm thuốc. Tàn Thi là bác sĩ của Thổ Hành nên rất rành hóa chất y dược. Hắn biết điều chế những thứ thuốc gây ức chế thần kinh, người bị tiêm thuốc sẽ rơi vào trạng thái ảo giác và sẽ trả lời mọi câu hỏi đặt ra, với người thường như Chính Minh lại đặc biệt hiệu quả.

Bằng kiểu tra khảo này, Chính Minh đã khai mọi thứ. Cánh cửa thép tầng hầm bảo vệ ra sao, ai phục vụ dưới đó hay chuyện đưa thẻ nhân viên cho bạn gái vì tính sĩ diện tăng cao bất chợt, anh ta kể tất tần tật. Nhưng mâu thuẫn nảy sinh khi Chính Minh nói về một bé gái tóc đỏ. Trong cơn ảo giác, anh ta khẳng định mình thường xuyên đưa đồ chơi xuống tầng hầm cho con bé theo lệnh của ông chủ, không những thế còn bắt gặp một nhóm người thường xuyên túc trực nghiên cứu con bé. Tàn Thi bèn phẫu thuật gương mặt Tất Tử rồi tra hỏi cuộc sống xung quanh Chính Minh. Nhờ vậy mà Tất Tử diễn xuất thành công, thậm chí qua mặt cả bài kiểm tra kiếm thuật của Bất Vọng. Tất cả đều hoàn hảo trừ mối nhân duyên giữa cô bạn gái và anh chàng khù khờ đeo kính cận bỗng dưng chấm hết trong buổi chiều mưa gió. Tất Tử phàn nàn rằng ca này khó, hắn bó tay.

Tối hôm ấy, Tất Tử gọi điện xác nhận Chính Minh nói thật. Cách đây một tháng, Đông Hoàng đã thuê ba mươi nhà khoa học tới lắp đặt các thiết bị nghiên cứu dưới tầng hầm. Lão tiếp nhận cô bé tóc đỏ không lâu sau đó và lập tức tiến hành nghiên cứu đứa nhỏ. Đông Hoàng nghiêm cấm nhân viên tiết lộ chuyện này ra ngoài và tất cả răm rắp nghe lời, bởi lẽ miếng cơm manh áo của họ phụ thuộc ông chủ, vả lại với lão già đầu sẹo, xóa sổ vài mạng người dễ như trở bàn tay. Thậm chí trong nội bộ đám nhân viên nọ cũng hạn chế nói về chủ đề nhạy cảm ấy. Tất Tử đã cố hết sức nhưng không khai thác được thông tin giá trị nào. Tuy nhiên qua lần tiếp xúc hiếm hoi với con bé tóc đỏ, hắn khẳng định nó là một loại vũ khí nguy hiểm.

Tất Tử sớm nhận ra hắn không thể hoàn thành nhiệm vụ một mình. Hệ thống bảo vệ của tòa tháp rất chặt chẽ, mỗi nhân viên một phận sự, người này không thể chen vào công việc của người kia nên rất khó cài đặt các thiết bị theo dõi. Theo lời hắn, vài ngày tới Đông Hoàng sẽ di chuyển toàn bộ máy móc thiết bị cùng đứa bé tóc đỏ. Nhóm Vô Phong cần hành động nhanh, nếu không sẽ mất chứng cứ buộc tội Đông Hoàng, đồng thời mất luôn cơ hội thúc ép chính quyền Xích Quỷ trục xuất Bất Vọng. Nhóm Vô Phong cần tạo ra sự hỗn loạn cả trong lẫn ngoài tòa tháp để giúp gã Chính Minh phiên bản giả dạng thu thập tài liệu. Nhưng làm thế nào? Đừng quên Đông Hoàng giờ là chủ tịch hội đồng thương nghiệp thành phố, ngoài đám băng đảng quận 4 thì cảnh binh sẽ bảo vệ lão nếu xảy ra biến sự. Bọn Vô Phong không thể nhờ cậy gián điệp vì lực lượng này quá mỏng. Đội Thổ Hành không thể tham gia vì một nửa đang truy tìm Quỷ Vương thứ tư, nửa khác bảo vệ công chúa. Nói tóm lại giờ này chẳng ai giúp bọn Vô Phong, họ phải tự nghĩ kế hoạch tác chiến.

Hỏa Nghi đã ngồi suy nghĩ suốt mấy tiếng liền, toàn thân không nhúc nhích, dễ chừng cái mông của hắn đã lún thành hình trên ghế. Tiểu Hồ sốt ruột, chốc chốc lại ngó qua khe cửa quan sát tình hình. Vài ngày nay, bọn lâu nhâu của Quạ Đen thường lảng vảng quanh đây, chốc chốc lại ngó nghiêng như tìm kiếm điều gì đó. Hai người lo lắng bao nhiêu thì gã tóc đỏ vô tư bấy nhiêu, hắn đang nằm dài trên ghế ngáy pho pho. Tiểu Hồ trông mà ngứa mắt, nghĩ bụng chẳng nhẽ ra tát bốp vào mặt gã?

-Có vẻ Đông Hoàng đã biết chuyện… – Tiểu Hồ lắc đầu thở dài – …giờ đi đâu cũng bị bám đuôi, bực thật!

Hỏa Nghi không trả lời mà vẫn bất động, ánh mắt ơ hờ trên những túm mạng nhện ở góc phòng. Đương ngụp lặn trong hàng tá suy nghĩ dày đặc như sương mù, một tia sáng bất thình lình xuất hiện chiếu qua tâm trí Hỏa Nghi, hắn bắt đầu nói – cử động đầu tiên sau hàng tiếng đồng hồ:

-Chúng ta cần người trợ giúp, tôi tin người này đủ sức “chơi” với Đông Hoàng.

Tiểu Hồ nhíu mày vẻ không tin:

-Ai? Chúng ta đâu quen biết ai ở Cửu Long?

Hỏa Nghi cười đoạn gọi tên tóc đỏ trở dậy rồi nói:

-Năm mắt lươn. “Kẻ thù của kẻ thù là bạn”, cậu quên à?



Qua nửa đêm, sang ngày thứ hai

Khu sòng bạc phía tây luôn bất ổn vì các ông trùm thường xuyên đấu đá nhau. Nhưng kể từ ngày Đông Hoàng nhậm chức chủ tịch hội đồng thương nghiệp, các vụ đánh lộn giảm hẳn, an ninh trật tự cải thiện đáng kể. Liên minh của Năm mắt lươn tan rã bởi nhiều ông chủ khác thấy gây hấn mãi chẳng ăn thua, hơn nữa Đông Hoàng đang nắm giữ địa vị quan trọng, tốt nhất là nên an phận chờ thời. Thậm chí vài người còn gửi quà chúc mừng lão già đầu sẹo và ngỏ ý hợp tác, Đông Hoàng liền bỏ qua thù cũ rồi vui vẻ nhận lời. Chỉ sau vài ngày, vây cánh Năm mắt lươn yếu đi rõ rệt.

Dù vậy, ông chủ Năm vẫn làm ăn phát đạt và chẳng có vẻ gì là yếu thế hơn ngài chủ tịch Đông Hoàng. Sòng bạc của ông ta hay ho ở chỗ là thường tổ chức nhiều thể loại đỏ đen truyền thống của Xích Quỷ, còn Đông Hoàng đi theo chiều hướng tân thời nhằm thu hút khách nước ngoài. Vì thế tháp sòng bạc của Đông Hoàng đối với dân chơi sành sỏi chỉ là chốn cưỡi ngựa xem hoa ngắm đàn bà, chứ muốn tận hưởng cảm giác được ăn cả ngã về không thì phải đến địa bàn của ông chủ Năm.

Đã quá nửa đêm, dòng người lũ lượt kéo về khu phía tây, trong số đó có Hỏa Nghi. Hắn đi một mình, chốc chốc quay về phía sau để chắc rằng không ai bám đuôi. Nhờ Tiểu Hồ và Vô Phong đánh lạc hướng nên hắn mới ra khỏi quận 4 an toàn. Bất quá Hỏa Nghi cảm giác một ánh mắt vô hình nào đấy đang theo dõi từng cử động của hắn, lòng thấp thỏm vì sợ bị thủ tiêu. Đông Hoàng ở đất này như thần như thánh, muốn Hỏa Nghi bốc hơi không dấu vết là chuyện đơn giản. Đời còn lắm điều vui, hắn chưa muốn chết sớm.

Hỏa Nghi rốt cục cũng tìm thấy nơi cần đến. Hắn đang đứng trước một tòa nhà cũ kỹ, trông nó hoàn toàn lạc điệu giữa trung tâm sòng bạc hoa lệ nhưng khách khứa vẫn vào ra nườm nượp. Hỏi ra mới biết ông chủ Năm cố tình không tu sửa mặt tiền nhằm lưu giữ không khí quen thuộc với khách chơi bạc lâu năm. Trước khi vào sòng bạc, khách hàng phải đổi tiền sang “hộp” – loại vật dụng tượng trưng tài khoản, đây là quy định bắt buộc. Quầy đổi tiền nằm ngay cửa chính, Hỏa Nghi vét túi mãi rồi đếm đi đếm lại chỉ được vài tờ giấy bạc tương đương nửa thùng vàng, vài cô gái đứng phía sau cười khúc khích vì tưởng hắn là con bạc khát nước. Hỏa Nghi hơi nóng mặt. Đường đường con cháu gia tộc họ Hỏa lừng danh, tiền tiêu không biết nghĩ mà bị cười vậy thì nhục lắm!

Trái ngược vẻ ngoài cũ kỹ, bên trong sòng bạc cực kỳ tiện nghi và chia thành hai phân khu rõ ràng. Một bên là tập hợp các trò chơi hiện đại còn bên kia là trò chơi truyền thống với những sới bạc – đặc điểm nổi bật tạo nên thương hiệu Năm mắt lươn. Khác kiểu ngồi bàn ghế sang trọng như nơi khác, chốn này dựng phản gỗ trên mặt đất dành để ngồi bệt. Mỗi phản là một “sới” nằm san sát nhau, có thể hai người một sới, bốn người một sới hoặc tám người cùng chung sới chưa kể đám khán giả ngồi xung quanh. Trò chơi nổi tiếng nhất ở đây là “tổ tôm” – một loại bài gồm một trăm hai mươi (120) lá, từng quân vẽ hình thù khác nhau và cách chơi khá phức tạp. Dạo trước đến Cửu Long, Hỏa Nghi từng chơi thử tổ tôm nhưng bỏ ngay, hắn khoái trò chơi hiện đại hơn.

Tuy nhiên Hỏa Nghi không đến chơi bạc mà gặp Năm mắt lươn. Hắn hỏi một nữ tiếp viên thì cô ta dẫn hắn tới gặp một gã bảo vệ chặn đường lên tầng trên. Gã nhìn Hỏa Nghi rồi nhã nhặn hỏi:

-Quý khách hẹn ông chủ chưa ạ?

-Không! – Hỏa Nghi lắc đầu – Tôi muốn bàn chuyện làm ăn với ông ấy!

-Xin lỗi! Ông chủ chỉ tiếp khách đã đặt lịch hẹn, quý khách xin đợi hôm khác!

-Anh bạn nói khó giùm tôi được chứ? Tôi cần gặp ông ấy, gấp lắm!

-Xin lỗi! Quy định là vậy, mong quý khách thông cảm!

Lão già mắt lươn xem chừng sẽ không xuất đầu lộ diện trừ phi Hỏa Nghi phá nát sòng bạc này. Hắn cười thầm đoạn hỏi gã bảo vệ:

-Tầng trên dành cho khách hạng sang à?

-Vâng, quý khách cần chuẩn bị tối thiểu mười thùng vàng!

Dĩ nhiên là Hỏa Nghi không đủ tiền. Nhưng hắn biết cách phá nát sòng bạc mà chẳng cần những tác động vật lý. Lâu lắm chưa chơi bạc, máu ăn thua trong người hắn nhanh chóng trỗi dậy.

Hỏa Nghi mò sang khu trò chơi hiện đại. Hàng trăm thanh niên trẻ tuổi đang chìm đắm giữa vô vàn trò chơi lấp lánh sắc màu, được ưa chuộng nhất là “bắn súng ảo”. Khách hàng đặc biệt quan tâm trò này bởi hai tháng nay, khắp trung tâm sòng bạc chưa có ai phá nổi kỷ lục do người chơi trước lập nên. Trên bảng điện tử ghi rõ người đó là Thiên Hải, hắn đã lập kỷ lục một triệu điểm, ngang bằng mức điểm tối đa mà máy tính thiết lập. Sự kiện đó như bom nổ khiến nhà sản xuất phải cật lực phát triển thêm nhiều màn chơi mới.

Máy chơi “bắn súng ảo” tốn khá nhiều diện tích: một tấm bục rộng chừng mười mét vuông, nền là bàn trượt kim loại di chuyển theo bước chân giống như máy chạy bộ nhưng hoạt động đa chiều hơn. Người chơi sẽ đeo một chiếc kính mắt tạo không gian ảo, khi bước đến đâu, bàn trượt di chuyển theo tới đó làm cảm giác du hành trong thế giới ảo thật hơn bao giờ hết. Các khẩu súng được thiết kế với độ nảy, độ giật y như thật nhằm tăng độ chân thực, trò chơi vì thế rất khó. Đám đông đang tập trung quanh một người chơi mà điểm số vừa nhích lên ngưỡng năm nghìn. Số người đạt ngưỡng này khá hiếm, có thể tính trên đầu ngón tay. Nhưng độ khó kể từ đó tăng theo cấp số nhân. Vừa bắt đầu màn chơi mới, anh chàng đang chơi kia bỗng loạng choạng tay súng. Hỏa Nghi dự đoán hắn sẽ thua sau vài phút nữa.

-Báo động! Quái vật tấn công!

Con quái vật ảo nhảy xổ đến, anh chàng nọ giật mình bắn xối xả song quá muộn, nhân vật ảo bị quái vật cắn xé, trò chơi quay lại vạch xuất phát. Đám đông thở dài ngao ngán, lác đác người tức tối chửi đổng Thiên Hải gian lận. Hỏa Nghi liền thế chỗ, hắn nhét “hộp” vào khe cắm, bảng điện tử vang lên giọng nói tự động:

“Báo cáo tài khoản! Tổng số tiền: nửa thùng vàng, nợ: không. Trò chơi: bắn súng ảo. Nếu thua, quý khách phải trả gấp đôi. Nếu thắng, quý khách sẽ nhận thưởng gấp hai mươi lần. Xin vui lòng ấn nút bắt đầu!”.

Lời đề nghị hấp dẫn như mật ngọt nhưng là mật chết ruồi. Đã từng có người tán gia bại sản vì trò chơi này. Nếu không đạt một triệu điểm như Thiên Hải, Hỏa Nghi chỉ còn nước lột quần áo trả nợ. Vài người đứng ngoài khuyên can:

-Chơi làm gì? Không thắng nổi đâu! Thằng Thiên Hải ba xạo ăn gian đấy!

-Bỏ đi! Hắn muốn đốt tiền, kệ cho hắn đốt!

Hỏa Nghi bỏ ngoài mấy lời vo ve. Hắn đeo kính, tay xách súng sẵn sàng trò chơi, tư thế hệt một chiến binh sắp ra trận. Hắn cười:

-Một triệu điểm à? Đúng là… hậu úy khả sinh (*)!

Cùng lúc ấy trong căn phòng riêng đậm đặc mùi thuốc lá, ông chủ Năm đang ngả người trên ghế bành, tay vắt lên trán nghĩ cách đối phó Đông Hoàng.

Bàn dân thiên hạ thành phố thường nói ông chủ Năm chạy theo cái bóng của Đông Hoàng. Tính tuổi đời, ông chủ Năm kém hơn nhưng lão lại khởi nghiệp trước lão già đầu sẹo tận mười năm. Lão dựa vào gia sản do dòng họ để lại rồi thành danh, còn Đông Hoàng vừa giải ngũ và bắt đầu từ hai bàn tay trắng. Vậy bây giờ thế nào? Không thể nói Năm mắt lươn thua kém, càng không thể nói lão lép vế so với đối thủ. Nhưng chỉ thâm tâm lão hiểu rằng mình đã thua toàn diện. Ngày trước lão nhìn Đông Hoàng bằng nửa con mắt, giờ phải ngước lên bằng tâm trạng ghen ăn tức ở. Bất quá muốn chơi “cũng” hết cửa chơi rồi! – Ông chủ Năm thở dài.

Ông chủ Năm thích yên tĩnh lúc gặp chuyện buồn chán. Cố nhiên lão rất căm thù những thứ phá hoại không gian yên tĩnh ấy, từ đồ vật, động vật cho tới con người. Như thằng nhân viên vừa mở cửa chạy xộc vào mà chẳng thèm hỏi han lão là một ví dụ, gã này thở hổn hển:

-Anh Năm… anh Năm…

Mọi người làm việc ở đây đều gọi Năm mắt lươn là “anh Năm”. Lão già sừng sộ:

-Mày không thấy tao bận à? Bộ mắt đui hả?

Gã nhân viên xua tay:

-Không… không… có đứa mới phá… phá kỷ lục… “bắn súng ảo”! Một triệu một trăm điểm! Nó thắng mười thùng vàng và đang lên khu cao cấp!

Giọng nói đứt hơi không rõ lời song Năm mắt lươn hiểu ngay tình hình và lập tức xem đoạn ghi hình về kẻ thắng cuộc trò “bắn súng ảo”. Người đó chẳng phải ai khác ngoài Hỏa Nghi. Hắn chỉ mất ba mươi phút để hoàn thành mười màn chơi, không những phá kỷ lục của Thiên Hải mà còn vượt thêm một trăm điểm, máy tính không hề phát hiện bất cứ dấu hiệu gian lận nào. Trung tâm sòng bạc đang chấn động bởi thông tin này, người người ùn ùn đổ về cốt thấy tận mắt số điểm khủng khiếp mới thiết lập. Ông chủ Năm chỉ vào Hỏa Nghi, hỏi:

-Biết nó là ai không?

-Bọn em vừa tra thông tin! Cách đây hai năm trước, chính thằng này lập kỷ lục năm nghìn điểm, sau đó biến mất không tung tích!

Năm mắt lươn cau mày suy nghĩ, trò “bắn súng ảo” rất khó, đến quân nhân chuyên nghiệp cũng không thắng nổi. Quả thực trên đời lắm quái vật mang hình hài con người.

Trong lúc đám nhân viên sòng bạc cuống cuồng tìm hiểu thông tin của Hỏa Nghi thì tên này đã tiến nhập khu cao cấp. Nơi này chỉ dành cho khách chơi đặt cược từ mười thùng vàng trở lên, đa phần đều là kẻ máu mặt thừa mứa tiền của. Các sới bạc có bình phong che tứ phía rất kín đáo, lại thêm đám bảo kê vai u thịt bắp, do vậy quan chức thành phố Cửu Long cũng thường xuyên lui tới mà không sợ tai mắt phóng viên.

Hỏa Nghi đi thẳng một mạch đến quầy phục vụ khách hàng. Tại đây hắn gặp người quen cũ, một cô gái tóc nhiều màu vốn là bạn của Thanh Nhi còn cô gái kia là… Thanh Nhi. Hai người họ trố mắt khi thấy Hỏa Nghi đường hoàng bước tới. Thanh Nhi lắp bắp:

-Cậu… cậu làm gì ở đây?

-Chào các cô, tôi muốn chơi “thuyền chìm thuyền nổi” với nhà cái, tỉ lệ đặt cược một ăn bảy mươi, quyết định thắng thua trong ba ván liên tiếp. Nếu thắng, tôi sẽ mời cô đi ăn, nhé?

Hai cô gái há hốc mồm. Hỏa Nghi nhìn về phía máy quay với điệu bộ giễu cợt. Bản mặt nhơn nhơn xấc láo của hắn đập vào mắt ông chủ Năm, lão già bóp tay răng rắc:

-Thuyền chìm thuyền nổi? Một ăn bảy mươi? Được lắm, tự tay tao sẽ chôn sống mày!


___________

(*) chú giải: Hỏa Nghi đọc sai thành ngữ

Message reputation : 100% (2 votes)
Uzumaki Haruki

avatar


Swearword
trời ơi fic gì mà dài quá zậy nè mohoi mohoi

sosad12

avatar


Bố đéo!!!
Uzumaki Haruki đã viết:trời ơi fic gì mà dài quá zậy nè
dù không đọc cũng đừng spam kiểu này nhé bạn




lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Tiếp tục up...up end rồi già mới đọc cho đã mắt vậy =))
mà có ai để ý Hỏa Nghi đọc sai thành ngữ hơi bị nhiều không nhỉ Laughing

Chương 17
Thuyền chìm thuyền nổi


Hai giờ sáng, ngày thứ hai

Ba vệ sĩ của Đông Hoàng đến với ông chủ đầu sẹo vì những lý do khác nhau. Bất Vọng kiếm tiền trả nợ cho con nuôi, Thiên Hải kiếm tiền để ăn uống thỏa thích. Còn Quạ Đen? Đơn giản là hứng thú. Bảo vệ ông chủ, đánh chiếm quận 4, xử lý con nợ cứng đầu cứng cổ… gã cảm thấy thú vị với những việc đó. Nhưng không ai ăn mãi một món. Quạ Đen giờ phát ngấy chuyện chém giết tối ngày ở khu chung cư và định bỏ đi không lời từ biệt. Tuy nhiên, lời đề nghị của Đông Hoàng đã khơi gợi cảm hứng mới trong con người gã.

Và Quạ Đen phấn khích đến mức phăm phăm đến gặp ông chủ mà chẳng quan tâm rằng lúc này đã quá nửa đêm. Tháp sòng bạc vẫn thức song chủ của nó đang say giấc. Nữ nhân viên tiếp tân thấy gã từ xa bèn chạy đến can ngăn:

-Xin lỗi, ngài Đông Hoàng đang ngủ!

Quạ Đen nói cụt ngủn:

-Gọi lão dậy.

Lời của gã không chừa lại chút cơ hội phản bác nào. Cô gái nọ đành đi đánh thức ông chủ.

Bị làm phiền giấc ngủ, Đông Hoàng cố nhiên khó chịu. Nhưng bộ mặt cau có của lão dãn ra ngay khi Quạ Đen bước vào. Lão cười:

-Việc quan trọng đến nỗi không gọi điện được hay sao mà anh bạn phải đích thân tới vậy?

Quạ Đen ngó nghiêng mặt đất theo thói quen rồi trả lời:

-Ba đứa người Phi Thiên ra khỏi căn hộ rồi. Hai đứa đang ở phố ẩm thực, đứa còn lại không biết đi đâu.

Đông Hoàng gác trán suy nghĩ, lòng ngờ vực ba đứa nhóc từ Phi Thiên đang âm mưu chuyện gì đó. Sau bao năm tháng trên chiến trường và kinh doanh, sự nhạy cảm của lão đã đạt đến mức hiếm có. Lão biết biến sự sắp xảy ra, chỉ là không biết nó sẽ diễn ra như thế nào.

-Tôi giết hai đứa kia nhé? – Quạ Đen hỏi.

-Không. Bây giờ bàn chuyện chém đứa nọ giết đứa kia là hỏng! Khôn ngoan là giết đúng thời điểm và đúng đối tượng.

Quạ Đen nhún vai không quan tâm. Đông Hoàng cười:

-Tình hình quận 4 dạo này ra sao?

-Gần một nửa chung cư giờ là của ông. Còn lại chia đều cho băng nhóm khác, chiếm nhiều nhất là băng của Năm mắt lươn.

Lão già đầu sẹo gật gù, tay vân vê hai con xúc xắc đỏ au. Quạ Đen nói, giọng vang đều đều qua chiếc khẩu trang:

-Ông có thể trở thành chủ nhân của chung cư. Tại sao ông không làm vậy?

Bằng thực lực của mình, Quạ Đen hoàn toàn đủ khả năng đánh dẹp tất cả băng đảng quận 4 trong thời gian ngắn. Nhưng Đông Hoàng luôn dặn dò gã nếu không phải tình huống bất khả kháng thì hãy để lại đường sống cho địch thủ. Địa bàn tòa chung cư năm năm qua vì thế cứ giằng co liên tục. Đông Hoàng mỉm cười:

-Tôi hỏi câu riêng tư nhé? Cậu đến từ đâu?

-Hỏi làm gì?

-Cứ trả lời đi!

-Lục địa Băng Thổ.

Lão già vỗ đùi cười ha hả:

-Phải! Băng Thổ! Vùng đất chiến tranh, nơi các vị hoàng đế tranh đấu vì mục tiêu quét sạch tất cả rồi lên ngôi vị cao nhất, một thứ quyền lực tuyệt đối. Đông Thổ thì khác, chúng tôi theo đuổi quyền lực tương đối. Nói một cách dễ hiểu là có nhiều vị vua nhưng quyền lực thực tế chỉ tập trung ở một người. Kết quả? Băng Thổ sụp đổ, mọi thứ vinh quang bị chôn sâu trong Nghĩa Địa Băng, còn Đông Thổ? Chúng tôi lưu giữ rất nhiều thứ! Này, đã bao giờ cậu nhìn thấy cung điện tại Xích Quỷ thành chưa?

Quạ Đen vẫn thủ tay túi quần, cặp mắt ngái ngủ chăm chăm ngó lão già. Đông Hoàng cụt hứng, cảm tưởng như vừa khai hóa văn minh cho những kẻ lạc hậu. Lão khoác áo bước ra phía cửa rồi nói:

-Đi! Chúng ta cần gặp một người, hy vọng cô ta hợp tác.

-À, có đứa mới thắng “bắn súng ảo”. – Quạ Đen nói – Một triệu một trăm điểm!

Đông Hoàng nhíu mày ngạc nhiên:

-Ghê gớm nhỉ? Hơn cả Thiên Hải cơ à?



Bề ngoài ông chủ Năm không khác mấy người thường, trừ đôi mắt. Chúng như hai đường kẻ mờ mờ trên gương mặt khiến người đối diện nghĩ ông ta nhìn đời bằng một nửa của một nửa con mắt, biệt danh Năm mắt lươn từ đó mà ra. Ông chủ Năm coi đó là một sự xúc phạm ghê gớm. Hơn mười nhân viên đã bị lão đuổi việc vì tội bép xép mắt lươn với mắt muỗi.

Hỏa Nghi và ông chủ Năm đang mặt đối mặt nhau trên sới bạc ở khu cao cấp, bình phong cách âm quây kín bốn bề. Trước mặt họ là khay trà vừa pha còn bốc hơi nghi ngút. Hỏa Nghi nghĩ nên chào hỏi trước để giữ phép lịch sự, hắn chìa tay:

-Tôi tên Hỏa Nghi. Chào ngài Năm mắt lươn!

Lão già tức nghẹn họng, cặp mắt kẻ chỉ hơi mở ra, tay ngứa ngáy muốn liệng ấm trà vào đầu thằng ôn này. Nhưng nể Hỏa Nghi là dân ngoại quốc không biết phép tắc lề lối nên lão bỏ qua. Ông chủ Năm rót trà đoạn mời gã trai trẻ:

-Cứ gọi ta là anh Năm. Chúc mừng cậu vượt qua kỷ lục của “bắn súng ảo”!

Hỏa Nghi nhăn nhó mặt mũi khi phải nuốt thứ nước đắng nghét này. Năm mắt lươn nhấp ngụm trà rồi thở dài khoan khoái, sau tiếp lời:

-Ở đây… nói đúng hơn là khắp trung tâm sòng bạc, từ trước đến nay chưa khách hàng nào đấu nhà cái với tỉ lệ một ăn bảy mươi. Ngay cả con cháu hoàng đế cũng không dám! Cậu hiểu đấy, tiền đặt cược từ mười thùng vàng trở lên và bên thua phải trả số tiền gấp bảy mươi lần cho bên thắng. Ta đoán cậu đến đây không hẳn để chơi ván bạc lớn như thế.

Hỏa Nghi gật gù thầm khen lão già nhanh nhạy. Hắn không vòng vo mà vào chủ đề ngay:

-Ông nói đúng! Tôi đến để bàn việc làm ăn. Nếu ông chịu giúp, tôi sẽ hậu tạ!

-Nói nghe coi?

-Chúng tôi có chút rắc rối nho nhỏ với quý ngài Đông Hoàng. Ông ta đang cất giấu một vật nguy hiểm nhưng chúng tôi không đủ lực lượng để lôi nó ra. Vì vậy tôi nhờ ông giúp đỡ.

Ông chủ Năm cười ngất:

-Cậu giỡn à? Ta hành nghề kinh doanh, bói đâu ra lực lượng hay lực lưỡng?

Hỏa Nghi nhếch mép:

-Vì sao khu phía tây sòng bạc lại luôn mất an ninh vậy? Vì mọi ông trùm đều có băng đảng riêng. Băng đảng từ đâu? Chung cư số 4. Tôi điều tra rồi, hiện giờ băng đảng của ông đang lép vế so với Đông Hoàng. Đừng phủ nhận! Gián điệp Phi Thiên không ít, các ông đấu đá nhau thế nào, chúng tôi biết hết!

Cặp mắt ti hí bỗng mở lớn trên gương mặt ông chủ Năm. Đúng như Hỏa Nghi nói, thế lực của lão đang mất dần sức ảnh hưởng tới trung tâm sòng bạc. Lão muốn xử lý Đông Hoàng hơn lúc nào hết, nhưng nó không có nghĩa là Hỏa Nghi có thể mượn gió bẻ măng. Một ông chủ tiếng tăm cớ sao phải nghe lời thằng ranh ất ơ? Năm mắt lươn phẩy phẩy tay:

-Ta không hiểu anh bạn nói gì! Nếu không hài lòng thì hỏi chính quyền, ta không rảnh để phân bua.

Lão chống tay đứng dậy định rời phòng song Hỏa Nghi nói:

-Từ từ, còn ván chơi này, ông tính sao?

Cặp mắt lươn mở to như mặt trời tỏa nắng, ông chủ Năm bỗng bảnh trai xuất thần. Lão già từ từ quay lại, miệng cười tươi nhe đường răng vàng ệch:

-Ồ… vậy là… cậu thực sự muốn chơi?

Hỏa Nghi nhún vai:

-Tại ông ép tôi đấy chứ!

Ông chủ Năm quay lại chỗ ngồi đoạn gọi nhân viên chuẩn bị trà nước cùng đồ nghề cho “thuyền chìm thuyền nổi”. Trông lão hết sức hứng khởi bởi đã lâu mới có người thách đấu nhà cái. Xui xẻo cho Hỏa Nghi, Năm mắt lươn là tay cờ bạc có trình độ ngang ngửa Đông Hoàng. Lắm kẻ lỡ dại khiêu chiến lão đều phải nhận kết cục thảm hại, nhẹ thì tiêu tán gia sản, nặng thì phó mặc thể xác trên quãng đường từ nóc nhà đến mặt đất. Dân tình đồn đại ông chủ Năm từng giao chiến với Đông Hoàng, kết quả ra sao không ai rõ nhưng nó trở thành truyền thuyết tồn tại suốt hai mươi năm qua ở Cửu Long.

Hỏa Nghi chợt thấy sới bạc rung rung. Ngay giữa tấm phản xuất hiện một hố sâu, sau đó một chiếc bàn gỗ từ trong hố nổi lên. Trên bàn là một chậu nước lớn bằng thủy tinh, bên trong có chiếc cốc cũng bằng thủy tinh nổi lưng chừng giữa mặt nước gọi là “thuyền”, đáy chậu tràn ngập các đồng xu giống hệt nhau. Luật khá đơn giản: người chơi lần lượt bốc từng đồng xu bỏ vào cốc, ai làm nó chìm trước hoặc để đồng xu rớt ra ngoài là thua. Luật lệ khu cao cấp bắt buộc người chơi đặt cược toàn bộ số tiền mình có và chơi đủ ba ván liên tiếp kể cả khi tài khoản bị âm. Kẻ thắng hai ván trước chưa chắc sẽ thắng ván cuối cùng, đó là quy luật khắc nghiệt của thuyền chìm thuyền nổi. Năm mắt lươn nâng chén trà, cặp mắt vẽ hai đường sắc lẹm sau làn khói nghi ngút:

-Bắt đầu chứ?

Cảm giác ớn lạnh trườn theo xương sống tuồn lên não Hỏa Nghi, hai bên thái dương bất giác lấm tấm mồ hôi. Hắn đáp lời:

-Tôi… muốn đi vệ sinh!

Hỏa Nghi rời sới bạc và nhác thấy dăm ba gã vệ sĩ canh chặt cửa ra vào. Chưa hoàn thành trò chơi, hắn đừng hòng rời khỏi đây nửa bước. Hắn đi đi lại lại trước cửa phòng vệ sinh, hít thở chậm rãi lấy lại bình tĩnh. Thuyền chìm thuyền nổi hoàn toàn khác bắn súng ảo. Hỏa Nghi vượt trò chơi điện tử dễ dàng vì hắn biết những mánh riêng, còn thứ kia lại dựa vào may rủi. Hắn ghét may rủi.

-Vác xác đến và thách đấu Năm mắt lươn, liều nhỉ?

Giọng nói phát ra từ sau lưng và Hỏa Nghi biết đó là Thanh Nhi. Hắn chậm rãi quay lại, bản mặt cố ra vẻ ngầu:

-Vậy tôi là người đàn ông tuyệt vời chứ hả?

-Một thằng ranh con thích thể hiện. – Cô gái lắc đầu.

Hỏa Nghi nhún vai:

-Ranh con cũng được. Miễn sao tôi thắng, mời cô đi ăn là được, he he!

-Đừng giỡn mặt! – Thanh Nhi nổi cáu – Tôi không biết cậu mưu tính chuyện gì, nhưng tôi biết Phi Thiên các người đang tìm cách thúc ép cha tôi! Tại sao các người không chịu buông tha ông ấy?

Trực giác phụ nữ luôn nhạy cảm hơn mọi máy móc tân tiến. Hỏa Nghi không tốn thời gian giải thích với phụ nữ, hắn bỏ đi rồi nói:

-Có người nên thay đổi, có người nên sống ở nơi mà họ thuộc về. Có thể không vui, nhưng ít nhất họ cũng không trở thành xỉ thép!

Thanh Nhi uất ức không nói nổi lời nào, thâm tâm chỉ mong Hỏa Nghi thua sạch trước Năm mắt lươn.

Hỏa Nghi trở lại sới bạc. Trò chơi chính thức bắt đầu. Hắn cùng ông chủ Năm đặt “hộp” vào khe cắm, cả hai đều đặt cược mười thùng vàng trong ván đầu tiên.

Theo luật, nhà cái đi trước. Năm mắt lươn chậm rãi thò tay vào chậu, bàn tay bè bè rờ mó khắp mọi chỗ. Đây gọi là “khoắng đáy” – một loại chiến thuật khi chơi thuyền chìm thuyền nổi. Hàng trăm đồng xu bề ngoài giống nhau nhưng mỗi đồng lại có trọng lượng riêng biệt, “khoắng đáy” sẽ cho người chơi biết những đồng nào nhẹ hơn, đồng nào nặng hơn. Kỹ năng này yêu cầu người chơi sở hữu xúc giác tinh tế hoặc qua luyện tập. Năm mắt lươn tiếp xúc cờ bạc từ nhỏ, lại thêm tập luyện nên các giác quan mẫn tiệp hơn người thường. Sau vài phút thăm dò, lão già chọn một đồng xu trọng lượng trung bình, tay rút chậm rãi khỏi mặt nước đoạn đặt vào thuyền.

Đến lượt kế tiếp, Hỏa Nghi cũng dùng chiến thuật “khoắng đáy” xác định trọng lượng từng đồng xu. Hắn không đánh bạc song hàng ngày tiếp kim loại thành quen, không những biết rõ trọng lượng từng đồng mà còn biết chúng làm từ chất liệu gì. Nhìn cách hắn “khoắng đáy”, Năm mắt lươn biết Hỏa Nghi không phải tay vừa. Lão rót trà mời hắn đoạn cười:

-Chuyên nghiệp lắm! Cậu tự tin đấu nhà cái không phải là không có lý do! Nói nghe coi, tại sao cậu cần ta chống lại Đông Hoàng?

Hỏa Nghi cẩn thận bỏ một đồng vào “thuyền”, sau đáp:

-Lẽ ra có thể nhờ vả chính quyền Xích Quỷ! Đáng tiếc, chúng tôi chưa hiểu hết những mối quan hệ nhì nhằng phức tạp ở đất nước các ông. Và chúng tôi không định tìm hiểu thêm những mối quan hệ ấy. Việc cần làm là chứng minh Đông Hoàng phạm tội.

Cốc thủy tinh hơi lún xuống sau lượt đi của Hỏa Nghi. Năm mắt lươn rà đáy chậu tìm đồng xu khá nặng rồi đặt vào “thuyền”, chiếc cốc lún nước rõ rệt. Theo lẽ thường, người chơi sẽ dùng đồng xu nhẹ kiểm tra tải trọng của “thuyền” sau đó mới dùng những đồng nặng hơn để quyết định ván đấu. Tuy nhiên Năm mắt lươn dùng đồng xu nặng từ sớm cho thấy lão biết tải trọng của cốc từ trước đồng thời gây áp lực tâm lý lên đối phương. Hỏa Nghi lựa vài đồng dưới đáy chậu, ánh mắt lộ rõ sự đắn đo. Lão già cười:

-Tóm lại là cậu muốn ta làm công việc bẩn thỉu gì đấy thay cậu?

Hỏa Nghi đặt một đồng xu trọng lượng nhẹ dựa thành cốc. Vì không rõ “thuyền” chịu được tới đâu nên hắn chưa vội mạo hiểm. Gã trai trẻ nhìn lão già rồi tiếp lời:

-Không hề bẩn thỉu, ngài mắt lươn à! Ồ, xin lỗi, anh Năm! Đây là việc hợp pháp nhưng như tôi đã nói, ở đất nước phức tạp của các ông, nó trở thành bất hợp pháp.

Ông chủ Năm tiếp tục bỏ đồng xu hạng nặng, chiếc cốc ngập nước quá nửa. Lão nói:

-Cậu tự giới thiệu mình làm việc cho chính phủ Phi Thiên. Vậy lấy gì xác thực đây?

-Ông biết công chúa Lục Châu chứ? Cô ấy là thánh sứ và tôi là hộ vệ.

Nói đoạn hắn kéo tay áo cho Năm mắt lươn thấy vết xăm hình đôi cánh. Lão già nhìn chằm chằm rồi đột nhiên cười ha hả:

-Nói thật nhé, ngoài kia đầy thằng có hình xăm này! Công chúa Lục Châu? Dĩ nhiên tôi biết! Nhưng cậu giải thích không thuyết phục! Kìa, đến lượt cậu đấy!

Hỏa Nghi không biết nên dùng đồng xu hạng nặng hay trọng lượng trung bình. Dùng đồng nặng thì sợ chìm “thuyền”, đồng trung bình thì không đẩy được đối phương vào thế khó. Hắn rà tay khắp đáy chậu mà chưa nghĩ ra chiến thuật phù hợp. Ông chủ Năm nhấp ngụm trà mà vẫn dõi theo từng cử động của đối thủ, ánh mắt chợt lóe tia lạnh lẽo:

-Mà hộ vệ thánh sứ tới đây làm chi? Công chúa Lục Châu cao quý cần người bảo vệ ngày đêm, hộ vệ như cậu có vẻ… hừm… sao nhỉ? Thiếu tư cách đạo đức! Nói thẳng là mất dạy đó!

Lão cười ha hả. Hỏa Nghi không thể nói công chúa đang trên đường bắt Quỷ Vương, đây là chuyện tối mật. Nhưng nếu không kể rõ đầu đuôi thì Năm mắt lươn sẽ chẳng tin. Vậy làm sao? Hỏa Nghi vừa nghĩ cách đối phó lão già lại vừa tính kế thắng ván bạc. Hắn bốc đại một đồng xu cỡ trung bình bỏ vào “thuyền”, hai phần ba thân cốc giờ lơ lửng trong lòng nước. Năm mắt lươn nói tiếp:

-Tuy nhiên cậu bỏ công lặn lội tới đây, xem chừng không phải nói dối. Ta đoán cậu nhờ vả ta vì không thể đưa người vào Cửu Long?

Lời này đụng trúng tim đen của Hỏa Nghi. Bị đối phương nắm thóp sẽ không có lợi, hắn bịa chuyện sao cho hợp tình hợp lý:

-Phi Thiên có thể đưa đội đặc nhiệm vào. Nhưng thời gian cấp bách nên phải nhờ lực lượng khác…

Năm mắt lươn sục sạo đáy chậu. Lão tiếp tục chọn đồng xu loại nặng, cặp môi thâm sì cười gằn:

-Đừng tưởng ta lo kinh doanh mà không hiểu biết tình hình thời sự! Xích Quỷ và Phi Thiên quan hệ phức tạp, hơn nữa lại không phải là liên minh, sao Phi Thiên đưa lực lượng vũ trang vào được?

Lão bỏ đồng xu vào cốc khiến nó lún sâu hơn, nước đã ngấp nghé miệng. Hỏa Nghi dự cảm chẳng lành. Hắn thò tay lấy đồng xu nhẹ nhất rồi đặt vào “thuyền”. Chiếc cốc vẫn giữ nguyên vị trí cũ, hoàn toàn không suy chuyển. Năm mắt lươn cười:

-Thua rồi, nhóc ạ!

-Cái gì?

-Cậu không hiểu đất Cửu Long, không hiểu Xích Quỷ.

Chiếc cốc bất chợt lún thêm tí nữa, nước tràn qua miệng dìm nó xuống đáy chậu. Máy tính vang lên giọng nói tự động:

“Nhà cái thắng, tài khoản có bảy trăm thùng vàng. Khách hàng thua, tài khoản âm bảy trăm thùng vàng.”.

Hỏa Nghi tái mặt, hắn chỉ tính trọng lượng đồng xu mà quên rằng chúng dính nước. Càng nhiều đồng xu, lượng nước tồn dưới đáy cốc càng nhiều. Một nước đi của Năm mắt lươn đã quyết định kết cục ván đấu và hắn đã thua ngay từ lúc đó.

-Chơi tiếp chứ? – Ông chủ Năm cười.

Hỏa Nghi chợt nhận ra mình chẳng hiểu quái gì về xứ này. Lời cảnh báo của Thanh Nhi không sai, vác thân đến đây một mình thực quá dại dột.

-Chơi tiếp! Đêm dài lắm lần đi vệ sinh (*), anh Năm ạ!

Trong lúc đó Thanh Nhi cùng cô bạn tóc nhiều màu đang chăm chú theo dõi trận đấu thuyền chìm thuyền nổi qua màn hình ba chiều. Lúc đầu Thanh Nhi mong Hỏa Nghi thua không còn manh áo, nhưng nghĩ sao nàng lại mong hắn thằng dù cơ hội là… không có. Cô nàng tóc nhiều màu lắc đầu cười:

-Tưởng hắn dữ dội thế nào chứ? Mới vài lượt đã thua rồi! Xem làm gì nữa?

Thanh Nhi lắc đầu chán nản. Cô gái đi xuống tầng dưới đoạn châm lửa hút điếu thuốc, trong lòng chộn rộn chẳng yên vì lo cho gã trai ngu ngốc kia. Nàng sợ một kiếp người nữa lại chôn sâu bởi Năm mắt lươn. Đồng cảm chăng? – Nàng tự hỏi.

-Bận rộn gì không?

Tiếng nói khô khốc từ sau lưng khiến Thanh Nhi sững người. Nàng quay lại và thấy một gã đeo khẩu trang với ánh mắt ngái ngủ đương nhìn mình. Cô gái lắp bắp:

-Quạ Đen… anh tới đây làm gì?

-Đông Hoàng muốn gặp cô. Tiện thể sửa giùm tôi.

Gã lôi ra một cán kiếm, thanh kim loại từ trong cán bật ra thành hình lưỡi kiếm như mũi khoan nhọn hoắt, hình dáng kỳ dị không giống lưỡi kiếm bình thường. Thanh Nhi nhìn thanh kiếm, ánh mắt chan chứa cảm xúc vì gặp lại kỷ mà nàng từng khổ công chế tạo:

-“Muỗi vằn”…


__________________


(*) chú giải: Hỏa Nghi đọc sai thành ngữ.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Cô gái cứ cười còn Thanh Nhi im lặng. Không phải riêng Hỏa Nghi thỏa thuận mà chính nàng cũng vừa thỏa thuận với kẻ khác.


"Những bức tường không bao giờ đổ"

Chương 18
“Điểm chết”





Hai rưỡi sáng, ngày thứhai

Lòng vòng mãi ở phố ẩm thực, Vô Phong và Tiểu Hồ vẫn không tài nào dứt được bọn theo đuôi là hai gã ma cô tóc nhuộm xanh đỏ áo quần lòe loẹt. Tiểu Hồ chợt nghĩ ra một cách. Cô nàng kéo gã tóc đỏ quay đi, hai gã kia cũng lập tức bám gót. Vô Phong chợt nhận ra cô gái tóc vàng dẫn mình đến tháp sòng bạc của Đông Hoàng. Hai người họ đi qua sảnh lớn dưới tầng một, lên khu giải trí ở tầng sáu bằng thang máy, sải chân thêm một quãng nữa thì dừng bước. Đáng ngạc nhiên là… – hoặc kinh hãi là… họ đang đứng trước một cánh cửa gắn những bóng đèn hình trái tim tỏa sáng một cách dị hợm cùng dòng chữ điện tử nhấp nháy đầy tính tượng hình tượng thanh: Cuộc tình ngọt ngào!. Tên tóc đỏ hết nhìn dòng chữ lại nhìn Tiểu Hồ. Hắn nghĩ đây là câu chuyện kinh dị bậc nhất đáng ghi vào sử sách của thế giới Tâm Mộng! Nhưng dường như Tiểu Hồ không hề đùa cợt, nàng ta nói với nhân viên quầy vé:

-Vé đôi nhé!

Cô gái cười tươi làm duyên đoạn ôm chặt tay Vô Phong bước vào. Tên tóc đỏ cảm giác tay mình có dấu hiệu mắc bại liệt hoặc một thứ bệnh gì đó nguy hiểm tương đương. Cùng lúc ấy hai gã ma cô chạy đến nơi nhưng bị chặn cửa. Cuộc tình ngọt ngào! từ chối tiếp khách đơn, khách không đôi không cặp hoặc dân đồng tính. Hai kẻ nọ tiu nghỉu, đành lảng vảng bên ngoài chờ đợi.

Vô Phong cùng Tiểu Hồ bước qua cửa chính. Một không gian rộng lớn ở ngay trước mắt họ với những tấm kính lớn vây quanh tứ phía, lửng lơ giữa khoảng không ấy là hàng trăm quả cầu màu đục như bong bóng xà phòng. Chúng bay được nhờ tấm thép khổng lồ đặt trên sàn, bề mặt đục vô số lỗ nhỏ xếp thành nhiều vòng tròn đồng tâm thổi gió ngược lên – một hệ thống máy móc pha chút gia vị phép thuật đặc trưng của Thượng Cổ lục địa. Nhân viên hướng dẫn đưa hai người vào một khối cầu, bên trong nhô ra hai tấm nhựa, một cái lót đệm chỉ vừa đủ cho hai người ngồi, cái kia làm bàn nhỏ đặt sẵn đồ uống mà Tiểu Hồ đã gọi từ trước.

Gió nổi, khối cầu từ từ bay lên rồi dừng lại ở một điểm giữa không trung. Tiểu Hồ ấn nút điều khiển dưới ghế, lớp màng trắng đục quanh quả cầu tiêu tan một nửa và trở nên trong suốt, gần như vô hình, phóng tầm mắt ra ngoài có thể thấy toàn bộ khung cảnh Cửu Long. Vô Phong sờ tay lên, cảm giác chạm phải một thứ mềm mềm tựa nước. Hắn hỏi:

-Vật liệu gì thế?

-“Biến ti tuyến”, một vật liệu nhân tạo cảm ứng phép thuật hoặc thay đổi màu sắc. Người ta định dùng để chế tác kiếm nhưng bất thành vì không tương tác với nội lực. Tuy nhiên dùng cho mấy việc này thì được! – Tiểu Hồ vừa nói vừa gõ gõ vào thành khối cầu.

Vô Phong chỉ vào nửa khối cầu màu đục:

-Sao không “mở” nốt cái này?

Tiểu Hồ nhướn mày nhìn Vô Phong, gương mặt biểu tình như nói “sao hỏi ngu dữ vậy?”. Tên tóc đỏ ngó xuống mới để ý cô gái mặc váy, nếu khối cầu trong suốt hoàn toàn thì chẳng khác nào mời mọc những cái nhìn dâm tiện từ phía dưới. Mà chẳng nói đâu xa, ngay đây đã có một đôi mắt tà dâm đang dòm dòm cặp đùi của cô gái, sau bơi lên và trượt cỏ trong vùng triền đồi mang tên tội lỗi. Tại chỗ ngồi chật quá! – Vô Phong tự biện hộ. Tiểu Hồ chợt quay sang gầm gừ:

-Nhìn gì thế?

-A! Thành phố đẹp, thành phố đẹp! – Tên tóc đỏ vỗ tay.

Hắn vừa dứt lời, ánh sáng xung quanh bỗng mờ dần, các khối cầu chuyển màu hồng trôi nổi giữa màn đêm. Khung cảnh thành phố lọt qua những tấm kính, ngân nga sắc màu rực rỡ cho những cặp đôi đương tựa vai nhau tận hưởng thức uống ngọt ngào. Lãng mạn! Thực lãng mạn! Nhưng Vô Phong không quan tâm. Hắn tu ực hết cốc nước, ngó trời ngó mây rồi lăn ra ngáy khò khò. Còn Tiểu Hồ điều khiển khối cầu đi tới đi lui, tay cầm bút chì tô vẽ mặt giấy trắng. Xong xuôi đâu đó, cô gái kéo tai gã mê ngủ:

-Dậy mau! Chúng ta có việc!

Tên tóc đỏ mắt nhắm mắt mở nhìn vào tờ giấy trắng, hắn nhận ra Tiểu Hồ đã vẽ một bản đồ gồm nhiều ngõ ngách dẫn đến ba điểm được đánh dấu (X) màu đỏ. Hắn gãi gãi đầu:

-Cô kéo tôi lên đây chỉ để vẽ bản đồ à? Mấy cái màu đỏ là gì thế?

Tiểu Hồ trả lời:

-“Điểm chết”. Trong trường hợp cảng phi thuyền bị phong tỏa, chúng là nơi duy nhất mà chúng ta có thể trốn thoát.

-Nghiêm trọng thế? Mà tại sao cảng bị phong tỏa?

-Bộ Đông Hoàng mặc cho anh lấy hết bí mật của lão rồi cứ thế rời khỏi Xích Quỷ chắc? Chúng ta cần tính mọi phương án!

Các “điểm chết” là nơi phi thuyền có thể hạ cánh rồi rời đi mà không gặp phải sự ngăn chặn của cảnh binh thành phố. Chúng gồm khu nhà kho cũ gần bãi rác thành phố (Tàn Thi đang giam giữ Chính Minh tại đây), đỉnh chung cư số 4 và một nhà máy thủy điện bỏ hoang. Ba điểm này không hề xuất hiện trên bản đồ chính thống, do vậy Tiểu Hồ phải lên tháp sòng bạc nhằm quan sát kỹ hơn. Trước đó vài ngày nàng cũng bỏ vài ngày nghiên cứu kỹ lưỡng mới lựa chọn “điểm chết”. Nếu lựa chọn sai lầm, chính những “điểm chết” sẽ là mồ chôn của bọn họ.

-Nhà máy thủy điện? Sao tôi chưa thấy nó bao giờ nhỉ? – Vô Phong hỏi.

-Người Xích Quỷ xây dựng nó cách đây nhiều thế kỷ. Chỗ ấy vốn là sông, sau bị biển xâm lấn nên nhà máy thành hoang phế.

-Không còn nơi nào khác an toàn ngoài ba “điểm chết” này?

-Phải. Cần người giúp đỡ đánh lạc hướng cảnh binh, chúng ta mới đến và rời khỏi “điểm chết” an toàn. Hỏa Nghi gặp Năm mắt lươn vì lẽ đó. Chỉ sợ…

Tiểu Hồ ôm trán không dám nói tiếp. Vô Phong nghĩ cô nàng nhạy cảm quá đáng. Nhưng hắn không hề biết rằng ông bạn Hỏa Nghi quý hóa đang ngắc ngoải như kẻ sắp chết đuối.



Ván thứ hai giữa Hỏa Nghi và Năm mắt lươn đã diễn ra chừng mười phút. Năm mắt lươn thôi sử dụng chiến thuật dùng đồng xu hạng nặng vì không còn yếu tố bất ngờ như ván đầu tiên, trong khi Hỏa Nghi cũng tỏ rõ là tay chơi có hạng. Hai người dền dứ từng chút một bằng những đồng xu hạng nhẹ, “thuyền” hiện giờ chìm hai phần ba sau hai mươi lượt. Tuy nhiên Hỏa Nghi bất lợi hơn vì lượt kế tiếp là của hắn mà dưới đáy chậu còn lại sáu mươi đồng xu hạng trung bình và hạng nặng.

-Nếu thắng, cậu sẽ được bốn vạn chín nghìn thùng vàng. Một con số khủng khiếp, đúng chứ? – Năm mắt lươn cười.

Hỏa Nghi không đáp, tâm trí dồn hết vào những đồng xu, đoạn nhẹ nhàng vục tay xuống đáy chậu, dùng chiến thuật “khoắng đáy”. Phía bên kia, lão già trầm ngâm nhìn hắn, cặp mắt ti hí theo dõi từng động tác của đối phương.

Thuyền chìm thuyền nổi ăn thua nhau ở chỗ chênh lệch trọng lượng. Nếu Hỏa Nghi chọn đồng quá nhẹ, Năm mắt lươn dư sức làm “thuyền” vẫn nổi ở lượt kế tiếp; nếu chọn đồng quá nặng thì “thuyền” chìm. Nguyên tắc là thế, nghe qua đơn giản nhưng tìm đúng đồng xu đủ để áp đảo đối thủ là cả vấn đề.Hơn nữa “thuyền” đã thay đổi, tải trọng hoàn toàn khác ván đầu tiên. Hỏa Nghi chống cằm nghĩ ngợi, thi thoảng lén nhìn bộ mặt nhăn nhở của Năm mắt lươn. Lẽ nào lão già biết tải trọng của “thuyền”? Không, không thể! – Hắn nghĩ. Những đồng xu được lựa chọn ngẫu nhiên từ hàng ngàn đồng xu khác nhau, “thuyền” cũng tương tự nên không ai có thể gian lận kể cả nhà cái. Tuy nhiên Năm mắt lươn vẫn vô tư rung đùi thưởng trà:

-Sao thế, cậu bé? Chơi tiếp hay bỏ cuộc đây?

Hỏa Nghi rút tay khỏi chậu nước, ngón giữa và ngón trỏ kẹp một đồng xu hạng trung bình bỏ vào “thuyền”, chiếc cốc lún thêm một đoạn. Song với mức ngập này, Năm mắt lươn thừa sức giữ “thuyền” tiếp tục nổi bởi lão biết rõ tải trọng của nó. Trước khi trò chơi bắt đầu, nhân viên sòng bạc đã đánh dấu những ký hiệu mờ nhạt lên thân cốc mà chỉ riêng ông chủ Năm mới thấy. Nói cách khác, lão già đã gian lận. Nhưng cờ gian bạc lận là chuyện thường tình, thằng ranh xấc láo Hỏa Nghi sẽ trở thành bài học cho bất cứ ai dám thách thức nhà cái.

Chỉ cần một đồng xu hạng trung, Năm mắt lươn sẽ làm “thuyền” chạm ngưỡng tải trọng cực hạn. Đương vục tay “khoắng đáy”, lão bỗng bắt gặp những tia đắc thắng trong mắt đối phương. Ranh con thích thể hiện chăng? – Lão cười thầm. Nhưng càng khoắng đáy, lão càng nhận ra mình đã rơi vào bẫy của thằng ranh con kia.

Lão không biết trọng lượng từng đồng xu.

Năm mắt lươn biết chiếc cốc còn chịu được một cân (*). Bất quá “khoắng đáy” chỉ giúp người chơi phân biệt nặng nhẹ chứ không thể xác định cân nặng từng đồng xu một. Các đồng hạng trung nặng từ một cân trở lên nhưng làm sao để tìm ra đồng xu nặng đúng một cân? Chỉ cần lệch chút đỉnh, “thuyền” sẽ chìm ngay lập tức. Gương mặt Năm mắt lươn bất chợt đờ đẫn. Phải chăng đây là tình huống ngẫu nhiên?

-Ta hỏi một câu, cậu không phiền chứ? – Ông chủ Năm lên tiếng.

Hỏa Nghi cười toe vẻ sẵn sàng tiếp chuyện. Lão già hỏi tiếp:

-Ngoài đời, cậu làm nghề gì?

-Thợ rèn kiếm.

Tới giờ lão mới để ý bàn tay chi chít vết chai sần của Hỏa Nghi, mỗi ngón thậm chí mất hẳn dấu vân. Ngày đêm tiếp xúc kim loại, bàn tay hắn trở nên mẫn cảm với kim loại nên biết đích xác trọng lượng của một trăm đồng xu dù chúng nằm trong nước. Hắn nhớ rõ vị trí của chúng và biết đồng xu nặng một cân đang nằm tít dưới đáy. Bây giờ khả năng Năm mắt lươn tóm trúng nó là một trên năm mươi chín (1/59), một tỉ lệ quá thấp. “Não của nó làm bằng gì vậy?” – Ông chủ Năm lạnh gáy đoạn hỏi:

-Cậu biết tải trọng của “thuyền”?

-Hai mươi cân chứ gì? – Hỏa Nghi cười – Sau hai mươi lượt đầu, “thuyền” đã nặng xấp xỉ mười ba cân mà chìm hai phần ba, suy ra nó tải trọng khoảng hai mươi cân nếu tính cả lượng nước bám vào các đồng xu. Tôi vừa bỏ một đồng nặng năm cân vào đó, giờ ông đang tìm đồng một cân, đúng chứ?

-Không thể tính bằng kiểu ước lượng như thế! – Lão già kêu lên.

-“Ước lượng” là phần học cao cấp của thợ rèn kiếm. Những thợ rèn kiếm được đề cử vào Thiên kiếm tịch chỉ dùng ước lượng mà điều chế nguyên liệu, hiếm khi dùng cân, thưa anh Năm!

Ông chủ Năm mở lớn mắt, gương mặt đẹp trai xuất thần lần hai. Cười người hôm trước hôm sau người cười, quy luật khốn nạn đó bao năm vẫn đúng! Lão chỉ còn biết tự trách mình quá khinh thường địch thủ. Hỏa Nghi rướn đến nhìn trực diện lão già, miệng cười toe toét:

-Sao đây? Anh Năm muốn chơi tiếp chứ?

Hai người im lặng hồi lâu. Thanh âm bị rút cạn, quanh sới bạc gờn gợn tiếng sủi bọt nước ở đáy chậu. Năm mắt lươn chợt cười ha hả:

-Hết sảy! Ta cứ nghĩ bọn rèn kiếm chỉ là lũ ăn hại tốn của. Nhưng đó là lũ rèn kiếm ở Xích Quỷ, giờ mới được chứng kiến thợ rèn đẳng cấp thế giới! Tuy nhiên… ta hỏi nhé, cậu thường thờ cúng Vạn Thế không? Ồ xin lỗi, ở bên lục địa Hoa Thổ phải gọi là “cầu nguyện” chứ?

-Tôi không tin thần thánh sẽ trợ giúp cuộc sống khốn khổ của chúng ta dù họ có tồn tại.

Lão già nhếch mép:

-Đồng ý rằng cậu thông minh. Nhưng không nhờ thánh thần trợ giúp, cậu chẳng thắng nổi ai cả!

-Thực tế là chẳng thần thánh nào cứu nổi ông, ít nhất là ngay ván này, ông già đáng thương à!

-Giống lúc đầu, một lần nữa cậu tự chứng minh rằng mình chẳng hiểu gì về Xích Quỷ!

Lão già sục mạnh tay xuống đáy chậu, từng đợt sóng nổi lên khiến chiếc cốc dập dềnh. Sau một hồi xáo xào các đồng xu, lão già chọn một đồng rồi bỏ vào “thuyền”. Trong khoảnh khắc như thước phim quay chậm, chiếc cốc hạ dần xuống kéo theo suy nghĩ của hai người chơi; kẻ tin thần thánh, kẻ tin tỉ lệ một trên năm mươi chín. Lớp nước mong manh ngấp nghé miệng cốc kéo căng sợi dây hồi hộp trong đầu mỗi người.

Và “thuyền” không chìm.

Hỏa Nghi ngồi phịch xuống, mặt nghệt ra. Rốt cục thứ tỉ lệ của hắn vẫn chịu thua bởi cái gọi là may mắn. Năm mắt lươn thở một tràng cười sảng khoái sau bộ răng vành ệch:

-Nào, chú mày đi tiếp chứ?

Với tình trạng thuyền đạt mức tải trọng tối đa, đi thêm lượt nữa thì chắc chắn sẽ chìm. Hỏa Nghi lắc đầu bỏ cuộc. Máy tính lập tức vang lên giọng nói tự động:

“Nhà cái thắng, tài khoản có bốn vạn chín nghìn thùng vàng. Khách hàng thua, tài khoản âm bốn vạn chín nghìn thùng vàng.”.

Mồ hôi chảy ướt đẫm lưng Hỏa Nghi. Bốn vạn chín nghìn thùng vàng là khối tài sản khổng lồ, có thể đổi ra gần năm viên quang tố, đủ để phi thuyền Thần Sấm bay vòng vèo quanh thế giới ba tháng liên tục mà không lo hết nhiên liệu (**). Hỏa Nghi dẫu dốc hết tài sản cá nhân cũng không bì nổi cái móng tay của số tiền trên, nếu tiếp tục thua ván sau thì hắn chỉ còn nước… ăn cướp ngân khố Phi Thiên quốc.

-Còn một ván nữa, anh bạn! – Năm mắt lươn cười.

Quả tạ tâm lý đè nặng Hỏa Nghi. Bộ não của hắn cố nhiên hơn người nhưng hắn không biết rằng còn một thứ nữa cực kỳ quan trọng trong cờ bạc: vận số. Nó giải thích tại sao dân xứ này sẵn sàng cầm gạch ghè vỡ đầu kẻ sắp chết chỉ vì lấy vận số. Thần thánh giúp lão già kia chăng? Tại sao lão bới được đồng xu đó với tỉ lệ một trên năm mươi chín?

Ván thứ ba bắt đầu. Lần này “thuyền” đã thay đổi: một chiếc cốc mỏng, miệng khá bé. Dưới đáy chậu chỉ có khoảng hai mươi đồng xu. Trận đấu ước chừng sẽ kết thúc nhanh chóng sau khoảng năm, sáu lượt. Xét tình thế hai bên, Hỏa Nghi rõ ràng bất lợi hơn rất nhiều. Cơn ác mộng thua cuộc cứ vo ve quanh đầu khiến hắn không thể tập trung suy nghĩ. Gương mặt đăm chiêu của hắn hiện rõ trên màn hình không gian ba chiều cách đó vài chục mét, nơi mà cô nàng nhân viên tóc nhiều màu đang chăm chú theo dõi. Vừa lúc ấy Thanh Nhi quay trở lại, cô gái nọ liền chỉ tay:

-Ông chồng ngoại quốc của cô em thua tẹt khói rồi! Phen này cô bán thân trả nợ giùm hắn nhé!

Thanh Nhi gõ đầu cô nàng vì ba hoa chồng này vợ kia. Nhưng cô gái giật mình khi nhìn vào kết quả trận đấu. Bốn vạn chín nghìn thùng vàng! Nàng gánh một khoản nợ ít hơn mười lần mà vật vã chi trả suốt năm năm chẳng xong. Nàng nói:

-Còn ván thứ ba nữa, nhỡ đâu hắn thắng?

-Giỡn à? – Cô gái nọ cười ngất – Nhìn cái “thuyền” xem! Bài tủ của anh Năm đó, cô nghĩ ông chồng tương lai… ối, đừng đánh, giỡn thôi… cô nghĩ Hỏa Nghi thắng nổi á?

Thanh Nhi gãi đầu, những ngón tay luống cuống trong sợi tóc. Cái gã Hỏa Nghi thật biết làm người khác lo lắng vì mình. Cô gái vừa lo vừa tức lại vừa buồn cười trước bản mặt của gã. Nếu thua tiếp ván thứ ba, Hỏa Nghi dành tiền mua hòm là vừa.

Ở ván thứ ba, “thuyền” có tải trọng nhẹ nên ai đi trước sẽ chiếm lợi thế. Ông chủ Năm đi lượt đầu. Lão khua khoắng đáy chậu rồi đột ngột rút tay thật mạnh, nước tạo sóng làm chiếc cốc nghiêng trái nghiêng phải. Cặp mắt ti hí của lão chăm chăm một điểm, bàn tay bất thình lình đặt đồng xu dựa thành cốc. “Thuyền” nghiêng sang phải theo sức nặng của đồng xu và giữ nguyên tư thế chênh vênh đó. Đây là chiến thuật “nổi sóng”; thay vì để ý tải trọng, người đi sau phải tập trung bỏ xu sao cho cốc không mất thăng bằng. Hỏa Nghi đoán Năm mắt lươn muốn kết thúc sớm trận đấu.

Hỏa Nghi khoắng đáy, bàn tay rờ rẫm hai mươi đồng xu. Tất cả là xu hạng trung bình, bỏ bất kỳ đồng nào vào “thuyền” đang mất thăng bằng đều nguy hiểm. Trong khi nếu muốn nó quay lại vị trí cân bằng, hắn phải dùng đồng nặng hơn đồng của Năm mắt lươn. Hỏa Nghi căng đầu suy nghĩ còn lão già nằm dài trên phản nhâm nhi tách trà:

-Nếu cậu thua, ta cũng không làm khó. Chỉ cần bỏ chút công sức làm việc cho ta, đơn giản quá, đúng không?

Hỏa Nghi cười nhạt không đáp. Hắn chọn một đồng, tay khoắng nước tạo sóng làm “thuyền” nghiêng ngả. Khi nó hơi nghiêng trái, hắn liền bỏ xu xuống đáy, sức nặng dồn xuống kéo “thuyền” nổi thẳng đứng. Dù vậy cốc đã lún sâu đáng kể. Năm mắt lươn vỗ đùi:

-Ái chà, cũng dữ dội ghê nhỉ?

Lượt thứ hai bắt đầu. Năm mắt lươn lựa chọn đồng xu ưng ý sau một hồi rà soát kỹ lưỡng. Bàn tay bè bè của lão như mái chèo vỗ nước tạo sóng đẩy thuyền. Các làn nước cộng hưởng lẫn nhau xô chiếc cốc nghiêng ngả tựa con thuyền nhỏ nhoi giữa đại dương phải vật lộn dưới cơn dông bão khủng khiếp. Nhưng kỳ lạ là nó vẫn không đổ. Chiến thuật “nổi sóng” đòi hỏi đôi tay sở hữu kỹ thuật vận dụng nước thượng thừa (tất nhiên chữ “thượng thừa” không bao hàm cả những pháp sư chuyên dùng Thủy niệm – mọi sòng bạc cấm họ chơi thuyền chìm thuyền nổi). Hỏa Nghi thừa nhận rằng hắn không thể tạo “nổi sóng” chuẩn xác như ông chủ Năm.

Cặp mắt ti hí của lão già bất thình lình mở lớn, ngón tay thả đồng xu. Ba đồng xu nối nhau tựa vào thân cốc khiến nó đổ nghiêng sang trái và giữ nguyên trạng thái đó. Hỏa Nghi khó lòng chơi bài “nổi sóng” vì trọng lực từ ba đồng tiền dồn xuống khá nặng, đánh sóng nhẹ không đủ lực mà đánh mạnh quá thì chìm cốc. Nhưng nếu không đưa “thuyền” quay về trạng thái cũ, nó cũng chìm trong lượt kế tiếp vì vỡ trạng thái cân bằng. Làm sao đây? – Hắn tự hỏi.

Hỏa Nghi vỗ nước. Sóng do hắn tạo ra khi mạnh khi nhẹ, không thể bằng thứ sóng đều tăm tắp của ông chủ Năm. “Thuyền” rung rung chực chìm bất cứ lúc nào. “Nổi sóng” mãi không được, Hỏa Nghi chợt hiểu chỉ còn cách bám theo thế trận của lão già. Hắn luồn tay khéo léo đặt đồng xu xuống đáy cốc. “Thuyền” bỗng sụt xuống nhanh chóng như lôi quả tim nóng hổi của Hỏa Nghi ra khỏi họng. Năm mắt lươn nhổm dậy cười khoái trá:

-Chìm rồi! Chìm rồi!

Chiếc cốc bỗng dừng lại. Nó chưa chìm, vẫn trôi nổi đàng hoàng. Năm mắt lươn thở dài chán nản. Hỏa Nghi thở dốc như vừa thoát khỏi cửa tử. Không riêng hắn mà cả hai cô gái đang chăm chú theo dõi trận đấu cũng thót tim không kém. Cô nàng tóc nhiều màu nói:

-May thật! Nhưng hắn không may mãi được đâu!

Cô ta từng chứng kiến Năm mắt lươn đấu thuyền chìm thuyền nổi nên biết rõ lão già sắp tung chiêu cuối cùng. Và đúng như ả dự liệu, ông chủ Năm liền bắt đầu lượt thứ ba. Lão tung tẩy đồng xu, đường răng vàng khè buông lời cảm thông:

-“Đừng bao giờ đấu nhà cái”, cậu nghe bao giờ chưa? Ta đoán là chưa! Rất cảm ơn cậu đã đóng góp học phí cho sòng bạc của ta!

Lão nhẹ nhàng đặt đồng xu xuống đáy cốc. “Thuyền” chìm thêm đoạn nữa, miệng cập kề mặt nước sóng sánh. Hỏa Nghi không thể “nổi sóng” vì nước sẽ tràn vào cốc, hắn cũng không thể dùng xu bởi “thuyền” đã chạm giới hạn cân bằng. Tiến không được thoái không xong, đó chính là “điểm chết” của cờ bạc. Tại quầy phục vụ khách, Thanh Nhi thẫn thờ nhìn kết cục trận đấu, cô nàng tóc nhiều màu lắc đầu ngán ngẩm:

-Ngu hết biết! Thách đấu một ăn mười là được rồi, sao lại một ăn bảy mươi chứ? Đẻ ra đứa con ngu như thế, chắc cha mẹ hắn đau lòng lắm!

Không khí sới bạc lặng như tờ. Hỏa Nghi đăm đăm ngó cái cốc, Năm mắt lươn rung đùi thưởng trà. Lão già thừa biết thằng ranh chẳng thể đào ra tiền trả nợ nhưng nó có tài đáng nể, biết tận dụng khéo chừng tiền cụ đẻ tiền con tiền cháu. Lão cười:

-Chúng ta có thể thương lượng. Thế này nhé, mỗi năm cậu rèn cho ta hai mươi thanh kiếm đặc chủng, rồi ta sẽ trừ nợ dần dần, thế nào?

Hỏa Nghi nhìn lão già rồi quay sang ngó những chiếc máy quay ở bốn góc phòng. Hắn chợt nở nụ cười:

-Cô đang xem hả, Thanh Nhi?

Chẳng ai trả lời nhưng Thanh Nhi chăm chú theo dõi hắn lâu hơn lúc nào hết. Hỏa Nghi tiếp lời:

-Cô từng hỏi tôi giàu không? Vậy nếu tôi trở thành người giàu thì cô ăn tối với tôi nhé?

Năm mắt lươn không hiểu hắn đang nghĩ gì. Nhưng ngay sau đó, Hỏa Nghi liền vục tay xuống đáy chậu, tìm lấy đồng nhẹ nhất rồi… dựng dọc nó trên miệng cốc. Năm mắt lươn nheo lông mày, mắt lươn giờ bé bằng mắt kiến. Lão bỗng cười ngặt nghẽo:

-Chú mày điên rồi!

Thanh Nhi cùng cô bạn cũng không thể hiểu hành động của Hỏa Nghi. Tiếp điểm giữa đồng xu và thành cốc vừa trơn vừa bé, chẳng ai có thể dựng được như thế. Có chăng đấy là hành động của kẻ điên. Nhưng Hỏa Nghi không nao núng, hắn dùng hai ngón trỏ kẹp đồng xu đặt lên miệng cốc, mục quang tưởng như hiện thành tia chiếu qua tiếp điểm nọ. Và sau nửa phút, hắn bỏ tay.

“Thuyền” vẫn nổi.

Đồng xu không rơi.

Năm mắt lươn không thể tin nổi cảnh tượng ấy và lão đẹp trai xuất thần lần thứ ba trong ngày. Ma thuật chăng? Không, trước lúc tiến hành trận đấu, lão đã kiểm tra rất kỹ. Hỏa Nghi không phải chiến binh, chỉ là người bình thường cộng thêm chút kỹ năng chơi điện tử. Nhưng thế này là sao? – Lão gào lên trong lòng, gương mặt chuyển màu đỏ tía:

-Gian lận! Mày gian lận!

Hỏa Nghi cười:

-Không, thưa anh Năm đáng kính! Đây là sự thực, khi nào ông có thể làm quả trứng dựng đứng trên mặt kính thì mấy trò này đơn giản lắm! Nhưng mà… đến lượt ông rồi đó!

Năm mắt lươn và cả hai cô gái ở quầy phục vụ dường như vẫn chưa tin chuyện đang xảy ra. Họ nhìn đồng xu nằm tểnh nghểnh trên miệng cốc, lòng tự hỏi thánh thần phương nào trợ giúp Hỏa Nghi?

-Chiến thuật quan trọng ở khâu giấu bài… – Hỏa Nghi xách ấm trà, mồm ngoạp vòi tu ừng ực – …bởi vậy tôi mới cố tình dụ ông tới “điểm chết”!

Lão già đích thực đã rơi vào “điểm chết”. Giờ chỉ cần chút tác động xíu xiu, hoặc đồng xu hoặc thuyền đổ ngay tức thì. Nhưng ông chủ Năm còn thánh thần trợ giúp, lão vẫn có thể thắng, tất nhiên là cần thêm chút gian lận. Lão vờ duỗi người, một đồng xu hạng nhẹ từ tay áo rơi xuống bàn tay lão, sau được kẹp lại bằng ngón giữa và ngón nhẫn.

-Mới ba giờ sáng, chưa phải ban ngày đâu, anh bạn!

Lão cười gằn rồi thọc tay vào chậu. Nhưng vừa đụng nước, những làn sóng lan tới khiến “thuyền” rung rinh, đồng xu trên miệng rùng mình rơi tõm xuống. Thuyền chìm hay để đồng xu rớt ra ngoài là thua. Giọng nói máy tính tự động phát như chương trình thường nhật:

“Người chơi thắng, tài khoản nhận thêm ba triệu bốn trăm ba mươi thùng vàng (3,430,000); tổng cộng quý khách có ba triệu ba trăm tám mươi mốt thùng vàng (3,381,000). Nhà cái thua, tài khoản âm ba triệu ba trăm tám mươi mốt (3,381,000) thùng vàng.”.

Hỏa Nghi mỉm cười khoan khoái:

-Tính theo khoa học, ba giờ sáng là ngày mới, thưa anh Năm!

Năm mắt lươn không thể tin chuyện vừa xảy ra trước mắt. Số tiền cược đủ thổi bay quá nửa hệ thống sòng bạc và lão sẽ trở thành một kẻ thất thế. Đám kẻ thù sẽ quay lại tính sổ những món nợ cũ với lão. Viễn cảnh kinh hoàng như trăm ngàn con dao móc kéo toạc linh hồn lão ra khỏi thể xác, bàn tay buông thõng, đồng xu giấu giếm nãy giờ rơi lộc cộc trên phản. Hỏa Nghi nhếch mép cười:

-Vậy ra đây là lý do “đừng bao giờ đấu nhà cái” hả?

-Đừng vội cười, nhóc! – Lão già cười gằn – Mày nghĩ ôm được tiền của tao chắc?

Phía ngoài sới xuất hiện vài bóng người in bóng lên tấm trướng. Hỏa Nghi vốn dự liệu tình huống này, hắn liền lôi ra một tấm thẻ rồi bẻ đôi nó, bên trong chứa mạch điện gắn loa thu âm. Đây chính là loại thẻ dùng để nghe trộm Đông Hoàng mấy bữa trước. Hắn nói:

-Tàn Thi à? Nghe tôi nói chứ? Nếu tôi bị cắt tiết, ông bạn cứ phát tán đoạn ghi âm thoải mái nhé!

Trước lúc đến đây, Hỏa Nghi mang theo thiết bị nghe trộm, cuộc nói chuyện giữa hắn và ông chủ Năm hiện đang nằm trong tay Tàn Thi. Năm mắt lươn chắc chắn tàn đời nếu đoạn ghi âm lọt ra phương tiện truyền thông. Lão già thất thần hỏi:

-Ở cửa chính có thiết bị cảm ứng. Sao mày mang nó qua được?

-Nói rồi mà! Tôi là người của chính phủ Phi Thiên, thứ sắt thép vớ vẩn của các ông mà phát hiện ra những loại máy móc siêu tối tân này á?

-Vậy… mày muốn gì? – Năm mắt lươn hạ thấp giọng.

-Quay lại đề nghị đầu tiên: tôi muốn nhờ ông giúp đỡ. Chỉ cần thế thôi, ván cược này coi như không tính!

Ông chủ Năm nghĩ ngợi hồi lâu sau ra lệnh tắt toàn bộ máy quay tại sới bạc. Hai nữ nhân viên tại quầy phục vụ không thể xem thêm nữa. Cô gái tóc nhiều màu vỗ lưng Thanh Nhi thùm thụp:

-Vạn Thế ơi, “chời” ơi! Hắn thắng kìa! Hắn thắng kìa! Ông chồng tương lai của cô em dữ dội ghê! Nè, nhớ bảo hắn mua thật nhiều quần áo nhé!

Cô gái cứ cười còn Thanh Nhi im lặng. Không phải riêng Hỏa Nghi thỏa thuận mà chính nàng cũng vừa thỏa thuận với kẻ khác.


___________________


(*) chú giải 1: một cân tính theo kg, không phải cân của tàu khựa
(**) chú giải 2: Thần Sấm chạy bằng quang tố, đã từng đề cập ở phần 1.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
đã xoá



Được sửa bởi lão già ngày Sun Mar 31, 2013 11:44 pm; sửa lần 1.

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Tầng sáu mươi mốt? Năm mắt lươn hợp tác với nhóm Vô Phong? Liệt Trúc? Đứa con mất tích của Liệt Giả? Lẽ nào? :-

Chương 19
Thiên đường



Ngày thứ hai, không mưa không nắng, thời tiết bình thường

Hỏa Nghi có tật đùa không đúng lúc đúng chỗ. Hắn quay về căn hộ, cố tình làm bộ mặt đưa đám rồi than thở đã thua trắng ba ván thuyền chìm thuyền nổi. Khỏi mô tả cũng hình dung được bộ mặt của Vô Phong và Tiểu Hồ biến dạng ra sao. Đợi đến khi nồng độ máu trên hai gương mặt ấy tụt về không, Hỏa Nghi mới cười xòa:

-Đùa đấy! Tôi thắng rồi!

Và hắn bắt đầu kể chiến tích oanh liệt tại sòng bạc. Nghe xong, vị khán giả Tiểu Hồ không vỗ tay mà xồ đến đấm đá cấu véo hắn tơi bời cho chừa tật đùa dai, Vô Phong không ngăn cản và nhiệt liệt ủng hộ hành động của cô nàng. Dù sao Hỏa Nghi đã hoàn thành nhiệm vụ. Việc này đáng ghi nhận!

Để đổi lại ba triệu ba trăm tám mươi mốt nghìn (3,381,000) thùng vàng, Năm mắt lươn chấp nhận giúp đỡ bọn Hỏa Nghi. Hàng trăm thành viên băng đảng dưới trướng lão đã sẵn sàng chơi “hết mình” với Đông Hoàng. Sẽ là một cuộc đụng độ lớn, nhưng diễn ra ở đâu hay khi nào thì tùy theo tình hình. Thực sự mà nói, ông chủ Năm muốn nhân cơ hội này gióng chuông cảnh tỉnh những người tin rằng Cửu Long thuộc về tay Đông Hoàng. Dù lão già đầu sẹo là chủ tịch hội đồng thương nghiệp nhưng giữ chức chưa lâu, địa vị chưa ổn định, chính quyền thành phố sẽ không can thiệp khi Năm mắt lươn gây chiến. Thậm chí nếu Đông Hoàng có mệnh hệ gì thì ối kẻ mở tiệc ăn mừng.

Hỏa Nghi (lúc này mặt mũi sưng vù) nghiên cứu rất kỹ tấm bản đồ chỉ rõ ba “điểm chết” của Tiểu Hồ. Hắn nói:

-Năm mắt lươn sẽ cho ta thời gian chạy đến một trong các điểm chết nhưng đừng trông chờ nhiều. Lão sẽ rút lui ngay khi đạt được mục đích riêng. Vấn đề nho nhỏ là chúng ta chẳng có vũ khí… dù vậy tôi đã nhờ anh Năm tốt bụng rồi! Hy vọng lão cung cấp hàng tốt cho chúng ta.

Bàn việc xong, Hỏa Nghi cùng Tiểu Hồ lăn ra ngủ, hai người quá mệt sau một ngày làm việc. Còn Vô Phong vẫn tỉnh như sáo vì ngủ đẫy mắt từ sáng đến tối lại chẳng tốn chút tâm sức nào. Hắn bắt đầu chán ngán cuộc sống trong căn hộ bí bách. Cơ bản là ở đây, hắn không tìm thấy niềm vui. Đào đâu ra niềm vui giữa cả lố con người trơ trơ như bốn bức tường tróc lở của quận 4? Tên tóc đỏ bất giác thèm cái hương vị đượm mùi sắt thép của Thần Sấm, những hành lang dài bên hàng cửa kính, nơi mà hắn tha thẩn hàng giờ và bỗng bắt gặp bóng hình công chúa phía xa xa. Giờ cô ấy đang làm gì nhỉ? Tắm chăng? – Hắn tự hỏi.

Vô Phong vớ lấy máy chụp ảnh rồi dạo quanh quận 4. Đến đây được một thời gian dài, hắn thấy nên tác nghiệp cho hợp cái danh phóng viên tìm hiểu chuyện sinh đẻ. Bất quá lòng vòng mãi chốn gái điếm phơi thân và những gã bảo kê luôn cáu bẳn, Vô Phong sinh chán và con sâu tên “mạo hiểm” được dịp cục cựa trong đầu. Hắn quyết định lên khu thượng tầng chung cư, sẵn tiện nghe ngóng tình hình bởi dân chúng ở đó rất thạo tin tức.

Sau vài lần thót tim trong chiếc thang máy ọp ẹp, Vô Phong đã tới tầng bốn mươi bốn. Vẫn những dãy căn hộ không cửa nối nhau, vẫn đám băng đảng xách kiếm đi qua đi lại, khu thượng tầng chẳng thay đổi mấy hoặc giả như nó chưa kịp thay đổi. Tên tóc đỏ làm bộ bấm máy ảnh chụp choẹt rồi căng tai hóng dân tình. Hắn nghe được rằng các băng đảng tên Thạch Tượng dưới quyền ông chủ Năm rục rịch sắm sửa vũ khí, dễ chừng sẽ đánh nhau to với bọn Quạ Đen. Tất cả chỉ là đồn đoán song lũ trẻ từ cửa hàng xổ số thượng tầng (thực chất là Mũi tên vèo vèo) đã lăng xăng khắp nơi phát hành thông báo cá cược:

-Băng Thạch Tượng liệu có chiến băng Quạ Đen không? Mau mau đặt cược! Tỉ lệ một ăn hai rưỡi!

Đám đông túm tụm bàn bạc cá độ, bọn ma cô băng đảng rất hào hứng, dân chúng thì rỉ tai nhau chuẩn bị vệ sinh hành lang. Nhưng họ không hề biết mục đích thật sự đằng sau cuộc chiến. Chỉ vài ngày nữa thôi, ngôi vua Cửu Long sẽ vĩnh viễn thuộc về một người hoặc đổi chủ sang người kia. Bất quá dẫu xảy ra chuyện thay ngôi đổi chủ, cuộc sống quận 4 vẫn thế hoặc tồi tệ hơn mà thôi.

Vô Phong muốn đi xa hơn. Hắn quay lại thang máy rồi ấn vào nút bấm lỏng lẻo nằm trên cùng bảng điều khiển – tầng sáu mươi, nơi cao nhất chung cư. Thang máy kẽo kẹt chạy, dây cáp mòn vẹt cứa bánh ròng rọc tựa lưỡi dao chực cắt đứt động mạch tim của hắn. Càng lên cao, không khí càng loãng bởi chung cư không có hệ thống dưỡng khí, cảm giác giống như leo núi vậy. Sau năm phút chờ đợi cùng nỗi sợ rơi tự do, Vô Phong đã tới nơi.

Nhìn sơ, tầng sáu mươi đủ điều kiện trở thành bãi tha ma. Dân cư ở đây khá thưa thớt, vài cụm may lắm được hơn chục người sinh sống. Lắm cụm không bốc nổi tí ti hơi ấm sự sống, chúng hoang phế dưới những tấm trần lòi dầm thép, những căn hộ không cửa và những hành lang lở loét gạch nền. Băng đảng không bao giờ lai vãng tầng sáu mươi vì chốn này toàn dân cùng khổ, dẫu vơ vét cũng chỉ thu gom được rác hoặc chuột chết. Nói cách khác, dân tầng sáu mươi nghèo nhất chung cư. Rảo chân khắp tầng, Vô Phong trông thấy mọi người đang làm việc, hầu hết là gia công hàng phế thải từ bãi rác: sắt thép, kim loại, khối cầu bện sợi “biến ti tuyến” đã hết tác dụng phép thuật, vân vân… tóm lại là tạp phí lù. Trông thấy gã tóc đỏ, vài người tò mò ngó nghiêng quan sát bởi họ chẳng mấy khi gặp dân ngoại quốc. Tuy nhiên cái nhìn của họ chỉ đơn thuần hiếu kỳ, tuyệt nhiên không có ý định cướp bóc hay ghen tức. Cùng dân quận 4 mà cảm giác của Vô Phong về tầng sáu mươi và “phía dưới tầng sáu mươi” hoàn toàn khác biệt.

Đi một lúc, tên tóc đỏ chợt phát hiện phía trên tầng sáu mươi vẫn còn nhiều tầng khác. Hắn chồm qua lan can ngó lên thấy đỉnh chung cư đã rất gần, ước chừng cách đây khoảng mười tầng nữa. Đứng ở hành lang tầng sáu mươi có thể thấy dãy căn hộ im lìm ở tầng sáu mươi mốt. Vô Phong nhận ra lắm điều kỳ lạ. Dường như xung quanh dãy căn hộ là một bức màn vô hình mỏng mảnh, thi thoảng phập phồng như gió thổi vào tấm lụa; những cánh cửa, tường gạch, lan can còn mới nguyên – cảnh tượng hoàn hảo đến mức bất thường với một chung cư chưa được sửa chữa suốt nửa thế kỷ. Oái oăm hơn là không hề có đường lên, thậm chí các thang bộ dẫn vào lối cụt. Tiểu Hồ từng xác định đỉnh chung cư sẽ là “điểm chết”. Nhưng nếu không tìm thấy đường tới đỉnh, chẳng hóa cái “điểm chết” này trưng bày làm cảnh? Vô Phong bèn hỏi một gã thanh niên đang khuân đồ đi ngang qua và người đó trả lời thế này:

-Tầng sáu mươi mốt? Đừng tìm nó, anh bạn ngoại quốc! Anh sẽ chết!

-Sao vậy? – Vô Phong hỏi.

-Oan hồn!

Gã rùng mình kể chuyện cách đây lâu lắm trong thời chiến tranh, phía trên tầng sáu mươi từng bị tên lửa oanh tan nát hết cả, sau được xây dựng lại nhưng dân chúng tuyệt đối không bén mảng nửa bước. Người dân tin rằng các linh hồn chết thảm vẫn lảng vảng đâu đây đòi máu người sống và họ nghe thấy những âm thanh kỳ lạ vọng xuống hàng đêm. Vô Phong dần hiểu sự việc, hắn nói:

-Linh hồn người chết phải về Tụ Hồn Hải chứ?

Gã kia cười:

-Thử coi, rồi anh sẽ hối hận!

Vô Phong sực nhớ dân chúng Xích Quỷ mê tín nặng nên không mở miệng phản bác thêm. Thuở hành nghề hai ngón tại chợ rác, hắn thường xuyên bắt gặp những tử thi thối rữa bên vệ đường, thêm nữa lại chứng kiến ngàn vạn linh hồn lang thang khắp Tụ Hồn Hải, nên hồn ma bóng quế đối với hắn chẳng qua là một lĩnh vực siêu nhiên hơi hơi khó hiểu. Chứ bảo hắn phải sợ mấy lời hù dọa? Đợi đấy! – Tên tóc đỏ cười thầm.

Anh chàng khuân vác nọ không phải ngoại lệ. Vô Phong dò hỏi khắp nơi nhưng không ai biết đường. Vài người nói rằng sau chiến tranh, người ta đã bịt kín các cầu thang dẫn tới tầng sáu mươi mốt. Nhiều gã ma cô liều lĩnh từng bắc thang trèo lên, chẳng ai rõ bọn họ gặp chuyện gì nhưng tất cả đều chung một kết cục: rơi tự do và thân thể mỗi nơi mỗi mảnh dưới tầng hai. Người ta đồn ma quỷ xui khiến họ tự tử. Nơi đó dần dần bị quên lãng, giờ chỉ tồn tại trong những lời đồn nặng tính tâm linh đã lan truyền qua nhiều thế hệ.

Mải lần mò đường, Vô Phong bỗng nhận ra vừa dẫm phải thứ gì đấy, ngó xuống thì thấy dưới chân mình là một bàn tay xương xương bẩn bẩn thòi ra từ căn hộ bỏ hoang. Chủ nhân của bàn tay đó đang ngáy pho pho trên đống gạch vụn đổ nát, bộ mặt già khoặm hằn dấu thâm tím như bị ai đánh, y phục rách rưới trở thành tổ cho lũ chuột chui ra chui vô. Vô Phong dí mũi giày vào người lão đoạn gọi:

-Này, này!

Lão già giật mình trở dậy. Như một phản xạ vô điều kiện, lão mở miệng liến thoắng những lời quảng cáo thiếu dấu thiếu từ trong cơn ngáp ngái ngủ:

-…hào mừng… quý khách é ăm, ý ách mua ì? (Chào mừng quý khách ghé thăm, quý khách mua gì?)

Lão xòe áo khoác tựa đại bàng giương cánh, phiền nỗi áo thủng lỗ chỗ nên lại thành gà rù tơi tả lông lá. Dưới vạt áo có vô số món đồ chơi bằng bạc đa dạng hình thù. Vô Phong lập tức nhớ ngay lão già bán hàng rong dai như đỉa cứ lẽo đẽo theo hắn trước khi vào phố ẩm thực. Hắn nhíu mày ngạc nhiên:

-Là ông?

Gương mặt lão già rạng ngời, đến nỗi cái mũi tự dưng chảy ộc máu. Lão xin lỗi vì sự sơ suất này, bèn dùng tay áo lau lau chùi chùi vết máu trên lớp da sần sùi như vỏ cây khô. Dù chẳng rõ Vô Phong là thằng nào nhưng lão vẫn hồ hởi kiểu như quen biết lâu lắm:

-Sao bây giờ quý khách mới tìm tôi? Tuyệt quá! Tôi vừa chế tạo nhiều mẫu mới, mời quý khách xem thử!

Tên tóc đỏ xua tay:

-Không, không! Tôi chỉ muốn tìm đường lên tầng sáu mươi mốt thôi, ông biết chứ?

Vẻ hồ hởi thân thiện của lão già bán hàng bạc biến mất và nhường chỗ cho sự nghi ngờ:

-Dĩ nhiên là ta biết. Nhưng cậu lên tầng sáu mươi mốt làm gì?

-Đơn giản là tò mò thôi! – Vô Phong nhún vai – Mà… tôi hỏi loanh quanh thì chẳng ai biết, tại sao ông biết?

Lão già cười ranh mãnh:

-Giữa đống dân ngu độn tất xuất hiện người kiệt xuất. Quy luật đấy!

Vô Phong nheo mắt nghi hoặc. Nhưng hoàn cảnh không cho phép hắn suy tính nặng nhẹ. Tình hình Cửu Long hiện tại rất phức tạp, hắn cần tìm đường lên đỉnh chung cư ngay tức khắc, đề phòng mọi sự chuyển biến bất cứ lúc nào.

Vô Phong đánh liều nghe theo lão già ất ơ này rồi nói:

-Phiền ông dẫn đường!

Lão vừa đấm vai vừa ho lụ khụ, vẻ tuổi cao sức yếu sắp gần đất xa trời:

-Ây dà, đường đi xa xôi lắm! Thân già yếu đuối, bước sao đặng? Đau lưng, đau vai, đau chân, đau mọi bộ phận, Vạn Thế ơi, đau quá!

Cần thứ dầu nhớt đặc biệt để bôi trơi những khớp xương mỏi mệt của lão. Tiền chẳng hạn! – Ánh mắt lão lóe tia xảo quyệt. Vô Phong trong bụng toàn “tiên sư”, “tổ sư” mà ngoài mặt tươi rói, tay xòe vài tờ giấy bạc. Lão già nhìn chòng chọc. Tên tóc đỏ cười khẩy, nghĩ lão ta cả đời chưa từng thấy số tiền lớn như thế. Chẳng dè lão già trề môi lắc đầu:

-Cái dúm con con này á? Không được đâu, ít nhất là năm thùng vàng nhé!

-Đây là tiền đặt cọc, xong việc sẽ trả nốt!

-Nếu thế chú mày phải đặt thêm! Ngần này chẳng đủ một thùng vàng nữa là…

Vô Phong cau mày. Ngay cả bọn bảo kê khu chợ lớn lâu năm như anh Sáu chỉ đòi đến vậy là cùng. Thấy không cứng không xong, tên tóc đỏ bẻ tay răng rắc đoạn nhe răng cười:

-Chúng ta nên làm quen không, ông già? Xin tự giới thiệu, tôi là hạng người không tuân thủ luật pháp lại càng thiếu tôn trọng đạo đức xã hội! He he he!

Tên tóc đỏ cao gần gấp đôi lão già nọ, tưởng chừng hắn tung một đấm thôi là lão thành lá rơi mùa thu ngay. Nuốt cục tức vào lòng, lão già nhận lấy số tiền rồi cười khẩy:

-Ta làm việc luôn theo quy tắc. Vì chú mày không theo quy tắc nên… chào nhé!

Dứt lời, lão xoay chân phóng vọt như tên bắn. Gã thanh niên ngớ người rồi vội vàng đuổi theo, trong lòng tự trách to đầu còn để bị lừa. Số tiền không nhiều nhưng chỉ tốn chút nước bọt mà có, lão già bán đồ bạc thực quá hời! Vô Phong hét lớn:

-Đứng lại! Tôi sẽ giết lão!

-Trả năm thùng vàng, tao sẽ suy nghĩ lại, nhóc con! – Lão già cười lớn

Hai người rượt nhau khắp hành lang, bóng dáng vùn vụt trên mặt nền tróc lở gạch vôi. Đôi chân Vô Phong sánh ngang gió cuốn nhưng lão già nọ không gió cuốn cũng quạt máy cỡ lớn. “Già mà phóng nhanh khiếp!” – Tên tóc đỏ nghĩ thầm.

Lão già chợt đổi hướng, phi thật nhanh rồi dậm chân một bước lên lan can, sau nhún người nhảy xuống, áo khoác dang rộng, đồ chơi bạc bên trong chạm nhau lanh canh náo động không gian. Lão như con bồ câu liệng mình xuống hành lang tầng năm mươi chín. Vô Phong há hốc mồm kinh ngạc. Cần sự mẫn cảm, tốc độ, sức khỏe dẻo dai, lão mới thực hiện được cú nhảy hoàn hảo đến thế. Máu nóng dồn não, hắn gào to:

-Năm thùng vàng tiền viện phí nhé!

Hắn nhún chân bật người lao qua lan can đâm thẳng xuống tầng năm mươi chín, tay dang rộng chộp lão già tựa chim cắt vồ mồi. Lão già né thân thoát hiểm trong gang tấc. Vô Phong lăn người tiếp đất rồi lại nhổm dậy đuổi tiếp. Bọn họ chạy qua và xô đẩy dòng người đang đi lại, tiếng la hét chửi bới cứ thế vang lên không ngớt.

Thấy Vô Phong càng lúc càng gần, lão già vội vàng định lao qua lan can nhảy xuống tầng năm mươi tám. Nhưng chưa chưa kịp thực hiện thì bị bọn ma cô tóm sống. Bọn này túm cổ lão, bặm trợn hỏi:

-Lâu quá không gặp nhỉ, Tùng Bách? Lão trốn giỏi đấy! Tiền đâu? Lão nợ anh Năm hơn hai tháng rồi!

Tên tóc đỏ ngừng đuổi rồi đứng từ xa quan sát. Bọn ma cô kia toàn thằng oắt con mặt mũi non choẹt, xem chừng là đám lâu nhâu chuyên đòi nợ. Nghe cuộc đối thoại, Vô Phong mới biết lão già tên là Tùng Bách và vay tiền đã lâu chưa trả. Lão nợ ai không nợ lại nợ đúng Năm mắt lươn khét tiếng.

-Nói với anh Năm là cho tôi vài hôm nữa! – Tùng Bách van xin – Tôi hứa sẽ trả đầy đủ!

-Giờ lại gia hạn thêm vài hôm? Vui dữ hen? Muốn đùa anh Năm hả? Bọn bay, xử lý thằng già này!

Đám bậu sậu lôi Tùng Bách xuống sàn, vây quanh lão và bắt đầu màn tẩm quất hội đồng. Vô Phong chứng kiến mà lạnh người. Ban nãy hắn chỉ hù dọa Tùng Bách chứ không định xuống tay, còn bọn băng đảng kia làm thật, từng cú đấm cú đá không hề kiêng nể tuổi cao sức yếu. Chục cú đạp cú đấm liên tục nhè thẳng bộ mặt hom hem răng lợi lổng khổng, ông già ôm đầu kêu ú ớ cầu cứu. Vài người đi ngang qua coi như không thấy chuyện đang xảy ra, họ tiếp tục bước với khuôn mặt trơ trơ như gỗ đá. Tên tóc đỏ sinh lòng bất nhẫn song không có kiếm trong tay, hắn đành hành xử như dân chúng quận 4: im lặng. Chẳng ai muốn dây vào bọn băng đảng, chưa tự bảo vệ mình thì tốt nhất là ngồi yên quan sát.

Mặt mũi Tùng Bách lúc này đã bết máu. Lão càng van xin, bọn đầu trâu mặt ngựa càng đánh tợn. Trong cơn hoảng loạn chợt thấy Vô Phong, lão liền với tay gọi:

-Cứu… cứu ta… anh bạn trẻ…

Đám băng đảng ngừng đánh, chúng quay sang nhìn tên tóc đỏ:

-Mày biết lão?

Vô Phong vội vàng xua tay vẻ không liên quan. Tùng Bách chẳng kịp để hắn phân bua tiếp, lão hét lớn:

-Cứu ta! Ta sẽ đưa cậu lên tầng sáu mươi mốt!

Tên tóc đỏ thầm rủa lão già chết đến nơi mà vẫn biết xoay chuyển tình thế. Đây là đề nghị không thể chối từ. Dù không có gì chứng minh lão già biết đường song hắn linh cảm đây không phải khoản đầu tư tồi. Vô Phong tiến đến đám lộn xộn rồi từ tốn nói:

-Đừng đánh ổng! Bình tĩnh, mọi người bình tĩnh!

Bọn ma cô ngừng đánh Tùng Bách, chuyển sang vây quanh gã ngoại quốc tóc đỏ. Vô Phong tuy cao lớn hơn tất cả nhưng giờ như con cừu to xác giữa bầy sói háu đói. Nghĩ rằng thương lượng là cách tốt nhất, Vô Phong bèn mở lời:

-Mấy người bình tĩnh! Chúng ta sẽ giải quyết vấn đề êm thấm, đúng không?

Dứt lời, hắn xòe xấp tiền trước mặt đám ma cô. Vô Phong vẫn dùng giải pháp “của đi thay người” khi bị đánh hội đồng. Bất quá hắn không hiểu rằng cách này chỉ áp dụng với chợ rác. Còn ở Cửu Long nơi mà bọn ma cô băng đảng giết người lấy số má, tiền chỉ là thứ phù du hoặc phải nhiều tiền hơn nữa mới có thể mua chuộc chúng. Bọn ma cô nọ nhìn đống tiền trên tay tên tóc đỏ liền cười rần, một gã nói:

-Đủ tiền nhậu không anh em?

-Uống nước lọc thôi, không có rượu đâu! – Một gã khác thở dài.

-Bọn tao muốn nhậu và chơi gái, mày đủ tiền không thằng tóc đỏ kia?

Đám đông cười hô hố. Thấy tình hình diễn biến không ổn, Vô Phong cười xòa xoa dịu hàng chục cái đầu đang nóng hừng hực:

-Dù gì cũng không nên đánh người già cả, phải không? Ông già yếu lắm rồi, đánh nữa ổng chết mất!

Lý lẽ của hắn toàn là giá trị đạo đức thông thường, nhưng ở quận 4, những giá trị đạo đức đã biến mất từ lâu lắm. Bọn ranh đầu trâu đầu bò càng không thích nghe người khác dạy bảo chúng. Lũ ma cô khép vòng vây, đứa nào đứa nấy hằm hằm muốn đánh lộn. Tên tóc đỏ cười trừ:

-Xin lỗi, tôi là phóng viên…

Mấy chữ “tác nghiệp vấn đề sinh đẻ” chưa thốt ra, đám đông đã xúm lại đánh Vô Phong túi bụi. Tên tóc đỏ liền ôm đầu tránh tổn thương nhan sắc. Bất thình lình một cú đấm đâm thẳng mặt hắn. Vô Phong cảm giác máu chảy ra quanh miệng, hàm răng vừa thiếu mất cái gì đó rất quan trọng. “Thôi chết, gãy răng cửa rồi!” – Hắn giật thót. Răng tóc là góc con người, mất răng cửa sao dám ngoác miệng cười nữa? Toàn thân bừng bừng lửa giận, hắn nổi khùng:

-Răng của tao… răng của tao! Bọn bay tới số rồi!

Vô Phong vùng dậy hất tung đám ma cô rồi tả xung hữu đột, tay đấm chân đá lung tung xòe, đứa nào dính đòn của hắn đều gục ngã tại trận. Thể chất người Phi Thiên vốn cao lớn hơn người Xích Quỷ, hơn nữa lại trải qua luyện tập kỹ năng chiến đấu nên Vô Phong mạnh ngang cả đám ma cô cộng lại. Thoáng chốc hắn đã dọn dẹp sạch sẽ bọn lâu nhâu, giờ đang đè một thằng oắt con xuống đất. Thằng ranh hét lớn:

-Bọn tao là người của băng Thạch Tượng! Mày muốn chết à?

Nỗi đau mất răng quá lớn, Vô Phong chẳng cần nghe, bàn tay cứ thế vả thằng ôn bôm bốp. Hắn vừa tát vừa chửi như hát hay:

-Thạch Tượng con khỉ mốc! Ông đếch quan tâm! Tại sao chúng bay đấm gãy răng của tao? Đứa nào đền răng đây? Hả? Hả? Hả?

Mỗi từ “hả” là một cái tát. Bàn dân thiên hạ xúm đông xúm đỏ coi hoạt cảnh, thường ngày họ bị đám ma cô băng đảng hạch họe nên hí hửng vô cùng khi thấy gã ngoại quốc kia xử lý chúng. Họ thi nhau cổ vũ:

-Đánh chết nó đi!

-Phải đấy! Cho nó vào hòm luôn!

Nghe tiếng ồn ào nhốn nháo, Vô Phong bình tâm trở lại. Nạn nhân dưới mông hắn đã ngắc ngoải, mắt trợn ngược mồm lảm nhảm kêu mẹ kêu cha. Tên tóc đỏ vội vàng kiểm tra rồi thở phào vì gã này còn sống. Ngó bọn ma cô nằm la liệt sau lưng, hắn cảm giác ngất ngây như vị anh hùng trừ gian diệt bạo. Nhưng ngất ngây chưa lâu, tai họa đã tới. Đằng xa xuất hiện một thằng ranh dẫn theo đoàn người lăm lăm đao kiếm, sát khí hừng hực nuốt trọn hành lang, hiển nhiên là các thành viên băng Thạch Tượng. Thằng ranh kia chỉ về phía Vô Phong:

-Nó đó, chính nó vừa đánh bọn em!

Đám người nhất tề xông đến, vũ khí cọ quẹt nền đất tóe lửa. Tay không tấc sắt, vị anh hùng tóc đỏ sợ tái mặt vội co giò bỏ chạy. Tùng Bách tóm chân hắn:

-Cứu! Chúng nó đánh ta gãy chân rồi! Ta sẽ chỉ đường lên tầng sáu mươi mốt!

Vô Phong xổ một tràng chửi thề đoạn vác lão trên vai mà chạy. Chạy một quãng, Tùng Bách nói rằng làm vậy lão không thấy đường. Tên tóc đỏ chuyển sang cõng lão, đôi tay hắn siết chặt đùi của Tùng Bách làm lão kêu oai oái:

-Đau… đau quá! Chân ta… đang gãy! Vạn Thế ơi, chú mày muốn giết ta hả nhóc?

-Im mồm! Nếu hôm nay không thoát khỏi đây, tôi sẽ giết lão trước!

Tên tóc đỏ phăm phăm chạy, đám băng đảng khua kiếm chạy theo sau sát nút. Dân tình hối hả né vào các căn hộ để tránh trở thành nạn nhân xấu số. Tiếng hò hét chửi bới, tiếng đổ vỡ huyên náo khắp tầng năm mươi chín. Vô Phong rẽ lối định chạy thang bộ nhưng một lũ ma cô khác đã chặn đường, bọn này cười hềnh hệch trêu tức hắn. Tên tóc đỏ nghiến răng muốn băm chúng ra trăm mảnh. Tùng Bách nói:

-Thang máy! Có một cái thang máy gần đây!

Vô Phong chạy theo hướng lão già chỉ. Băng Thạch Tượng chia nhóm theo các ngả khác nhau nhằm khép vòng vây. Lát sau Vô Phong thấy chúng xuất hiện ở mọi ngõ ngách, hắn nói gấp:

-Lối nào? Lối nào?

-Bên đây! – Tùng Bách phẩy tay sang phải.

Vô Phong nhào người qua phải, tiếp tục chạy vào hành lang khác. Dân cư vội nép mình nhường đường cho hắn chạy. Vô Phong lao như bay, ánh mắt hướng về chiếc thang máy ở bên kia hành lang. Bọn Thạch Tượng phía sau tràn đến như thác lũ, kiếm khua rổn rảng rợn tóc gáy. Tên tóc đỏ cắm đầu chạy không dám ngoái đầu nhìn lại. Bỗng ngay phía trước xuất hiện vài gã Thạch Tượng, chúng hò nhau lao tới, tay vung kiếm sẵn sàng xẻ đôi hắn. Gặp cảnh lưỡng đầu thọ địch, tên tóc đỏ nghiến răng:

-Bám chắc nhé lão già!

Vô Phong guồng chân nhanh hơn rồi bật nhảy lên tường đúng lúc lưỡi kiếm hung hiểm bổ đến, sải chân dài chạy trên tường ba bốn bước, sau nhẹ nhàng đáp xuống ngay sau bọn Thạch Tượng. Lũ băng đảng há hốc mồm tưởng hắn là siêu nhân, bất quá đó chỉ là thứ kỹ xảo bình thường với Vô Phong. Nếu chẳng phải cõng Tùng Bách, hắn dư sức chạy trên tường lâu hơn nữa. Phần khác cũng nhờ đôi giày của hắn – món quà của Tiểu Hồ – có lực ma sát hơn hẳn loại giày thông thường.(*)

Vượt qua đám cản đường, Vô Phong lao vào chiếc thang máy đang mở và bấm thật lực cái nút chỉ tầng sáu mươi:

-Đóng vào! Đóng vào nhanh lên!

Bọn Thạch Tượng đuổi đến nơi thì cửa đã khép. Nhưng đây là thang máy loại cũ nên cửa của nó có khe thông khí mắt cáo. Bọn Thạch Tượng liền đâm kiếm xuyên qua những khe thông khí, Vô Phong hốt hoảng nép mình vào góc, mũi kiếm cách mặt hắn chỉ chừng vài đốt ngón tay. Kiếm đâm liên tục tuy không chạm nổi tên tóc đỏ song đủ khiến hồn vía của hắn bay loạn xạ.

Thang máy rồ rồ chạy, bọn Thạch Tượng liền kéo nhau lên tầng sáu mươi. Vô Phong thở hắt một hơi nặng nề đoạn hỏi Tùng Bách:

-Tiếp theo thế nào?

-Rẽ phải, chạy thẳng khoảng một cây số thì rẽ trái. Tìm căn hộ số 3.

-Sao lại thế?

-Vì nó phải thế! – Lão già gắt – Lẽ nào ta lừa chú mày?

Cửa thang máy bật mở, Vô Phong cõng Tùng Bách chạy một mạch. Ngay khi ấy, bọn Thạch Tượng đã tràn vào tầng sáu mươi, chúng đuổi theo quyết tâm lấy mạng tên tóc đỏ. Kẻ đuổi người chạy, bước chân rầm rập nện xuống hành lang. Nhưng bọn Thạch Tượng càng chạy càng đuối, khoảng cách giữa chúng và con mồi ngày càng xa. Vô Phong thời làm đạo chích đã chạy nhanh hơn người, thêm thời gian luyện tập cực nhọc cùng Thổ Hành nên khó ai bì kịp trong lĩnh vực chạy nhảy.

Đám đuổi nhau đã rời xa khu dân cư. Xung quanh họ là những hành lang dài không bóng người sinh sống. Ngay cả người tầng sáu mươi cũng không bao giờ qua lại nơi này. Rêu mọc khắp nơi, không gian ngấm mùi ẩm mốc. Từng căn hộ đen ngòm như hốc mắt sâu hoắm dõi theo bóng người. Nhiều gã Thạch Tượng chùn chân chẳng dám đuổi tiếp, kéo theo cả đám dừng bước. Bọn chúng đành trơ mắt nhìn Vô Phong mất hút, vài kẻ lắc đầu:

-Thằng tóc đỏ với lão già điên rồi! Ở đấy toàn oan hồn thôi!

Về phần Vô Phong, hắn cũng bắt đầu cảm nhận được không khí đáng sợ đang bao quanh mình. Hắn ngừng chạy, đôi chân dò dẫm những bước đi thận trọng. Hắn chuẩn bị sẵn tinh thần đối phó với một con quái vật kinh khủng sắp lao ra từ mấy căn hộ đen ngòm kia. Nhưng chẳng có gì ngoài sự im lặng và như thế còn khó chịu hơn gấp trăm lần.

-Nó đây rồi, dừng lại! – Tùng Bách vỗ vai.

Trước mặt Vô Phong là cánh cửa xanh trật bản lề, trên cửa xập xệ một tấm biển ghi số “3” phai màu sơn đến mức căng mắt mới đọc nổi. Tên tóc đỏ đẩy cửa, một luồng khí lạnh lẫn mùi thối nồng nặc phả ra khiến hắn nổi da gà. Tùng Bách cười:

-Sợ hả?

Vô Phong không đáp mà chậm rãi tiến vào. Căn hộ đổ nát đã lâu, không sự sống, thậm chí không tiếng chuột kêu, tiếng thạch sùng tặc lưỡi hay nhện giăng tơ. Tên tóc đỏ đi trong căn phòng cũ kỹ, tường gạch bong tróc sơn, rêu xanh bám đầy cốt thép, gạch vụn lổn nhổn dưới chân lạo rạo liên hồi. Ghê rợn hơn cả là mùi thối nọ mỗi lúc nồng nặc hơn. Hai người tiếp tục vào phòng khách. Phòng chẳng có gì ngoài một chiếc ghế nằm chỏng chơ và phía trên chiếc ghế là một xác chết nhỏ xíu, đỏ hỏn, còn nguyên dây rốn. Vô Phong chết điếng người khi thấy cái xác. Như tình cờ, một làn gió lướt qua thổi mùi thối lợm họng. “Chung cư kín mít, gió đâu ra? Không lẽ…” – Vô Phong lạnh người không dám nghĩ tiếp.

Tùng Bách khều chân đẩy ghế. Thi thể rớt xuống, toàn thân trong tình trạng bắt đầu phân hủy, hai hốc mắt chưa kịp mở đã bị kiến đục khoét. Tên tóc đỏ kinh hãi đến cấm khẩu. Hắn gặp nhiều xác chết nhưng chưa từng gặp xác chết trẻ con. Tùng Bách lắc đầu:

-Chắc nó bị bỏ rơi!

-Sao ông biết?

-Ta đoán mẹ nó là gái điếm, ả không đủ tiền phá thai mà cũng chẳng muốn gánh thêm nợ nên sinh con rồi bỏ lại. Ta gặp suốt! Lạ gì chứ? Dân quận 4 nghèo lắm, nuôi đứa trẻ đâu dễ?

Hỏa Nghi từng nói tỉ lệ trẻ con chết nơi đây cao khủng khiếp. Đến giờ Vô Phong mới để ý bóng dáng lũ trẻ trong tòa chung cư khá hiếm hoi. Cái xác mà hắn thấy chỉ là phần nhỏ trong số những đứa trẻ bị bỏ rơi lúc mới lọt lòng. Tên tóc đỏ cúi mặt mà đi, không dám tiếp tục nhìn cảnh tượng trước mắt dù chỉ nửa giây.

Giống bất cứ căn hộ nào tại chung cư, nơi này cũng có phòng thờ. Tùng Bách bảo Vô Phong đưa lão vào đó. Căn phòng chỉ còn chiếc bàn thờ xỉn màu xám do ám đầy bụi, ba bát hương vỡ văng vãi tro. Tùng Bách đặt tay lên bàn thờ, miệng lầm rầm lời lẽ khó hiểu. Bất chợt bàn rung bần bật, từ ba bát hương bùng lên những ngọn lửa đen đặc. Vô Phong tất nhiên không thể quên thứ lửa đáng sợ này, hắn lắp bắp kinh hoảng:

-Oán… Oán Hồn Dạ Hỏa!

-Ái chà, chú mày cũng biết hả? – Tùng Bách ngạc nhiên.

Những ngọn lửa đen chụm lại trên mặt tường sau bàn thờ, xoay tròn ba vòng, tỏa ra ba hướng khác nhau rồi trấn giữ tại các vị trí mười hai giờ, bốn giờ và tám giờ. Ba điểm lửa thiêu rụi bức tường để lộ một hệ thống máy móc gồm một trục thép rất lớn, chiều dài không rõ bao nhiêu nhưng Vô Phong ngó xuống thấy đáy sâu hun hút, nhìn lên chẳng thấy đỉnh ở đâu giữa bóng đêm mịt mùng. Xung quanh trục là bức tường hình ống đầy khe nhỏ hẹp xếp kiểu xoắn ốc liên kết với nhau bằng nhiều đường rãnh chìm, mỗi khe thòi ra nhiều mảnh thép mỏng sắp xếp theo thứ tự nhất định. Tùng Bách đặt ngón tay lên một đường rãnh và lầm rầm cầu khấn. Oán Hồn Dạ Hỏa từ ngón tay lão tuôn vào, chảy tới mọi ngóc ngách của đường rãnh chìm. Ngọn lửa như dầu nhớt kích hoạt máy móc. Các mảnh thép rùng mình chuyển động, chúng bao quanh trục chính, tấm thép lớn nằm dưới, tấm thép nhỏ đắp bên trên, lần lượt tạo thành bậc thang xoắn ốc. Lão già cười:

-Đây mới là cầu thang dẫn lên tầng sáu mươi mốt!

Tên tóc đỏ cõng lão già đi tiếp, ánh mắt ngỡ ngàng trước sự cỗ máy quái dị. Vừa đặt bước chân đầu tiên, bức tường sau lưng hắn khép chặt như chưa hề bị thiêu đốt. Tùng Bách trấn an:

-Khi ta xuống, nó sẽ mở, cứ yên tâm!

Hai người vừa đi vừa trò chuyện. Tùng Bách giải thích rằng cầu thang này chạy xuyên suốt chung cư. Mỗi tầng lại có một “cửa” vào, song nếu muốn dùng nó phải biết sử dụng Oán Hồn Dạ Hỏa. Lão nói:

-Oán Hồn Dạ Hỏa tồn tại trong mỗi trái tim người Xích Quỷ. Nhưng rất, rất, rất, rất… mẹ kiếp, dùng từ nào bây giờ? Tóm lại là gần như chẳng ai có thể triệu tập ngọn lửa đen, bởi lẽ “bậc tiền bối Xích Quỷ” đã cấm mọi người học nó trước khi ông ta lui vào những cánh rừng ma quái ở miền bắc đất nước. Ngày xưa luyện tập kiếm thuật, ta may mắn khám phá ra cách vận dụng nó! Nhờ Oán Hồn Dạ Hỏa, ta đã từng đứng trong hàng ngũ mười kiếm sĩ mạnh nhất thế giới! Này, nghe tên Tùng Bách “quỷ lửa” bao giờ chưa?

Vô Phong chẳng muốn nghe. Tùng Bách bản tính bịp bợm, lão muốn tào lao thiên địa gì thì kệ. Hắn hỏi:

-Tóm lại, Oán Hồn Dạ Hỏa là cái gì?

-Ngọn lửa thù hận. Nó không phải Hỏa niệm của pháp sư. Đây là kỹ năng của riêng người Xích Quỷ mà nguồn gốc sâu xa từ bộ tộc Lạc Việt.

-Thù hận? Ai chẳng có thù hận? Tại sao riêng người Xích Quỷ có?

-Ta không rõ. Nghe đồn “bậc tiền bối Xích Quỷ” sáng tạo ra. Bao quanh tầng sáu mươi mốt trở lên là Oán Hồn Dạ Hỏa, những cảnh tượng căn hộ đẹp đẽ thẳng tắp thực chất là ảo giác do ngọn lửa tạo nên. Bọn ma cô liều lĩnh trèo vào tầng sáu mươi mốt hầu hết bị lửa đen thiêu cháy, hoặc bị ảo giác quấy nhiễu loạn tâm trí đẩy ngược xuống, nhiều người tưởng chúng tự tử. Muốn vô tầng sáu mươi mốt, bắt buộc phải xài cầu thang này!

Tên tóc đỏ gật gù, dường như đã tìm được câu trả lời về tấm màn mỏng mảnh kỳ bí ban nãy. Hắn tiếp lời:

-Tại sao ngọn lửa ấy làm được vậy?

-Oán Hồn Dạ Hỏa phản chiếu tâm niệm người Xích Quỷ. Người Xích Quỷ ưa sự giả tạo bề ngoài, do vậy ngọn lửa có thể tạo ra nhiều cảnh vật, hiện tượng y như thật. Nhưng bên trong… hừm, hoàn toàn khác bên ngoài.

Vô Phong chau mày khó hiểu:

-Của riêng người Xích Quỷ… thế tại sao gã Liệt Giả biết sử dụng ngọn lửa đen? Hắn đâu phải người Xích Quỷ?

Tùng Bách cười rộ:

-Ta biết trường hợp này! Ta nghe vài gã lính đánh thuê kháo chuyện rằng Liệt Giả từng tham dự lễ tế hồn của người Xích Quỷ và bằng cách nào đấy đã dung hợp được ngọn lửa đen vào trái tim. Gã may mắn y hệt ta vậy!

Ngày trước tại đất Thiên Phạn, Vô Phong từng dính trọn mũi kiếm chứa đầy lửa đen của Liệt Giả nhưng không hề hấn gì. Liệt Giả nói hắn không phải là “con người”, vì thế không chịu tác động của “Oán Hồn Dạ Hỏa”. Tuy nhiên hắn lại bị ngọn lửa hành hạ thừa sống thiếu chết khi ăn quà bánh ở nhà Bất Vọng. Cảm thấy mâu thuẫn, tên tóc đỏ dợm hỏi:

-Thật sự là Oán Hồn Dạ Hỏa thiêu đốt mọi thứ?

Tùng Bách đáp lời:

-Cũng không hẳn. Vài loại phép thuật cao cấp như Nguyên Thủy Diệm – ngọn lửa phán xét từ Vạn Thế (**) có thể đối kháng nó. Nhưng điểm yếu nặng nhất của ngọn lửa đen là “huyết thống”. Huyết thống là điểm yếu cố hữu của người Xích Quỷ. Không thể sử dụng ngọn lửa đen tiêu diệt người cùng dòng máu. Nhưng chỉ là khái niệm tương đối thôi. Khi đã gạt bỏ tâm niệm “huyết thống”, Oán Hồn Dạ Hỏa sẽ tiêu diệt hết!

Tên tóc đỏ ngờ ngợ hiểu ra vấn đề. Liệt Giả tuy thành thạo Oán Hồn Dạ Hỏa, bất quá gã vẫn là kẻ ngoại đạo, kiến thức về ngọn lửa đen còn nhiều lỗ hổng. Nhưng nếu thế quan hệ giữa hắn và Liệt Giả là thế nào? – Vô Phong suy nghĩ. Tạm gác vấn đề qua một bên, hắn hỏi tiếp:

-Vậy… chỉ mình ông biết cách vào chiếc thang này?

-Phải, ta đánh cược luôn! Chẳng đứa nào ở quận 4, không, ở Xích Quỷ biết cách dùng ngọn lửa đen!

-Vậy… ông giúp tôi được chứ? Vài ngày tới, tôi sẽ cần lên đỉnh chung cư!

Tùng Bách nhăn mặt ngẫm ngợi. Sau vài phút, lão thở dài:

-Nể tình chú mày cứu mạng, ta sẽ giúp. Nhưng chỉ một lần thôi nhé! Bản thân ta thi thoảng mới lên đó, không thể dùng Oán Hồn Dạ Hỏa liên tục được!

Tại lưng chừng cầu thang là một cánh cửa nhỏ hắt ra ánh sáng tím tái dị thường. Vô Phong ban đầu ngần ngừ nhưng rồi nhắm mắt mà bước qua cửa. Rốt cục hai người đã đến nơi. Tùng Bách cười:

-Đây mới là khung cảnh thực sự của tầng sáu mươi mốt!

Một không gian rộng lớn khôn cùng trải dài khuất tầm mắt của Vô Phong. Không căn hộ, không hành lang. Chống đỡ cả khối không gian là hai mươi cột trụ khổng lồ cách nhau chừng một trăm mét. Khủng khiếp nhất là mỗi cột trụ đều làm từ hàng vạn mảnh xương người chồng chất lên nhau, không keo kết dính hay vật liệu gì khác mà vẫn vững chắc như bàn thạch. Thân trụ bốc lên làn khói đen đặc trưng của Oán Hồn Dạ Hỏa ám thành tầng mây mù đen đặc trên trần, mặt sàn rộng mênh mông sùi những lớp tro tàn từ “vàng mã”. Khắp nơi tràn ngập hơi nóng lửa đen, thứ hơi nóng không tác động da thịt bên ngoài mà thiêu đốt tâm hồn bên trong. Vô Phong thấy rõ những đầu lâu bị chèn ép trong thân cột trụ, đang hướng về phía hắn, hốc mắt trống rỗng như đang nhìn, đang ngắm. Tên tóc đỏ nuốt nước bọt ho khan:

-Cái… cái gì đây?

-Thiên đường! – Tùng Bách cười ngất.



Vô Phong đã tìm thấy nơi cao nhất tòa chung cư số 4. Hắn không biết rằng có một kẻ mò mẫm tìm đường lên tầng sáu mươi mốt suốt năm năm nay song vô ích. Kẻ ấy đang ngồi cùng Đông Hoàng tại ngọn tháp sòng bạc, hắn bắt đầu câu chuyện với giọng nói đều đều vô cảm xúc:

-Tôi ở quận 4 đã lâu nhưng chưa bao giờ tìm thấy đường lên tầng sáu mươi mốt. Vậy là sao? – Quạ Đen hỏi.

Đông Hoàng nâng ly nhấp ngụm rượu đỏ au, sau từ tốn giải thích:

-Thời ta đi lính, Xích Quỷ gặp chiến tranh. Thuở ấy chung cư số 4 cao một trăm tầng, nhưng sau một trận không kích lớn, bốn mươi tầng trên sập hoàn toàn. Đại đa số dân cư ở đó chết hết, chính quyền phải lập đàn tế cầu linh hồn siêu thoát. Nhưng sau này, khi ta tán gẫu cùng vài gã dân biểu chính quyền, bọn họ nói rằng những linh hồn đó không thể siêu thoát. Đích thân “bậc tiền bối Xích Quỷ” đã cải tạo, xây dựng lại tầng sáu mươi mốt, biến nó thành mồ chôn tập thể nhằm giữ chân oan hồn. Bọn họ hay gọi đùa nó là “thiên đường”. Đường lên tầng sáu mươi mốt bị đóng từ lâu rồi, anh bạn tìm cả đời chẳng ra đâu!

-Bậc tiền bối Xích Quỷ là ai?

-Kinh Dương Vương – thủ lĩnh tộc Lạc Việt, một trong ba thủ lĩnh thế giới Tâm Mộng. Nói cách khác, ông ta là ông tổ của người Xích Quỷ.

Đông Hoàng cứ thế thao thao bất tuyệt kiến thức về Kinh Dương Vương và tộc Lạc Việt, thực chất là thành quả sau mấy ngày cặm cụi đọc sách lịch sử. Có điều Quạ Đen sắp ngủ gật vì những lời lão nói. Đông Hoàng bèn đổi chủ đề nhằm kéo gã ra khỏi cơn buồn ngủ:

-Làm việc thôi! Tối nay, chúng ta sẽ xuất phát.

-Tối nay?

-Hạn trao trả con bé Liệt Trúc là ba ngày. Nhưng ta muốn thực hiện sớm hơn, đỡ phiền phức. Dù sao trong thời gian ở đây, ta cũng điều tra được kha khá về nó.

Quạ Đen cười khùng khục vì phấn khích. Gã chợt hỏi:

-Thế còn Thanh Nhi? Ông chắc con nhỏ ấy sẽ giúp chúng ta?

Đông Hoàng lắng ly rượu, chất lỏng đỏ au sóng ánh phản chiếu đôi mắt hẹp đầy quỷ quyệt của lão. Trên đời không có gì chắc chắn, vì vậy mới phải sinh ra mưu mô xảo kế. Lão cười đầy tự tin:

-Cô ta rất thông minh. Vì thế cô ta sẽ chấp nhận điều kiện dành cho kẻ thông minh!


___________________________________


(*) chú giải 1: sau chiến dịch Thiên Phạn, Tiểu Hồ từng tặng Vô Phong một đôi giày thể thao
(**) chú giải 2: đại thánh sứ Tây Minh từng sử dụng Nguyên Thủy Diệm đối đầu Liệt Giả tại đền thờ Thiên Phạn

lão già

avatar


Thành viên già làng bậc 4

..:


.:
CT.25
Liệt Trúc? Đứa con mất tích của Liệt Giả? Lẽ nào?

Chương 20
Đánh cược tất cả




Ngày thứ hai, ba giờ chiều

Nắng gắt.

Thành phố Cửu Long rộm màu vàng tựa miếng bánh phồng rộp. Cơn nóng hầm hập tràn vào quận 4, tòa chung cư như nồi đun cách thủy khiến ai nấy phát khùng. Vô Phong thì khùng gấp đôi vì dính thêm tai nạn gãy răng. Hắn đang soi gương – lần thứ mười trong ngày. Tiểu Hồ mím môi nín cười; nàng nhìn hắn đoạn giơ ngón cái tán thưởng:

-Trông anh “quyến rũ” lắm, tôi thề!

Tên tóc đỏ gườm gườm rồi há mồm soi hàm răng mất nắp đậy. Cô gái liền bịt miệng quay sang chỗ khác. Ban nãy nàng đã cười gần chết vì nhận ra nụ cười thông gió của hắn, giờ cười thêm khéo dạ dày bể tanh bành. Tiểu Hồ ho khan cố ngăn những suy nghĩ hài hước xâm chiếm trí óc và chuyển chủ đề nghiêm túc hơn:

-Ông Tùng Bách sẽ giúp chứ?

-Tôi đã đưa bộ đàm cho lão nhưng… hên xui! – Vô Phong đáp – Lão hiếm khi ở một nơi cố định.

Bản thân Tiểu Hồ không nghĩ đường lên đỉnh chung cư phức tạp đến thế. May thay tên tóc đỏ đã kịp thời giải quyết, cô gái được phen hú hồn trông thấy.

-Tôi hỏi nhé, tại sao những oán hồn trên tầng sáu mươi mốt không trở về Tụ Hồn Hải? – Vô Phong lên tiếng.

Tiểu Hồ chống cằm nghĩ ngợi, sau đáp:

-Có lẽ là “niềm tin”, tôi đoán vậy! Bản chất linh hồn con người phụ thuộc lối suy nghĩ của người ấy lúc còn sống. Nếu trong thâm tâm không có niềm tin Vạn Thế, khi chết linh hồn sẽ không đến Tụ Hồn Hải. Ví dụ như tộc Đà Ma, tôn giáo của họ thờ thần hủy diệt, thế nên linh hồn người Đa Ma siêu thoát theo cách khác hoặc trở thành một thứ như thế này…

Cô gái đặt lên bàn một ống trụ kim loại hình lục giác, thân chạm trổ các họa tiết hình khối màu đen đỏ. Tên tóc đỏ nhận ra ngay nó là vật niêm phong linh hồn cô gái Đà Ma Rahtri – Quỷ Vương thứ hai, một món quà đến từ ngài tộc trưởng Hrdaya. Theo nguyên lý phép thuật, ống trụ này và tầng sáu mươi mốt đều là trận địa giam hãm linh hồn. Qua lời kể của Vô Phong, Tiểu Hồ rất ấn tượng với tầng sáu mươi mốt và muốn chứng kiến tận mắt. Vô Phong không hề thích ý định của nàng, hắn lắc đầu nguầy nguậy:

-Mong rằng không phải quay lại cái chung cư chết tiệt này!

Hắn vừa nói vừa thở dài, phiền nỗi hàm răng không kín nên hơi thở phát tiếng “viu viu” như gió lùa hang sâu. Tiểu Hồ gục đầu cười sặc sụa, tay đấm bàn liên hồi. Vô Phong tức lồi mắt mà không làm gì được. Bỗng nhiên hắn lôi cô gái dậy rồi chỉ vào chỗ răng gãy:

-Này, nhìn xem! Có phải tôi đang mọc răng?

Răng của người trưởng thành là răng vĩnh viễn, nếu gãy sẽ không mọc lại. Nhưng đúng là dưới lợi của Vô Phong đang nhú lên một màu trắng. Tiểu Hồ đoán các tế bào Ngục Thánh trong cơ thể hắn bắt đầu quá trình tái tạo bộ phận. Nàng ngừng cười, nghiêm túc nói:

-Đừng dựa dẫm Ngục Thánh. Tôi đã nghiên cứu, sau mỗi lần tái tạo cơ thể, các tế bào đó sẽ xâm chiếm cơ thể anh thêm một ít.

-Vậy… chúng rất độc hại?

-Chưa thể kết luận, nhưng anh hãy cẩn trọng hơn. Càng thương nặng, tế bào Ngục Thánh càng xâm chiếm mạnh. Phàm cái gì nhiều quá đều không tốt lành.

Từ “Ngục Thánh” khiến Vô Phong khó chịu vô cùng vì nó liên quan tới quá khứ bất minh của hắn cùng đội Thổ Hành tiền nhiệm. Sự khó chịu nọ như thang đo nhiệt kế mà giới hạn tối đa mang tên Bất Vọng – kẻ biết nhiều nhất, tiếp xúc nhiều nhất, gần gũi đội trưởng Mãnh Hổ nhất lại không chịu hé môi dù chỉ một lời. Tuy nhiên Vô Phong giữ kín nỗi bức xúc trong lòng vì không tin rằng Tiểu Hồ sẽ hiểu tâm sự của mình. Hắn nghĩ thế đoạn nhe răng cười:

-He he, đến đâu thì đến, kệ mẹ nó!

Điệu cười nham nhở thiếu răng cửa làm Tiểu Hồ cười quặn bụng. Cô gái liền đưa tay bịt mồm hắn:

-Xin anh… che miệng giùm tôi… Vạn Thế ơi, chết mất…

Vô Phong tóm lấy tay cô nàng giằng ra:

-Che cái búa! Cười là quyền con người!

Hai người thường ngày cãi lộn như chó với mèo, giờ vô tư cười đùa trêu chọc nhau, trong mắt người này giờ chỉ còn bóng hình phản chiếu của người kia. Thoáng chốc họ đã quên bẵng bầu không gian nóng bức và nhiệm vụ tại Cửu Long. Bỗng nhiên Hỏa Nghi từ gác xép chạy xuống, hớt hải nói:

-Hỏng bét rồi! Hỏng bét rồi! Chuẩn bị mọi thứ, khẩn trương lên! Tất Tử nói Đông Hoàng đang tẩu tán mọi vật chứng!



Cùng lúc ấy tại tòa tháp sòng bạc, các nhân viên đang tất bật thu dọn tầng hầm; trong đó có Chính Minh hay đúng hơn là Tất Tử giả dạng. Thông báo dọn dẹp đột ngột xuất hiện cách đây nửa tiếng trong khi ai nấy đều nghĩ đó là chuyện của ngày mai. Đám nhân viên cặm cụi làm việc, hạn chế nói chuyện dưới mọi hình thức kể cả thì thầm to nhỏ, thậm chí không hề đả động tới việc một con bé tóc đỏ mười tuổi đang giương đôi mắt to tròn theo dõi họ phía sau cửa kính. Tất Tử lén nhìn con bé, đưa tay làm dấu hiệu chào nhưng nó vẫn im như phỗng. Dăm ngày nay, hễ có cơ hội là hắn lại tìm cách tiếp xúc đứa nhỏ thông qua vài cử chỉ thân thiện song vô hiệu, con bé luôn trả lời hắn bằng ánh mắt đề phòng và dễ bị kích động.

Ba mươi nhà khoa học đã rời tháp sòng bạc từ lâu, để lại toàn bộ máy móc cùng tài liệu liên quan. Theo lệnh Đông Hoàng, các nhân viên đưa các thiết bị vào sáu thùng kim loại lớn to bằng vòng tay năm sáu người ôm. Tất Tử đoán lão già đầu sẹo sẽ chuyển chúng cho Liệt Giả. Nhưng máy móc chẳng qua chỉ là phương tiện, còn tài liệu giấy tờ mới là bằng chứng để đưa Đông Hoàng vào tù, có điều chúng đang ở trong tay Bất Vọng. Ngoài gã, không ai được phép rờ tới.

Trước mặt Bất Vọng là tập báo cáo sau nửa tháng nghiên cứu của đám khoa học gia, bìa ngoài đề dòng chữ “Ngục Thánh 7”. Gã lật từng trang, ánh mắt chú mục rất lâu trên bức ảnh về một chuỗi tế bào bảy mạch lạ lùng rồi chuyển sang nhìn con bé tóc đỏ, nhìn lâu đến mức con bé phải quay đi. Cái tên “Liệt Trúc” như chiếc dùi đục chạm khắc da thịt tạo nếp nhăn khắp gương mặt Bất Vọng. Gã nhắm mắt, tâm trí từ mặt nước hiện thực bơi xuống đáy đại dương quá khứ, mò mẫm dấu vết quá khứ giữa bóng tối thăm thẳm. Mặt gã bừng lên khi tìm thấy ký ức quan trọng song nhanh chóng nguội lạnh như gáo nước dội đóm lửa. “Vô lý! Quá vô lý! Tại sao nhỉ?” – Bất Vọng lẩm nhẩm, tay châm điếu thuốc hòng tóm được câu trả lời trong làn khói mong manh vô định hình.

Càng đào sâu vùng đáy quá khứ, tâm trí Bất Vọng càng bấn loạn, bèn vội vàng bơi lên hớp lấy dưỡng khí của thời gian hiện thực. Gã nhận ra chiếc gạt tàn đã đầy tàn thuốc mà câu trả lời chơi vơi chốn nào xa xôi lắm. Bỗng anh chàng Chính Minh (Tất Tử) xuất hiện bên cạnh gã và nói:

-Chúng tôi chuyển hết đồ rồi! Thế cô bé kia, tính sao?

Chính Minh đang đề cập đến Liệt Trúc, Bất Vọng liền xua tay:

-Không cần lo lắng, ta sẽ chăm sóc nó.

-Vậy tài liệu này? – Chính Minh chỉ vào tập hồ sơ trên bàn – Tôi mang hộ ngài nhé?

-Không cần. Ở đây hết việc của cậu rồi, nhớ đưa hàng tới đúng địa chỉ.

Chính Minh gật đầu quay đi, lòng thầm rủa lão già ống khói cẩn thận kín kẽ. Còn Bất Vọng chẳng mảy may nghi ngờ, chỉ nghĩ đơn thuần là anh chàng Chính Minh tốt bụng muốn giúp đỡ mình.

Đợi đám nhân viên đẩy sáu thùng kim loại đi khuất hẳn, Bất Vọng liền bước vào căn phòng phía sau cửa kính. Gã đảo mắt nhìn bốn bức tường bị tô vẽ nham nhở, mặt sàn trải thảm cỏ ngũ sắc lăn lóc đồ chơi gãy vỡ. Chúng như đang thể hiện sự khó chịu của Liệt Trúc vì bị giam cầm, dẫu sao nó vẫn là đứa trẻ. Nhưng quái lạ là suốt thời gian ấy, con bé không hề kêu ca hay bộc lộ sức mạnh hủy diệt trừ phi bị kích động.

Bất Vọng cố tạo cho mình vỏ bọc thân thiện rồi đến gần Liệt Trúc. Bàn chuyện giao tiếp với trẻ con, gã hoàn toàn là tay gà mờ. Gã chìa tay trước mặt con bé rồi cười:

-Chào cháu!

Đứa nhỏ ngơ ngác nhìn gã chẳng hiểu động tác xã giao của người lớn. Bất Vọng rụt tay, lòng thoáng cám cảnh cho tuổi năm mươi mà vẫn chưa lập gia đình. Gã cởi bỏ tấm áo thân thiện rồi trở lại vẻ lạnh nhạt cũ. Liệt Trúc cảm nhận sự thay đổi rất nhanh, nó lùi vào góc, ánh mắt dè chừng. Xem chừng con bé chưa quên kẻ trước mặt đã gây ra áp lực khủng khiếp khiến nó buột miệng phun khai danh tính của mình. Bất Vọng lại cho rằng như vậy tốt hơn, gã lên tiếng:

-Ta muốn nói chuyện với cháu, đơn giản thế thôi! Ta hỏi, cháu trả lời. Không, ý ta là cháu hãy trả lời nếu cháu biết, được chứ?

Liệt Trúc im lặng không đáp. Hai người một già một bé nhìn nhau hồi lâu rồi Bất Vọng cũng bắt đầu câu chuyện:

-Cháu có cha mẹ không?

Con bé gật gật. Bất Vọng tiếp lời:

-Cha mẹ cháu tên gì?

Liệt Trúc ngần ngừ, đôi tay nhỏ thủ trước ngực. Biết rằng thúc ép là không hay, Bất Vọng kiên nhẫn chờ đợi. Cuối cùng con bé rụt rè nói:

-Cháu biết tên mẹ, không biết cha…

-Mẹ cháu tên gì?

-Bích.

Bất Vọng cau mày:

-Bích? Cái gì Bích?

Liệt Trúc lại lắc đầu. Trẻ con vô tư gọi tên mẹ nhưng hiếm khi nhớ họ hoặc tên đệm, chuyện bình thường. Nhưng với đứa trẻ trạc chín, mười tuổi như Liệt Trúc thì đó là chuyện hơi kỳ quặc. Bất Vọng hỏi tiếp:

-Vậy sao cháu không biết tên cha?

Đôi mắt con bé đảo lục lọi chuyện quá khứ, nó đáp:

-Mẹ kể cha thường vắng nhà. Cha phải làm việc.

Bất Vọng có thể hiểu chi tiết này. Trẻ con lúc mới học chữ thường sẽ đọc tên cha mẹ trước tiên, nếu người cha hoặc người mẹ thường xuyên vắng mặt, những thông tin đó sẽ không thể lọt vào đầu chúng. Gã đoán tuổi thơ Liệt Trúc chủ yếu sống bên mẹ, người cha thỉnh thoảng lắm mới xuất hiện trong mắt nó. Bất quá nhìn tuổi của Liệt Trúc, giả thuyết trên hoàn toàn vô lý. Bất Vọng lắc đầu khó hiểu:

-Vô lý… cháu nhớ mặt cha không?

-Cha có tóc đỏ.

Câu trả lời như sét đánh ngang tai Bất Vọng. Đến tận bây giờ gã mới để ý một thứ đã quen mắt từ lâu – mái tóc đỏ của Liệt Trúc. Không rườm rà, không suy ngẫm, không cả phân biệt đúng sai, Bất Vọng lập tức liên tưởng người bạn cũ Liệt Giả. Liệu chăng có sự trùng hợp rằng một người chồng tóc đỏ họ Liệt nào đấy cưới người vợ tên Bích và sinh đứa con Liệt Trúc? Không! – Bất Vọng tự tin mình trải đời đủ lâu để đưa ra kết luận rành mạch như thế. Nhưng nếu đích thực là Liệt Giả và Dạ Bích thì sao?

Hơn hai mươi năm trước, chính mắt Bất Vọng đã trông thấy con gái của Liệt Giả, thậm chí chơi đùa với nó. Đứa trẻ ấy cũng có tên Liệt Trúc. Bẵng đi vài năm, vì lý do công việc lẫn cá nhân, gã không gặp con bé thêm lần nào nữa. Mãnh Hổ từng ủy thác gã trông nom gia đình Liệt Giả nhưng gã làm qua loa chiếu lệ. Sau ngày Thánh Vực kết tội vợ chồng Liệt Giả phản bội, gã không nghe thấy bất cứ tin tức gì của Liệt Trúc dù đã cố công tìm kiếm. Bất Vọng chẳng thể tìm được những bức ảnh về gia đình Liệt Giả, dường như chúng đã bị thiêu hủy hoặc bị lấy đi. Ngày đó, gã ngửa mặt lên trời tự chửi thói ghét ống kính máy ảnh cùng sự vô tâm ích kỷ của mình.

Hai mươi năm trôi mau cho tới nửa tháng trước, tên vũ công Tiếu dắt theo một đứa bé tóc đỏ tên Liệt Trúc. Con bé gợi nhớ lại những ký ức cũ trong Bất Vọng nhưng gã không quan tâm nhiều. Bởi lẽ nếu còn sống, con gái Liệt Giả giờ đã trưởng thành. Âu cũng là trùng hợp! – Bất Vọng nghĩ thế và làm ngơ con bé. Nhưng kể từ khi tên tóc đỏ Vô Phong xuất hiện, gã bắt đầu nghĩ khác.

-Thế cha mẹ cháu đâu? – Bất Vọng hỏi.

-Cháu không biết. – Liệt Trúc lắc đầu.

-Vậy cháu sống ở đâu? Tại sao cháu quen thằng… ý ta là chú vũ công đeo mặt nạ?

-Cháu sống ở cô nhi viện Bạch Tu quốc. Một hôm chú vũ công đến đưa cháu đi và nói sẽ giúp cháu gặp cha mẹ.

“Nước Bạch Tu láng giềng của Băng Hóa quốc à?” – Bất Vọng lẩm bẩm đoạn tiếp lời:

-Cháu sống tại cô nhi viện lâu chưa?

Đứa nhỏ cúi đầu, bàn tay nhỏ ngượng ngùng xòe năm ngón biểu thị năm năm. Lại thêm một con số làm Bất Vọng đau đầu. Nó chẳng biểu hiện bất cứ sự liên quan nào giữa cô bé Liệt Trúc hiện tại với cô bé Liệt Trúc hai mươi năm trước. Bất Vọng khổ sở vò tóc, lòng tự hỏi chuyện quái quỷ gì đang diễn ra?

Bộ đàm nhỏ xíu trên tai Bất Vọng chợt rung lên những tiếng ù ù, sau đó là giọng của Đông Hoàng:

-Xong chưa, anh bạn?

-Đã xong, thưa ngài. – Bất Vọng trả lời.

-Đưa Liệt Trúc lên đây nhé, ta muốn gặp cô bé lần cuối.

Bất Vọng chìa tay định dắt Liệt Trúc nhưng con bé tỏ ý không thích. Nó khép nép đi một bên, ánh mắt luôn dè chừng gã. Bất Vọng cũng chẳng ép, cứ để con bé tự đi. Chính thực gã không ưa trẻ con, vì vậy gã thích những đứa trẻ con hành xử như người lớn.

Hai người lên đỉnh tháp sòng bạc. Liệt Trúc đi giữa hành lang gồm hai hàng thác nước nhân tạo trải dọc hai bên trái phải, ánh mắt dán chặt lên những tác phẩm chạm khắc bằng đá màu trên trần rồi nhìn xuống bóng hình phản chiếu dưới mặt sàn sáng choang làm từ nhiều loại tinh thạch quý hiếm. Cảnh tượng tráng lệ thế này, rõ ràng nó chưa từng chứng kiến. Gương mặt Liệt Trúc bừng sáng sự tò mò vui thích. Nhưng tới khi bước qua cánh cửa màu nâu nặng trịch, một ánh mắt lạnh lẽo cắt ngang tâm trí con bé khiến nó co người sợ hãi. Không phải Đông Hoàng; lão già luôn nhìn Liệt Trúc bằng cái nhìn trìu mến giả tạo. Đó là ánh mắt của một gã tóc dài đeo khẩu trang. Bất Vọng ngạc nhiên:

-Quạ Đen?

Quạ Đen không trả lời, chỉ hơi cúi đầu chào trả. Đông Hoàng cười xởi lởi:

-Hai người sẽ cùng bảo vệ cô bé này, như vậy ta mới an tâm!

-Vậy còn ông? – Bất Vọng hỏi.

-Ta sẽ ở đây theo dõi tình hình. Cần người chủ trì công việc, đúng chứ?

Quạ Đen lên tiếng còn đôi mắt ngái ngủ chăm chăm ngó đứa nhỏ:

-Thiên Hải đâu, ông chủ? Thằng đó bộ nghỉ phép dài ngày hay sao mà chưa thấy mặt?

-Hắn đang vận chuyển hàng, ta hỏi vận chuyển cái gì mà lâu thế thì hắn không trả lời. Nhân viên Mũi tên vèo vèo vậy đấy! – Đông Hoàng chép miệng – Nhưng ta đã thông báo với Thiên Hải rồi, hy vọng hắn về kịp!

Lão già rời chiếc ghế, ngồi xổm nhìn Liệt Trúc. Đông Hoàng định dùng một cử chỉ nào đấy thể hiện nỗi nhung nhớ của lão như ôm vai, xoa đầu hoặc nựng má con bé; chỉ ngại Liệt Trúc phóng ra mấy thứ sóng nguy hiểm. Dù khao khát chứng kiến con bé thổi tung tòa tháp hoặc làm thành phố mất điện thêm lần nữa nhưng Đông Hoàng phải ngăn thứ ham muốn đó xông não. Lão chào con bé và tặng một con thỏ búp bê màu xám:

-Bé đi vui vẻ nhé! Ta sẽ nhớ bé lắm, để ta thơm cái nào!

Đông Hoàng dang rộng cánh tay song Liệt Trúc lui bước, cánh tay ôm chặt con thỏ búp bê tựa như chẳng tin ai ngoài thứ đồ chơi vô tri vô giác. Lão già không giận, chỉ mỉm cười trìu mến.

Bất Vọng gửi trả tập hồ sơ rồi đưa Liệt Trúc ra thang máy, Quạ Đen cũng nối gót bước theo. Tuy đã lâu chưa gặp gỡ nhưng cả Bất Vọng và Quạ Đen không ai ngỏ tiếng thăm hỏi. Bởi gã ống khói ghét thằng ranh ít tuổi mà láo lếu, còn tên đeo khẩu trang kia ghét lão già vì lão hút thuốc quá độ, mối ác cảm hình thành ngay từ lần đầu tiên tiếp xúc. Chỉ tội Liệt Trúc đứng giữa phải hứng chịu bầu không khí nặng nề.

Khoang chứa phi thuyền cá nhân của Đông Hoàng nằm ngay dưới đỉnh tháp sòng bạc. Chính giữa căn phòng bầu dục là chiếc phi thuyền màu đen tuyền, phần đầu võng xuống như mỏ chim ưng, phần thân bè bè sang hai bên như đại bàng dang cánh, dọc thân nạm hàng trăm viên kim cương chạm hình đọa ngã – loài quái thú canh giữ đất thánh Hỗn Nguyên, phía đuôi con tàu khắc dòng chữ Diều Hâu, biển số 9999. Vỏ ngoài chống bom đạn, thậm chí tên lửa hay đạn pháo hạng trung. Tổng thể phi thuyền như công trình nghệ thuật liền lạc được tạc nguyên khối. Sục sạo khắp thế giới Tâm Mộng chỉ có ba chiếc Diều Hâu như thế, dĩ nhiên hàng hiếm đi kèm giá trị cao ngất ngưởng. Hai chiếc kia ít lộ diện, còn chiếc của Đông Hoàng đảo qua đảo lại bầu trời Cửu Long như đi chợ, dân tình quen mắt đến phát ngán. Hôm nay chiếc chuyên cơ này dành cho Liệt Trúc, Đông Hoàng hy vọng nó sẽ bảo vệ con bé an toàn trước những ý định thiếu thân thiện. Đi cùng Diều Hâu còn có bốn phi thuyền vận tải chở vệ sĩ.

-Đi thôi. – Bất Vọng lên tiếng.

Ít phút sau, tầng sáu tòa tháp bỗng xuất hiện một khe cửa lớn, năm chiếc phi thuyền từ trong bay ra rồi hướng về phi trường phía nam. Trên phi thuyền, gã ống khói thả ánh mắt trôi theo nắng gắt bên ngoài ô cửa, trầm ngâm tư lự với những nghi vấn không thể giải đáp về Liệt Trúc. Con bé tóc đỏ ngồi bên hắn mải nghịch ngợm con thỏ búp bê, thi thoảng thì thầm vào tai con thỏ rồi chờ đợi thứ đồ chơi kia lên tiếng. Còn Quạ Đen? Gã đang ngủ. Chưa gặp chuyện hứng thú nên gã ngủ.

Ở đỉnh tháp, Đông Hoàng nhâm nhi ly rượu dõi theo đội tàu, tay cầm bản báo cáo Ngục Thánh. Máy móc thiết bị hiện đã tới phi trường hướng bắc và sẵn sàng cuộc hành trình đến lục địa Kim Ngân; áp tải chúng chẳng phải ai ngoài nhân viên Mũi tên vèo vèo. Hai chuyến hàng này tựa hai ly rượu thịnh tình hảo hữu mà lão mời Liệt Giả. Cũng từ đây trở đi, lão chính thức bước chân vào thế giới rộng lớn, mọi hành động về sau phải cẩn trọng hơn. Đằng thẳng ra, vừa mơ chen chân trong Đại Hội Đồng vừa tham gia tài trợ khủng bố, Đông Hoàng đang nấu món cá trộn thịt gà. Cái món đó họa chăng chó mới ăn chứ đừng nói người! Nhưng bản chất Đại Hội Đồng ăn tạp như vậy đó! – Lão cười.

Bộ đàm trên bàn làm việc rung liên hồi, một dòng số ảo ảnh ba chiều xuất hiện giữa không gian. Số liên lạc của Năm mắt lươn! Đương dưng gọi làm chi? – Đông Hoàng ngẫm nghĩ, nửa muốn nghe nửa muốn cúp máy. Sau cùng lão nghe máy đoạn mở lời chào nồng nhiệt:

-Năm đấy à? Chú em hết ốm chưa? Mấy lần anh thăm hỏi mà chú toàn tránh mặt, anh giận lắm nghen!

-Mới khỏi, bạn già ạ! Chúng ta hàn huyên tâm sự chút nhé?

“Mày đáng tuổi con tao mà dám xưng bạn già!” – Đông Hoàng cười khẩy đoạn nói:

-Tiếc quá, ta sắp rời thành phố, để hôm khác vậy.

Tất nhiên lão già chẳng đi đâu, nhưng chiếc Diều Hâu bay ngoài kia là minh chứng cho thấy lão đang di chuyển. Năm mắt lươn cười ngất sau trả lời:

-Thôi đừng đùa tôi nữa, bạn già! Tôi đang ngồi ở sòng bạc của ông, xuống ngay nhé, hoặc tôi sẽ lên đó!

Tiếng cúp máy khô khốc chấm dứt cuộc đối thoại. Đông Hoàng linh cảm chuyện chẳng lành nhưng không hề nao núng. Đối đầu nhau nhiều năm, lão thừa biết Năm mắt lươn chỉ là thằng phổi bò không hơn không kém. Lão quyết định xuống sòng bạc để xem thằng phổi bò định giở chiêu trò gì.

Đông Hoàng bước vào phòng chơi bạc hạng sang. Phòng hình tròn, nửa phòng chạm khảm kim cương tạo thành những bức tranh phong cảnh, nửa phòng lát kính hướng ra ngoài thành phố; nhờ lớp kính, ánh nắng chiếu qua trở nên dịu nhẹ tỏa màu vàng ròng khiến những bức tranh kim cương càng thêm rực rỡ. Tất cả hòa quyện thổi mùi vương giả vào bàn chơi bạc nằm giữa phòng. Năm mắt lươn đang ngồi đó, bỗng thấy Đông Hoàng liền đứng dậy bắt tay chào hỏi, gương mặt lộ rõ sự phấn khích. Đông Hoàng cười mỉm:

-Hôm nay dễ trời mưa to!

-Dễ lắm chứ! Ông bạn vẫn khỏe như vâm, nhỉ?

Cả hai nở nụ cười hòa ái rồi ngồi ngồi đối diện nhau, ngăn cách họ là bàn chơi bạc. Hai mươi năm tranh đấu giữa bọn họ cũng từ bàn chơi bạc mà ra. Kẻ này cố đoán vị kẻ kia thông qua ánh mắt. Người chơi bạc lâu năm có thể nhìn ra tâm tình đối thủ chỉ với cái liếc mắt hay nhíu mày.

-Rốt cuộc vì sao chú em gặp ta? – Đông Hoàng hất hàm hỏi.

Năm mắt lươn cười:

-Đã lâu rồi… coi nào, kể từ trận đấu bất phân thắng bại lần trước, đến nay đã hơn mười năm. Chúng ta nên làm một ván “thuyền chìm thuyền nổi”!

-Hay! – Đông Hoàng vỗ đùi – Xem ra chú em bắt đầu thích ôn lại kỷ niệm cũ!

Dưới bàn trồi lên một chậu pha lê rất lớn đựng đầy nước, đáy tràn ngập đồng xu bằng vàng. “Thuyền” ở đây không phải loại cốc thông thường mà là khối pha lê được điêu khắc kiểu cách hình hoa nở, không có nhiều điểm đặt xu an toàn trên loại “thuyền” độc đáo này. Đông Hoàng cười:

-Chơi bạc thì phải đặt cược mới hứng thú, chú em định đặt bao nhiêu tiền?

-Tiền? Không, bạn già của tôi! – Năm mắt lươn cười ngất – Hãy đặt cược thứ nào đấy lớn hơn, giá trị hơn!

-Thứ gì?

-“Tất cả”!

Năm mắt lươn rà đáy chậu, bốc một đồng xu, tay cuộn nước tạo xoáy làm chiếc cốc hình hoa xoay tròn. Lão bỏ đồng xu lên tâm bông hoa làm nó nhích xuống nước một chút. Đông Hoàng nhếch mép:

-Tất cả? Ý chú em là sao?

-Ngôi vị cao nhất chỉ dành cho một người, bạn già ạ!



Đội phi thuyền Diều Hâu đang hướng về phía tây bỗng bắt gặp hàng chục phi thuyền khác bay ngược hướng. Viên phi công thông báo:

-Chúng ta gặp phi thuyền lạ, thưa ngài!

Bất Vọng ngồi sau trông thấy sự lạ lập tức ngoái lại gọi Quạ Đen:

-Dậy đi! Gặp…

Lời chưa dứt thì từ bên thân những phi thuyền nọ thòi ra hàng súng đại liên bắn xối xả. Hai chiếc nổ vỡ động cơ rơi xuống, mưa đạn đâm qua Diều Hâu như trút nước song nó không bị tổn hại nhiều. Bất Vọng hét:

-Quay lại tháp!

Ba chiếc còn lại lập tức quay đầu chạy trốn. Phía trên các tòa nhà cao tầng, những bóng người đồng loạt xuất hiện, tay xách súng phóng tên lửa hạng trung. Ba phi thuyền đảo lái nhưng chẳng kịp nữa. Quạ Đen nhìn qua ô cửa, gã ngáp ngắn ngáp dài:

-Nhanh dữ!

Tên lửa phóng đi, khói trắng kéo dài đan lưới như mạng nhện bao vây không kẽ hở. Một chiếc vận tải nổ tan xác, chiếc kia hỏng ống xả bay loạng choạng một hồi rồi rơi tự do. Bị bốn quả tên lửa công phá, chiếc Diều Hâu tiếp tục bay thêm một đoạn nữa trước khi mất lái hoàn toàn, viên phi công hét lớn:

-Thuyền đang rơi! Nhắc lại, thuyền đang rơi!

Bất Vọng bám thành tàu, tay kia ôm chặt Liệt Trúc. Chiếc phi thuyền va mạnh vào tòa nhà cao tầng gần đó, sau đâm xuống đường, thân kéo lê một vạch dài tóe lửa trên nền đất. Dân tình hoảng hốt xô đẩy nhau chạy tán loạn.

Từ khắp ngõ ngách, hàng trăm gã đầu trâu mặt ngựa của băng đảng Thạch Tượng chạy ra như thể đã đón lõng từ lâu. Quạ Đen đạp cửa phi thuyền bước ra nhìn ngang ngó dọc, bị hàng trăm người bao vây song dáng vẻ lười biếng của gã vẫn y nguyên. Gã ngoái sang nói với Bất Vọng còn đang kẹt trong khoang lái:

-Ông già còn sức chơi không thế?



Những tiếng nổ váng động bầu trời Cửu Long lọt vào tai Đông Hoàng. Lão già nhìn Năm mắt lươn đang mỉm cười khoái trái đoạn trầm ngâm:

-Vậy đây là “tất cả” của chú em hả?

Đông Hoàng sục tay khuấy nước, sóng cuộn xoáy bông hoa pha lê quay tít nhưng đồng vàng ở tâm hoa không đổ. Ông chủ Năm thở dài:

-Đừng nóng! Tôi đã gặp hội đồng thành phố và phó đô đốc Đỗ Thọ. Bọn họ sẽ để yên cho cuộc chơi giữa hai ta.

Vài ngày chú tâm con bé Liệt Trúc đã khiến lão quên mất những đối tác quan trọng. Lão già đầu sẹo không ngờ Đỗ Thọ cũng bắt tay thỏa thuận Năm mắt lươn. Có lẽ ngài phó đô đốc muốn nhân cơ hội này rũ sạch quan hệ với Đông Hoàng. Lão già đầu sẹo nói:

-Chú em chọn đúng thời điểm nhỉ? Ai đấy mách nước chăng?

-Không sai! Tôi đang chơi ván bạc lớn cùng đám trẻ con đến từ Phi Thiên.

Đông Hoàng “à” lên một tiếng. Lão cười:

-Ta vốn không dự tính chú em sẽ tham gia, nhưng ta đã dự tính bọn trẻ Phi Thiên sẽ chơi.

Cùng lúc ấy, phía sau chiếc phi thuyền Diều Hâu đã dập nát, hàng trăm thành viên băng đảng Quạ Đen xuất hiện. Bất Vọng đưa Liệt Trúc ra khỏi phi thuyền rồi nhanh chóng biến mất sau con ngõ khuất. Chẳng nói chẳng rằng, hai băng đảng lao vào cuộc chém giết ngay trên đường phố. Quạ Đen rút thanh kiếm “muỗi vằn”, đôi mắt nổi tia máu đầy hưng phấn. Đã lâu rồi gã mới cảm nhận được sự thú vị của giết chóc.



Được sửa bởi lão già ngày Sun Mar 31, 2013 11:45 pm; sửa lần 1.

Sponsored content




Xem chủ đề cũ hơn Xem chủ đề mới hơn Về Đầu Trang Thông điệp [Trang 1 trong tổng số 3 trang]

Chuyển đến trang : 1, 2, 3  Next

Permissions in this forum:
Bạn không có quyền trả lời bài viết

  • TopFree forum | © PunBB | Free forum support | Liên hệ | Report an abuse | Create a free blog